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Rayos X: ¿Qué es, cuándo está indicado y cómo funciona?

¿Qué son los rayos X?

El examen de rayos X es un procedimiento para el diagnóstico médico. Se realiza mediante radiación ionizante, que utiliza rayos X para generar una imagen médica (radiografía) de diferentes partes del cuerpo humano.

Según la Sociedad Brasileña de Reumatología, los rayos X son radiación electromagnética. A medida que pasan por diferentes partes del cuerpo, su intensidad se atenúa. Cuanto más densa sea la pieza estudiada, mayor será la atenuación.

De esta manera, los huesos, que son partes duras del cuerpo, atenúan una gran cantidad de rayos X y aparecen más blancos en las películas de las radiografías. Las partes blandas, como la grasa, los músculos y las vísceras, atenúan unos pocos rayos X y aparecen opacas en las radiografías.

Otros nombres: Radiografía

Historia de rayos X

La radiografía es el examen por imágenes más antiguo que existe, su uso comenzó en la práctica médica en 1895 después del descubrimiento de los rayos X por Wilhelm Conrad Roentgen. Trabajando con una ampolla de vacío, descubrió rayos que cruzaban vidrio y papel y que no eran luz. El investigador hizo su primera radiografía de la mano de su esposa y verificó que los rayos X cruzaban los cuerpos humanos.

¿Para qué es la radiografía?

El examen de rayos X se puede utilizar en varias partes del cuerpo y con fines de diagnóstico muy diferentes. Por ejemplo, se puede tomar una radiografía de tórax, hueso o seno.

“Otros procedimientos que se pueden realizar son los que toman contrastes radiológicos – la base del bario o yodo – para evaluar las vísceras huecas como el esófago, el estómago o el intestino. Estas son diferentes formas de radiografía para diferentes partes del cuerpo humano”, dijo Gustavo Meirelles, gerente de radiología médica del Grupo Fleury.

¿Cómo se hace la radiografía?

El examen de rayos X es realizado por un técnico en radiología y luego analizado por un médico. Existen diferentes posiciones para realizar el examen, dependiendo de la región del cuerpo que necesite ser analizada.

“El técnico debe colocar correctamente al paciente en la mesa de exploración y controlar la toma de radiografías. El tiempo de disparo y la intensidad de los rayos se determinan en función de las densidades de las partes del cuerpo a estudiar. El exceso de rayos puede generar radiografías muy opacas. Rayos menos intensos de lo indicado pueden generar radiografías muy blancas, dificultando su interpretación”, indica Gustavo Meirelles.

¿Cuándo se indica la radiografía?

La radiografía está indicada en varias situaciones, dependiendo de la parte del cuerpo que necesite ser analizada. La tecnología de rayos X se utiliza para examinar muchas partes del cuerpo, tales como:

Huesos y dientes

  • Fracturas e infecciones: En la mayoría de los casos, las fracturas e infecciones de huesos y dientes aparecen claramente en las radiografías
  • Artritis: Las radiografías de las articulaciones pueden revelar signos de artritis. Las radiografías que se toman a lo largo de los años pueden ayudar a su médico a determinar si su artritis está empeorando
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  • Caries dental: Los dentistas usan rayos X para tomar fotografías de los dientes y las mandíbulas y comprobar si hay caries
  • Osteoporosis: Tipos especiales de pruebas de rayos X pueden medir la densidad ósea
  • Cáncer de huesos: Las radiografías pueden revelar tumores óseos.

Pecho

  • Infecciones o afecciones pulmonares: La evidencia de neumonía, tuberculosis o cáncer de pulmón puede aparecer en las radiografías de tórax
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  • Cáncer de mama: La mamografía es un tipo especial de examen de rayos X utilizado para examinar el tejido mamario
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  • Corazón agrandado: Esta señal de insuficiencia cardíaca aparece claramente en las radiografías
  • Vasos sanguíneos bloqueados: Los cambios en el flujo sanguíneo a los pulmones y al corazón se pueden ver en las radiografías de tórax.

Abdomen

  • Problemas del tracto digestivo: El bario, un medio de contraste que se proporciona en una bebida o en un enema, puede ayudar a revelar problemas en su sistema digestivo
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  • Artículos ingeridos: Si su hijo se tragó algo como una llave o una moneda, una radiografía puede mostrar la ubicación de ese objeto.

Además, existen otras pruebas y procedimientos que utilizan la tecnología de rayos X para diagnosticar o tratar enfermedades:

  • Radiografía: Detecta fracturas óseas, ciertos tumores y otras masas anormales, neumonía, algunos tipos de lesiones, calcificaciones, objetos extraños, problemas dentales, etc.
  • Tomografía computarizada: Combina la tecnología tradicional de rayos X con el procesamiento por computadora para generar una serie de imágenes transversales del cuerpo que luego se pueden combinar para formar una imagen de rayos X tridimensional. Las imágenes por TAC son más detalladas que las simples radiografías y les dan a los médicos la capacidad de visualizar las estructuras dentro del cuerpo desde muchos ángulos diferentes
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  • Fluoroscopia: Utiliza rayos X y una pantalla fluorescente para obtener imágenes en tiempo real del movimiento dentro del cuerpo o para ver procesos de diagnóstico, como seguir la trayectoria de un agente de contraste inyectado o ingerido
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  • Radioterapia en el tratamiento del cáncer: Los rayos X y otros tipos de radiación de alta energía pueden usarse para destruir tumores y células cancerosas dañando su ADN. La dosis de radiación usada para tratar el cáncer es mucho más alta que la dosis de radiación usada para el diagnóstico por imágenes. La radiación terapéutica puede provenir de una máquina fuera del cuerpo o de material radioactivo que se coloca en el cuerpo, dentro o cerca de las células tumorales, o se inyecta en el torrente sanguíneo.

¿Cuándo está contraindicada la radiografía?

La radiografía está contraindicada para las personas que no pueden estar expuestas a la radiación. Según el jefe de radiología Gustavo Meirelles, existe una contraindicación clásica que es para las mujeres embarazadas , especialmente en una etapa temprana del embarazo, ya que la radiación puede tener efectos nocivos sobre el feto. En una etapa más avanzada del embarazo, el examen de rayos X se puede realizar, siempre y cuando el abdomen de la mujer embarazada esté cubierto con una manta a base de plomo, evitando que la radiación entre en contacto con el bebé.

¿Cuál es la preparación del paciente para una radiografía?

No se requiere preparación para el diagnóstico de pulmón, senos paranasales o huesos. Es posible que se requieran preparaciones especiales para las radiografías con contraste mejorado. Si el contraste se realiza por vía oral, se ordena el ayuno y, si se trata de un examen para evaluar el intestino, es necesario realizar una limpieza intestinal con una dieta específica para el examen, de manera que no queden muchos residuos de comida. Si se trata de un contraste en la vena – indicado para la evaluación de los riñones, por ejemplo – el paciente también necesita estar en ayunas, para reducir los posibles efectos secundarios del contraste.

No es necesario llevar ropa especial para el examen. En general, el técnico le pedirá que se desnude de la parte del cuerpo que necesita el examen. Usted puede usar un vestido durante el examen, dependiendo del área a ser radiografiada. También se le puede pedir que se quite las joyas, gafas y objetos de metal, ya que pueden aparecer en una radiografía.

Recomendaciones posteriores al examen

Después de una radiografía, por lo general puede reanudar sus actividades normales. Las radiografías de rutina generalmente no tienen efectos secundarios. Sin embargo, si usted recibe medio de contraste antes del examen, beba mucho líquido para ayudar a eliminarlo del cuerpo.

Llame a su médico sí tiene dolor, hinchazón, o enrojecimiento en el sitio de la inyección. Pregúntele a su médico sobre cualquier otro signo o síntoma que pueda tener.

Posibles complicaciones/riesgos

Cuando se usa apropiadamente, los beneficios diagnósticos de la radiografía superan significativamente los riesgos. Las radiografías pueden diagnosticar afecciones potencialmente mortales, como obstrucción de los vasos sanguíneos, cáncer de huesos e infecciones.

Sin embargo, los rayos X producen radiación ionizante (una forma de radiación que tiene el potencial de dañar el tejido vivo). Este es un riesgo que aumenta con el número de exposiciones acumuladas a lo largo de la vida de la persona. Sin embargo, el riesgo de desarrollar cáncer por exposición a la radiación es generalmente pequeño.

En algunas personas, la inyección de un medio de contraste puede causar tales efectos secundarios:

  • Sensación de calor o sofoco
  • Sabor a metal
  • Mareos
  • Náuseas
  • Urticaria.

¿Qué significa el resultado de la prueba?

Los rayos X se guardan digitalmente en los ordenadores, que se pueden ver en la pantalla en pocos minutos. Un radiólogo generalmente ve e interpreta los resultados y envía un informe a su médico, quien luego le explica los resultados a usted. En caso de emergencia, los resultados de las radiografías pueden estar disponibles para su médico en cuestión de minutos.

Resultados normales

La imagen de rayos X está en tonos de blanco y negro, similar a un negativo de una fotografía normal. Las sombras en una prueba de rayos X dependen del grado de radiación absorbida por el órgano específico según su composición.

Foto: restyler/shutterstock

Las estructuras óseas absorben la mayor parte de la radiación y aparecen en blanco en la película. En resultados normales, el médico no verá ningún hueso roto ni estructuras huecas que contengan principalmente aire, como los pulmones, por lo general aparecen oscuras.

En una radiografía de tórax normal, la cavidad torácica está delineada a cada lado por las estructuras óseas blancas que representan las costillas de la pared torácica.

¿Qué significan los resultados anormales?

Foto: Puwadol Jaturawutthichai/Shutterstock

Muchas anormalidades pueden ser detectadas en una prueba de rayos X, tales como cáncer, huesos rotos, irregularidad en la estructura ósea, neumonía, gastritis, agrandamiento del tamaño del corazón, hernia discal, aneurisma aórtico, y así sucesivamente. Para el diagnóstico, el médico evaluará la radiografía en función de sus síntomas, por ejemplo, en casos de tos frecuente, notará si el examen tiene manchas blancas en el área pulmonar.

Diferencia entre rayos X, tomografía y resonancia magnética

Los rayos X y las tomografías computarizadas son pruebas que utilizan radiación ionizante. Podemos decir que la tomografía computarizada es una versión más sofisticada del examen de rayos X común. La emisión del haz es la misma, en ambos casos se emiten rayos X, pero en la tomografía hay un proceso computacional que hace que la imagen adquiera tres dimensiones, dando como resultado imágenes con mucha mayor resolución y cantidad de detalle.

La resonancia magnética es completamente diferente porque no utiliza radiación ionizante. Es un examen que se basa en la resonancia magnética de los átomos de hidrógeno para realizar la imagen. Debido a que no tiene radiación ionizante, se puede utilizar en mujeres embarazadas, incluso para el análisis de bebés.

¿Cuánto cuesta un examen de rayos X?

El precio varía mucho según el lugar del cuerpo donde se realice y con la cantidad de detalles e información que se desee con el examen, que puede variar de 20 a más de 200 reales. Es una prueba más barata en comparación con la tomografía computarizada y la resonancia magnética.

Referencias

(1) Gustavo Meirelles, Director de Radiología Médica, Grupo Fleury

(2) Sociedad Brasileña de Reumatología. Disponible en: https://www.reumatologia.org.br/pacientes/orientacoes-ao-paciente/radiografias-simples/

(3) Instituto Nacional de Imagen Biomédica y Bioingeniería (NIH). Disponible en: https://www.nibib.nih.gov/science-education/science-topics/x-rays

(4) Clínica Mayo. Disponible en: https://www.mayoclinic.org/tests-procedures/x-ray/about/pac-20395303

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