¿Qué significa tener una sombra en el pulmón?

Uno de los hallazgos más desconcertantes pero demasiado comunes en una radiografía de tórax es algo llamado sombra en el pulmón. Si bien podemos suponer que significa algo serio, el hallazgo en realidad no es un diagnóstico, sino más bien una observación de una anomalía que no está claramente definida y necesita más investigación.

Si bien ciertos patrones distintivos pueden sugerir qué es, se necesitarían más pruebas antes de poder hacer un diagnóstico definitivo. Al final, una sombra en el pulmón puede ser algo serio o puede no significar nada en absoluto. Considérelo el primer paso hacia un diagnóstico.

Leer una radiografía o un escáner

Puede ser útil pensar en los estudios de radiología (que incluyen rayos X, tomografía computarizada y resonancia magnética) como imágenes en tonos de negro, blanco y gris. Las estructuras densas o sólidas, como los huesos, el corazón y los vasos sanguíneos principales, aparecen de color blanco. Por el contrario, las estructuras llenas de aire, como los pulmones, aparecerán negras. Las estructuras superpuestas o cualquier cosa intermedia aparecerán en tonos de gris.

Las exploraciones de radiología a veces son difíciles de leer porque las estructuras se superponen e, incluso si detecta una anormalidad, puede ser difícil discernir qué es. Si bien algunas anomalías pueden ser estructuras definidas, como una masa, un nódulo o un tumor, en otras ocasiones su apariencia puede no estar tan bien definida. En tal caso, podemos referirnos a ellos como una lesión, mancha o sombra.

Posibles causas

Cuando un radiólogo detecta una sombra en el pulmón, el médico comenzará a explorar las posibles causas en función de las pistas o síntomas que pueda haber. Estos pueden incluir el historial médico de la persona, el historial familiar, las pruebas de laboratorio y factores como fumar o la exposición a toxinas ocupacionales.

Entre las posibles causas:

  • Las estructuras superpuestas, como los órganos y los vasos sanguíneos, se pueden componer en la imagen de manera que se cree una sombra.
  • Las costillas rotas a veces pueden confundirse con una masa en una radiografía.
  • Las hernias hiatales (la hernia del estómago hacia la cavidad torácica) pueden aparecer como una anomalía mal definida en una radiografía de tórax.
  • La neumonía es la infección de los alvéolos pulmonares, que a menudo aparece irregular u opaca en las radiografías.
  • El derrame pleural es la aparición de líquido en la capa entre los pulmones y la pared torácica.
  • El edema pulmonar es una afección que implica la acumulación de líquido en los pulmones, a menudo debido a una enfermedad cardíaca.
  • El aneurisma aórtico (el agrandamiento de la aorta del corazón) puede causar una sombra en las radiografías de tórax.
  • El cáncer de pulmón puede aparecer como una sombra sin un nódulo o masa bien definidos.
  • Los tumores benignos pueden aparecer de manera similar en una radiografía como una sombra o mancha.
  • La tuberculosis es una infección bacteriana de los pulmones que a menudo no tiene características discernibles en los rayos X en la enfermedad temprana.
  • La sarcoidosis es una enfermedad inflamatoria que afecta a múltiples órganos y causa el desarrollo de granulomas (tejido granulado).
  • El neumotórax , mejor conocido como un pulmón colapsado, puede causar irregularidades en los rayos X alrededor del área del colapso. 12

Los rayos X pueden pasar por alto el cáncer de pulmón

Cuando pensamos en el cáncer, a menudo imaginamos una masa y esperamos verla en una radiografía. En muchos casos, eso simplemente no sucede. De hecho, entre el 12 y el 30 por ciento de las personas con cáncer de pulmón tendrán una radiografía perfectamente normal al momento del diagnóstico. Un estudio de 2006 demostró además que casi el 25 por ciento de las radiografías de tórax realizadas en pacientes con cáncer de pulmón seguían siendo negativas dentro de los 12 meses posteriores al diagnóstico.

Pruebas cuando se sospecha cáncer

En el caso de que haya una sombra en su radiografía y se sospeche de cáncer, su médico puede ordenar una batería de pruebas para evaluar mejor la causa. Entre las opciones:

  • La tomografía computarizada (tomografía computarizada) usa rayos X para tomar imágenes detalladas de sus pulmones mientras escanea toda el área del tórax.
  • La resonancia magnética (MRI) utiliza ondas magnéticas para crear imágenes. Distingue los tejidos blandos mejor que una tomografía computarizada y es capaz de determinar si la neoplasia maligna se ha diseminado más allá de los pulmones y la pared torácica.
  • La tomografía por emisión de positrones (PET scan) es una prueba de imagen que muestra la actividad metabólica de una célula. Los que son hiperactivos, como las células cancerosas, se identifican más fácilmente con esta herramienta.3
  • La broncoscopia es un procedimiento en el que se inserta un endoscopio en los pulmones para realizar una evaluación visual. 4 4
  • La biopsia pulmonar es la extracción de una muestra de tejido para su evaluación. Se puede hacer como parte del procedimiento broncoscópico, insertando una aguja en la cavidad torácica o con una biopsia pulmonar abierta. 5 5

Con estas pruebas, hay dos principios importantes que señalar. Las pruebas como rayos X, tomografía computarizada y resonancia magnética son pruebas «estructurales». Pueden decirnos que hay una anormalidad presente, pero nos dicen poco sobre cuál puede ser esa anormalidad. Las exploraciones PET, en contraste, son pruebas «funcionales». Cuando se combinan con CT, no solo nos dicen si hay una lesión presente, sino si esa lesión está creciendo activamente. Esto se vuelve más importante si una persona tiene cicatrices en los pulmones debido a radioterapia previa, un caso previo de neumonía o incluso una infección micótica previa de la que no estaba al tanto (como la coccidiomicosis y otras).

Incluso con pruebas de imagen estructurales y funcionales, a menudo se necesita una biopsia para confirmar o descartar un diagnóstico. Además de proporcionar un diagnóstico claro, una biopsia puede proporcionar a los médicos información importante sobre lo que se ve bajo el microscopio y las características moleculares de la masa si se trata de un tumor. 5 5

Consejos

Si bien una sombra en una radiografía de tórax puede ser angustiosa, no debes saltar el arma y asumir lo peor. Puede haber muchas razones para la anormalidad y, en algunos casos, es solo el remanente de una infección pasada que se resolvió hace mucho tiempo o una superposición de estructuras normales encontradas en el cofre. 2

Trabaje con su médico para determinar la causa y, incluso si es algo grave como el cáncer, detectarlo temprano, cuando es más tratable, siempre es una ventaja. Ciertamente, la mayoría de las personas que escuchan la palabra «sombra en el pulmón» temen al cáncer de pulmón. Sin embargo, lo que el público en general desconoce es que los tratamientos para el cáncer de pulmón están mejorando y las tasas de supervivencia están aumentando. Incluso con los cánceres de pulmón en etapa avanzada ahora, algunos de estos tumores pueden mantenerse bajo control durante un período prolongado debido a tratamientos como terapias dirigidas y medicamentos de inmunoterapia. 6 6

Fuentes

  1. Medscape. Chest X-Rays: 16 Subtle But Key Findings You Need to Know.

  2. Miller A. Practical approach to lung ultrasound.BJA Education. 2016;16(2):39-45. doi:10.1093/bjaceaccp/mkv012

  3. Flechsig P, Mehndiratta A, Haberkorn U, Kratochwil C, Giesel FL. PET/MRI and PET/CT in Lung Lesions and Thoracic Malignancies. Semin Nucl Med. 2015;45(4):268-81. doi:10.1053/j.semnuclmed.2015.03.004

  4. Collins LG, Haines C, Perkel R, Enck RE. Lung cancer: diagnosis and management. Am Fam Physician. 2007;75(1):56-63.

  5. Winokur RS, Pua BB, Sullivan BW, Madoff DC. Percutaneous lung biopsy: technique, efficacy, and complications. Semin Intervent Radiol. 2013;30(2):121-7. doi:10.1055/s-0033-1342952

  6. Hoffman PC, Mauer AM, Vokes EE. Lung cancer. Lancet. 2000;355(9202):479-85. doi:10.1016/S0140-6736(00)82038-3

Additional Reading

  • Long, B.; Rollins, J.; and Smith, B. (2016)Merrill’s Atlas ofRadiographic Positioning and Procedures,13th Edition. Maryland Heights, Missouri: Mosby/Elsevier.
  • Pass HI. Principles and Practice of Lung Cancer: The Official Reference Text of the IASLC. Philadelphia: Wolters Kluwer Health/Lippincott Williams & Wilkins, 2010. Print.
  • Stapley, S.; Sharp, D;. and Hamilton, W. «Negative chest X-rays in primary care patients with lung cancer.»Brit J Gen Practice.2006; 58(529);570-579.

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