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Terapia electroconvulsiva: la técnica se puede utilizar en el tratamiento del trastorno bipolar grave

¿Qué es la electroconvulsión?

La terapia electroconvulsiva (TCE), también conocida como electrochoque, es el uso de un estímulo eléctrico para causar una crisis epiléptica generalizada en el cerebro (1).

En la práctica, esto significa que el cerebro presentará una actividad igual a la observada en las crisis epilépticas en las que la persona tiene una fase de rigidez, seguida de movimientos repentinos y repetidos de brazos y piernas. Sin embargo, la crisis ocurre sólo en el cerebro, ya que el cuerpo está bajo el efecto de los relajantes musculares.

Indicaciones de electroconvulsiones

Este tipo de tratamiento se utiliza principalmente en casos de depresión severa o trastorno bipolar después de intentos fallidos de drogas. También hay estudios en el tratamiento de la esquizofrenia, pero son menos concluyentes.

Las principales razones por las que este tratamiento se utiliza sólo como una de las últimas opciones son el coste (superior, a corto plazo, al del tratamiento antidepresivo) y el prejuicio que aún existe contra él. Desde un punto de vista médico, hay sugerencias de que la TEC debe utilizarse como una opción más temprana para tratar los trastornos. (2)

Cómo funciona la electroconvulsión

Como en el caso de los tratamientos farmacológicos psiquiátricos, se desconocen los mecanismos exactos a través de los cuales la estimulación eléctrica produce resultados, pero se cree que se deben a los efectos sobre la comunicación entre las células nerviosas cerebrales, los cambios en la cantidad de neurotransmisores, las moléculas a las que se unen, las membranas celulares, así como la síntesis de proteínas y neurotransmisores dentro de ellas.

Contraindicaciones de la terapia electroconvulsiva

La TEC es un tratamiento muy seguro y quizás la única situación en la que está prohibido es cuando la persona tiene un implante coclear (un dispositivo que se inserta en el cráneo de personas con sordera severa)(1)

Sin embargo, por lo general se evita en:

  • casos recientes de ataque cardíaco
  • accidente cerebrovascular reciente con síntomas residuales
  • inestabilidad de la función cardíaca
  • enfermedad pulmonar grave
  • aneurisma cerebral inestable (vaso cerebral dilatado, con posibilidad de hemorragia)
  • aumento de la presión en el líquido (licor) que baña el cerebro
  • si se asocia con cambios en el volumen cerebral, por ejemplo, en el caso de algunos tumores)
  • en casos donde los riesgos de la anestesia son demasiado grandes.

Incluso en estos casos, la TEC puede administrarse si existe un control cuidadoso de las condiciones de aplicación. (1)

Preparación de la electroconvulsionoterapia

Debido a las contraindicaciones anteriores, la TEC suele ir precedida de una serie de análisis de sangre, tomografías cerebrales y electrocardiogramas.

Antes de aplicar el estímulo eléctrico, para que no haya fuertes contracciones musculares que puedan causar lesiones o dolor, se aplica un relajante muscular y, para facilitar los procedimientos, se somete a la persona a una ligera anestesia general, para que minutos después del procedimiento despierte.

Un aspecto interesante es que la anestesia no se aplica para que la persona no sienta dolor, porque el propio paso del estímulo eléctrico deja a la persona inconsciente y, por lo tanto, sin sensaciones dolorosas. Las razones principales de la anestesia son precisamente permitir esta respiración inducida y evitar la incomodidad del relajante muscular, que deja a la persona paralizada.

El día de la aplicación, la persona debe estar en ayunas, como en todos los procedimientos en los que se utiliza anestesia general.

Estas acciones no deben asustar a nadie, ya que se utilizan en cualquier procedimiento que requiere anestesia general, a la que las personas a menudo se someten en las cirugías.

El procedimiento

Después de este proceso, realizado por un médico especializado en anestesia, se aplica un breve estímulo eléctrico a la cabeza de la persona. La duración del estímulo eléctrico es variable y decidida por el psiquiatra, con una duración máxima de pocos segundos y, en los últimos años, cada vez hay más estudios sobre los estímulos “ultracurtos”, con una duración inferior a medio segundo. (1)

Hay variaciones de opinión en cuanto a dónde debe aplicarse la corriente eléctrica, por ejemplo, si el estímulo debe darse en ambos lados de la cabeza o en un solo lado. Hay indicios de que la aplicación de ambos lados es más efectiva, pero la aplicación de sólo un lado tiene menos efectos secundarios, que ocurren básicamente en la memoria (1).

Las aplicaciones se realizan de dos a tres veces por semana a intervalos regulares. En las personas mayores o cuando hay un déficit de memoria más largo, se prefiere la primera opción. La mejoría suele ocurrir en un período promedio de dos a tres semanas (como en el caso de los antidepresivos) aunque, en algunos casos, ya hay una mejoría inicial en las primeras (o incluso en las primeras) aplicaciones. Por esta razón, la TEC es a menudo una opción preferida en los casos más graves, en los que se desea intentar un efecto más rápido.

Aunque no hay un número máximo de veces que la persona puede someterse al procedimiento, a menudo se interrumpe si después de seis aplicaciones no hay signos de mejoría.

Si hay mejoría, en general, se hacen un total de ocho a doce solicitudes, a discreción del psiquiatra. Un aspecto interesante es que a menudo, después de una serie de ECT, las personas se vuelven más sensibles a la acción antidepresiva de los medicamentos. Esto hace posible que los medicamentos que se utilizaron anteriormente y que no fueron efectivos se vuelvan a probar, con resultados positivos. Esto puede ocurrir incluso cuando la TEC no conduce a una mejoría completa (e incluso cuando no hay mejoría).

Por lo general, después de una serie de ECTs, la persona es tratada con medicamentos antidepresivos, aunque en los casos en que la eficacia de estos medicamentos es aún insuficiente, las sesiones pueden repetirse como tratamiento de mantenimiento.

Este mantenimiento no tiene parámetros tan bien establecidos en relación con la frecuencia con la que deben realizarse las solicitudes. Finalmente, si ha habido una buena mejoría en una serie inicial de sesiones de TEC, este tratamiento puede repetirse si el problema se repite.

Efectos secundarios de la terapia electroconvulsiva

Estos efectos sobre la memoria suelen ser sólo perceptibles durante unas pocas horas (en las personas mayores pueden durar más) y consisten en una dificultad para registrar y recordar hechos recientes, de forma que es posible ver a la persona repitiendo la misma pregunta varias veces o haciendo las mismas observaciones varias veces.

También existen dudas sobre la posibilidad de que la terapia electroconvulsiva cause discapacidades a largo plazo, lo que ocurriría básicamente en la memoria autobiográfica, la capacidad de la persona para recordar hechos de su vida(3).
Un efecto secundario relativamente frecuente, también, es un dolor de cabeza justo después de que la persona se despierta de la anestesia. Este tipo de complicación suele prevenirse mediante la aplicación intravenosa de un medicamento antiinflamatorio por parte del anestesista.

Otros tratamientos

Además de la TEC, existen otros tratamientos basados en la estimulación cerebral, cuya eficacia aún no está tan bien probada como la de la TEC (1):

  • Terapia de Convulsiones Magnéticas (MCT) – inducción de actividad eléctrica a través de la aplicación de campos magnéticos al cerebro
  • Terapia de convulsiones focales por administración de electricidad (TCFAE) – induciendo convulsiones por administración de electricidad en áreas menos extensas y mejor delimitadas del cerebro, en comparación con la TEC
  • .

  • Estimulación magnética transcraneal (EMT): el cerebro se estimula directamente a través de campos magnéticos localizados
  • .

  • Estimulación cerebral a través de corriente continua – la estimulación se produce a través de una corriente eléctrica continua, al contrario de lo que ocurre en la TEC, donde se utiliza corriente alterna.

Además de estas técnicas llamadas no invasivas (es decir, no hay estimulación directa del cerebro), hay otras que actúan directamente sobre el tejido cerebral (1):

  • Estimulación cortical epidural (ECE): se estimula el cerebro colocando placas en las zonas de la región más externa de las meninges (membranas que cubren el cerebro)
  • .

  • Estimulación cerebral profunda (EPC): se aplican electrodos a las partes más profundas del cerebro.
  • Estimulación del nervio vago (ENV): la estimulación eléctrica de una batería se aplica al nervio vago, un nervio que se origina dentro del cráneo y se disemina a varios órganos internos.

BIBLIOGRAFÍA

1. Reti I (editor) (2015) Brain stimulation ? methodologies and intervention, Wiley and Sons, New Jersey (Kindle Edition).

2. Grözinger M, Smith ES, Conca A Sobre la importancia de la terapia electroconvulsiva en el tratamiento de enfermedades mentales graves. Wien Klin Wochenschr. 2015 Abr;127(7-8):297-302. doi: 10.1007/s00508-015-0749-z. Epub 2015 3 de marzo.

3. Sackeim HA Memoria autobiográfica y terapia electroconvulsiva: no tirar al bebé J ECT. 2014 Sep;30(3):177-86. heridas: 10,1097/YCT.00000000000000000117.

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