Tinnitus en personas mayores

Si comienza a escuchar silbidos, rugidos o chirridos a medida que envejece, puede que no sea su imaginación. El tinnitus , comúnmente conocido como un zumbido en los oídos, en realidad puede implicar una amplia variedad de ruidos y es más frecuente en las personas mayores, a veces como el primer signo de pérdida auditiva relacionada con la edad o presbiacusia.

¿Qué tan común es el tinnitus entre los adultos mayores?

Si bien no existe una definición simple y uniforme de tinnitus para fines de investigación, el Instituto Nacional de Sordera y Otros Trastornos de la Comunicación de EE. UU. (NIDCD) informa que aproximadamente el 10% de la población adulta tiene alguna forma de la afección. Un estudio de 2010 publicado en el International Journal of Audiology tuvo como objetivo evaluar la incidencia, citando investigaciones anteriores que sugieren que hasta el 20% de los adultos pueden sufrir.

La gravedad del problema puede variar desde simplemente molesto hasta debilitante, gracias a la ansiedad, la falta de concentración y la falta de sueño que puede resultar.

Actualmente no existe una cura para el tinnitus , aunque una serie de nuevas formas de administrar medicamentos y el uso innovador de la estimulación nerviosa eléctrica han demostrado ser prometedores en la investigación en curso.

El tinnitus puede involucrar sonidos que son bajos, agudos, suaves, fuertes, intermitentes o constantes.

¿Por qué escuchamos sonidos que no están allí?

Nuestra audición es parte de un complejo sistema auditivo que involucra a los oídos como receptores y al cerebro como intérprete. Cuando se produce un sonido, las vibraciones en el oído interno viajan a lo largo del nervio auditivo hasta el cerebro, donde se procesa e identifica el ruido. El tinnitus, esencialmente escuchar un sonido inexistente como un timbre, un silbido o un clic, indica que algo salió mal en la vía auditiva, aunque no se ha establecido el mecanismo biológico exacto.

En un estudio de 2011 publicado en la revista Nature , los investigadores de la Universidad de Texas sugirieron que el tinnitus podría ser el resultado de la sobrecompensación del cerebro por la pérdida auditiva al volverse demasiado sensible a ciertas frecuencias de sonido y generar la percepción de sonidos fantasmas.

Una serie de afecciones de salud pueden provocar tinnitus, incluidas infecciones del oído, problemas de tiroides e incluso cera del oído. En las personas mayores, las causas más probables pueden ser presión arterial alta ( hipertensión ), daño acumulado por ruidos fuertes o reacción a la medicación. Algunos pacientes con artritis reumatoide experimentan tinnitus. Según el NIDCD, se sabe que más de 200 medicamentos diferentes causan tinnitus, ya sea al comenzar el medicamento o después de dejar de tomarlo.

Efectos duraderos de la exposición a ruidos fuertes

Se sabe que los ruidos fuertes de lugares de trabajo como fábricas, construcción de carreteras y servicio activo en el ejército causan tinnitus, ya sea temporalmente o como una condición permanente. Los músicos de rock a menudo también sufren, gracias a la gran amplificación de sus instrumentos. En 1988, un músico y un médico de San Francisco fundaron una organización sin fines de lucro, “Educación auditiva y conciencia para rockeros” ( HEAR ), con el objetivo de crear conciencia entre los fanáticos, miembros de la banda, ingenieros de sonido y miembros del público en general del riesgo de pérdida auditiva y tinnitus con exposición repetida a música alta y ruidos fuertes en general.

El legendario guitarrista Pete Townshend de The Who es un defensor de HEAR, y revela que ha sufrido tinnitus durante años.

¿Una cura para el tinnitus en el futuro?

En su estudio de Nature de 2011 , los investigadores de la Universidad de Texas informaron que pudieron eliminar el tinnitus en ratas, utilizando una técnica llamada Estimulación del nervio vago (ENV). Al estimular el nervio vago en el cuello de las ratas que sufren tinnitus inducido por el ruido, y al mismo tiempo reproducir sonidos emparejados a frecuencias específicas, los científicos dijeron que esencialmente «restablecen» el cerebro de las ratas para responder adecuadamente a todas las frecuencias audibles.

En 2015, el equipo informó un estudio de caso de un hombre de 59 años que había sufrido durante años tinnitus sin alivio de las terapias convencionales. Después de 4 semanas de VNS diario, sus síntomas mejoraron mucho. El artículo fue publicado en la revista Otología y neurología .

Eventualmente, el tinnitus puede erradicarse en humanos usando técnicas similares, pero hasta que estos u otros métodos se perfeccionen, los pacientes deben conformarse con medidas que enmascaren (como generadores de sonido) o distraigan de los sonidos fantasmas. La asesoría también es efectiva para ayudar a los pacientes a relajarse y dormir más fácilmente.

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