¿Son las alergias a los alimentos o la intolerancia?

Aproximadamente el 8 por ciento de los niños y el 2 por ciento de los adultos sufren de alergias alimentarias verdaderas. Cuando se come el alimento culpable, la mayoría de las reacciones alérgicas ocurrirán en minutos.

Los síntomas cutáneos (picazón, urticaria, angioedema ) son los más comunes y ocurren durante la mayoría de las reacciones alimentarias. Otros síntomas pueden incluir:

  • Nasal: estornudos, secreción nasal, picazón en la nariz y los ojos
  • Gastrointestinales: náuseas, vómitos, calambres, diarrea.
  • Respiratorio: dificultad para respirar, sibilancias, tos, opresión en el pecho
  • Vasculares: presión arterial baja, mareos, latidos cardíacos rápidos.

Cuando es grave, esta reacción se llama anafilaxia, que puede ser mortal.

¿Alergia o intolerancia?

La mayoría de las reacciones a los alimentos probablemente no sean de naturaleza alérgica, sino más bien intolerancia. Esto significa que no hay anticuerpos alérgicos presentes contra los alimentos en la persona.

La intolerancia se puede clasificar como tóxica y no tóxica. Se esperaría que se produjeran reacciones tóxicas en la mayoría de las personas si se comiera suficiente comida, por ejemplo, alcohol, cafeína o en casos de intoxicación alimentaria. La intolerancia alimentaria no tóxica ocurre solo en ciertas personas, como la intolerancia a la lactosa, que se debe a la deficiencia de lactasa, la enzima que descompone el azúcar en la leche y los productos lácteos. (Los pacientes con intolerancia a la lactosa experimentan hinchazón, calambres y diarrea en cuestión de minutos a horas después de comer alimentos que contienen lactosa, pero no experimentan otros síntomas de alergias alimentarias).

Reacciones inmunológicas no alérgicas

Una forma menos común de reacciones no alérgicas a los alimentos involucra el sistema inmune, pero no hay anticuerpos alérgicos presentes. Este grupo incluye la enfermedad celíaca y FPIES (síndromes de enteropatía inducida por proteínas alimentarias). El FPIES generalmente ocurre en bebés y niños pequeños, con síntomas gastrointestinales (vómitos, diarrea, heces con sangre y pérdida de peso) como signos de presentación. Los granos de leche, soya y cereales son los desencadenantes más comunes en FPIES. Los niños generalmente superan los FPIES a los 2 o 3 años de edad.

Alergias alimentarias infantiles comunes

La leche, la soja, el trigo, el huevo, el maní, los frutos secos, el pescado y los mariscos comprometen más del 90 por ciento de las alergias alimentarias en los niños. Las alergias a la leche y al huevo son, con mucho, las más comunes y, por lo general, superan a los 5 años. Las alergias al maní, la nuez de árbol, el pescado y los mariscos son típicamente las más graves y potencialmente mortales, y con frecuencia persisten en la edad adulta.

Reactividad cruzada y contaminación cruzada

La reactividad cruzada se refiere a una persona que tiene alergias a alimentos similares dentro de un grupo de alimentos. Por ejemplo, todos los mariscos están estrechamente relacionados; Si una persona es alérgica a un marisco, existe una gran posibilidad de que sea alérgica a otros mariscos. Lo mismo se aplica a las nueces de árbol, como las almendras, los anacardos y las nueces.

La contaminación cruzada se refiere a un alimento que contamina otro alimento no relacionado que conduce a una «alergia oculta». Por ejemplo, el maní y las nueces de árbol no son alimentos relacionados. Los cacahuetes son legumbres y están relacionados con la familia de los frijoles, mientras que los frutos secos son verdaderos frutos secos. No hay reactividad cruzada entre los dos, pero ambos se pueden encontrar en tiendas de dulces y en una lata de nueces mixtas, por ejemplo.

Diagnóstico

El diagnóstico se realiza con un historial apropiado de una reacción a un alimento específico, junto con una prueba positiva para el anticuerpo alérgico contra ese alimento. Las pruebas para detectar el anticuerpo alérgico generalmente se realizan con pruebas cutáneas, aunque también se pueden hacer con un análisis de sangre.

La prueba de sangre, llamada prueba RAST, no es tan buena como la prueba de la piel, pero puede ser útil para predecir si una persona ha superado una alergia alimentaria. Esto es especialmente cierto ya que en muchos casos la prueba de la piel aún puede ser positiva en niños que realmente han superado la alergia alimentaria.

Si el diagnóstico de alergia alimentaria es cuestionable a pesar de las pruebas, un alergólogo puede decidir realizar un desafío de alimentos orales para el paciente. Esto implica que la persona coma cantidades crecientes de alimentos durante muchas horas bajo supervisión médica. Dado que existe la posibilidad de anafilaxia potencialmente mortal, este procedimiento solo debe ser realizado por un médico con experiencia en el diagnóstico y tratamiento de enfermedades alérgicas. Un desafío alimentario oral es la única forma de eliminar verdaderamente un diagnóstico de alergia alimentaria en un paciente.

Tratamiento

Trate la reacción: si hay una reacción a la comida, la persona debe buscar atención médica de emergencia inmediata. La mayoría de los pacientes con alergias alimentarias deben llevar consigo una forma autoinyectable de epinefrina o adrenalina (como un Epi-pen®) en todo momento. Estos medicamentos pueden ser recetados por un médico y el paciente debe saber cómo usar este dispositivo antes de que ocurra una reacción alérgica.

Evite los alimentos: esta es la forma principal de prevenir futuras reacciones a los alimentos culpables, aunque puede ser difícil en casos de alimentos comunes como la leche, el huevo, la soja, el trigo y el maní. Aprenda a evitar los alérgenos alimentarios más comunes . Organizaciones como Food Allergy and Anaphylaxis Network ofrecen ayuda y apoyo a pacientes y padres de niños con alergias alimentarias. Los médicos especializados en alergias también pueden ofrecer información adicional y consejos sobre cómo evitarlos.

Lea las etiquetas de los alimentos: como es común la exposición accidental a los alimentos alérgicos, es importante y recomendable leer las etiquetas de los alimentos y hacer preguntas sobre los ingredientes en los restaurantes.

Esté preparado: los pacientes con alergias alimentarias siempre deben estar preparados para reconocer y tratar su reacción, en caso de que ocurra. Recuerde, dado que las exposiciones a los alimentos alérgicos son con frecuencia accidentales, es fundamental estar preparado para tratar la reacción con epinefrina. Siempre se debe buscar atención médica de emergencia si se produce una reacción alérgica a los alimentos, ya sea que se use o no epinefrina.

Comuníquese con los demás: también es importante la comunicación con los miembros de la familia, amigos y el personal de la escuela sobre la condición médica del paciente y el conocimiento sobre cómo administrar epinefrina. También se recomienda que el paciente use un brazalete de alerta médica (como un brazalete Medic-Alert® ) que detalle sus alergias alimentarias y el uso de epinefrina inyectable, en caso de que el paciente no pueda comunicarse durante una reacción.

Fuentes

  • La Academia Americana de Alergia, Asma e Inmunología, y los parámetros de práctica de alergia alimentaria. Ann Alergia Asma Immunol. 2006; 96: S1-68.

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