Teorías y efectos del envejecimiento en nuestros cuerpos

El estudio del envejecimiento, la gerontología, es una ciencia relativamente nueva que ha hecho un progreso increíble en los últimos 30 años. En el pasado, los científicos buscaban una sola teoría que explicara el envejecimiento. Hay dos grupos principales de teorías del envejecimiento. El primer grupo afirma que el envejecimiento es natural y programado en el cuerpo, mientras que el segundo grupo de teorías del envejecimiento dice que el envejecimiento es el resultado del daño que se acumula con el tiempo. Al final, el envejecimiento es una interacción compleja de genética, química, fisiología y comportamiento.

Teorías del envejecimiento

Al comprender y describir cómo envejecemos, los investigadores han desarrollado varias teorías diferentes sobre el envejecimiento. Las dos categorías son teorías programadas y teorías de error.

  • Las teorías programadas afirman que el cuerpo humano está diseñado para envejecer y que hay una cierta línea de tiempo biológica que nuestros cuerpos siguen.
    • Longevidad programada: el envejecimiento es causado por ciertos genes que se activan y desactivan con el tiempo.
    • Teoría endocrina : los cambios en las hormonas controlan el envejecimiento.
    • Teoría inmunológica : el sistema inmunitario está programado para disminuir con el tiempo, dejando a las personas más susceptibles a las enfermedades.
  • Las teorías de error afirman que el envejecimiento es causado por el daño ambiental a los sistemas de nuestro cuerpo, que se acumula con el tiempo.
    • Desgaste y rotura : las células y los tejidos simplemente se desgastan.
    • Tasas de vida : cuanto más rápido utiliza un organismo el oxígeno, más corto es su vida.
    • Enlace cruzado : las proteínas reticuladas se acumulan y ralentizan los procesos corporales.
    • Radicales libres: los radicales libres causan daño a las células que eventualmente deteriora la función.
    • Daño somático del ADN : las mutaciones genéticas hacen que las células funcionen mal.

Genética y Envejecimiento

Los estudios han demostrado que la genética puede desempeñar un papel importante en el envejecimiento. Cuando los investigadores ajustan los genes en ciertos ratones, células de levadura y otros organismos, casi pueden duplicar la vida útil de estas criaturas. Se desconoce el significado de estos experimentos para las personas, pero los investigadores creen que la genética representa hasta el 35 por ciento de la variación en el envejecimiento entre las personas. Algunos conceptos clave en genética y envejecimiento incluyen:

  • Genes de longevidad: existen genes específicos que ayudan a una persona a vivir más tiempo.
  • Senescencia celular : el proceso por el cual las células se deterioran con el tiempo.
  • Telómeros: estructuras en el extremo del ADN que eventualmente se agotan, lo que hace que las células dejen de replicarse.
  • Células madre: estas células pueden convertirse en cualquier tipo de célula en el cuerpo y prometen reparar el daño causado por el envejecimiento.

Bioquímica

No importa qué genes haya heredado, su cuerpo experimenta continuamente reacciones bioquímicas complejas. Algunas de estas reacciones causan daños y, en última instancia, envejecimiento en el cuerpo. Estudiar estas reacciones complejas está ayudando a los investigadores a comprender cómo cambia el cuerpo a medida que envejece. Los conceptos importantes en la bioquímica del envejecimiento incluyen:

  • Radicales libres: moléculas de oxígeno inestables que pueden dañar las células.
  • Enlace cruzado de proteínas: el exceso de azúcares en el torrente sanguíneo puede hacer que las moléculas de proteínas se peguen literalmente.
  • Reparación de ADN: por razones desconocidas, los sistemas en el cuerpo para reparar el ADN parecen ser menos efectivos en las personas mayores.
  • Proteínas de choque térmico: estas proteínas ayudan a las células a sobrevivir al estrés y están presentes en menor cantidad en las personas mayores.
  • Hormonas: las hormonas del cuerpo cambian a medida que envejecemos, causando muchos cambios en los sistemas de órganos y otras funciones.

Sistemas corporales

A medida que envejecemos, los órganos de nuestro cuerpo y otros sistemas hacen cambios. Estos cambios alteran nuestra susceptibilidad a diversas enfermedades. Los investigadores apenas comienzan a comprender los procesos que causan cambios con el tiempo en los sistemas de nuestro cuerpo. Comprender estos procesos es importante porque muchos de los efectos del envejecimiento se notan por primera vez en nuestros sistemas corporales. Aquí hay una breve descripción de cómo envejecen los sistemas del cuerpo:

  • Envejecimiento del corazón: el músculo cardíaco se engrosa con la edad como respuesta al engrosamiento de las arterias. Este corazón más grueso tiene una tasa de bombeo máxima más baja.
  • Envejecimiento del sistema inmunitario: las células T tardan más en reponerse en las personas mayores y su capacidad para funcionar disminuye.
  • Arterias y envejecimiento: las arterias generalmente se endurecen con la edad, lo que dificulta que el corazón bombee sangre a través de ellas.
  • Envejecimiento pulmonar: la capacidad máxima de los pulmones puede disminuir hasta un 40 por ciento entre las edades de 20 y 70.
  • Envejecimiento cerebral: a medida que el cerebro envejece, algunas de las conexiones entre las neuronas parecen ser reducidas o menos eficientes. Esto aún no se entiende bien.
  • Envejecimiento renal: los riñones se vuelven menos eficientes para limpiar los desechos del cuerpo.
  • Envejecimiento de la vejiga : la capacidad total de la vejiga disminuye y los tejidos pueden atrofiarse, causando incontinencia.
  • Grasa corporal y envejecimiento: la grasa corporal aumenta hasta la mediana edad y luego el peso generalmente comienza a disminuir. La grasa corporal también se mueve más profundamente en el cuerpo a medida que envejecemos.
  • Envejecimiento muscular: el tono muscular disminuye aproximadamente un 22 por ciento a los 70 años, aunque el ejercicio puede retrasar esta disminución.
  • Envejecimiento óseo: a partir de los 35 años, nuestros huesos comienzan a perder densidad. Caminar, correr y el entrenamiento de resistencia pueden retrasar este proceso.
  • Vista y envejecimiento: a partir de los años 40, puede comenzar la dificultad para ver los detalles.
  • Audición y envejecimiento : a medida que las personas envejecen, disminuye la capacidad de escuchar frecuencias altas.

Factores de comportamiento

La buena noticia es que muchas de estas causas de envejecimiento pueden modificarse a través de sus comportamientos:

  • Al comer alimentos cargados de antioxidantes , puede minimizar el daño causado por los radicales libres.
  • Al hacer ejercicio , puede limitar la pérdida ósea y muscular.
  • Al mantener bajo el colesterol , puede retrasar el endurecimiento de sus arterias y proteger su corazón.
  • Al practicar el estado mental , puedes mantener tu cerebro en forma.

También se ha demostrado que los factores del estilo de vida extienden la vida. Las ratas y los ratones con una dieta restringida en calorías (30 por ciento menos calorías diarias) viven hasta un 40 por ciento más. También se ha demostrado que el pensamiento positivo extiende la vida de las personas hasta por 7,5 años.

Fuentes

  • Aging Under the Microscope; National Institutes of Health, National Institute of Aging.

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