Pruebas confirmatorias de muerte cerebral

La muerte cerebral es uno de los diagnósticos más graves que puede hacer un neurólogo . A diferencia de las formas graves de coma, un diagnóstico de muerte cerebral significa que no hay regreso. Médicamente, la muerte cerebral es la muerte.

Si el diagnóstico se realiza correctamente, se puede hacer solo asegurándose de que el paciente está en coma por una causa conocida e irreversible, y que ciertos hallazgos del examen físico están ausentes, incluidos los reflejos del tronco encefálico y cualquier esfuerzo para respirar durante una prueba de apnea. La prueba de apnea implica dar oxígeno al paciente pero apagar el ventilador para permitir que se acumule dióxido de carbono en el sistema, lo que normalmente desencadena un intento de respirar. No hay casos bien documentados de un diagnóstico de muerte cerebral que se realice cuidadosamente en el que el paciente tuvo una recuperación significativa.

Sin embargo, hay momentos en que es imposible cumplir con todos los requisitos técnicos para la muerte cerebral. Por ejemplo, en un trauma facial severo, puede ser imposible realizar un examen confiable de los nervios craneales. En algunos pacientes, puede ser imposible realizar una prueba de apnea, ya sea porque el paciente es demasiado inestable o porque han desarrollado una tolerancia al dióxido de carbono, como se observa en algunos pacientes con una enfermedad pulmonar obstructiva crónica o apnea severa del sueño. En estos casos, se requieren pruebas adicionales.

Además, debido a que el diagnóstico de muerte cerebral es tan grave, muchas familias prefieren hacerse pruebas adicionales antes de tomar decisiones sobre detener la ventilación mecánica o considerar la donación de órganos.

Electroencefalografía (EEG)

Un EEG se usa para medir la actividad eléctrica en el cerebro. Se usa más comúnmente cuando a un médico le preocupa que alguien tenga convulsiones o epilepsia . En la muerte cerebral, en lugar de buscar actividad anormal, el EEG está buscando cualquier tipo de actividad. Puede parecer que existe un pequeño grado de actividad eléctrica, pero esto en realidad representa un artefacto debido a una señal de dispositivos cercanos o del latido del corazón, y no debe exceder un cierto umbral para cumplir con los criterios para un diagnóstico de muerte cerebral.

Potenciales evocados somatosensoriales (SSEP)

Al igual que un EEG, los SSEP evalúan cómo fluye la electricidad a través del cuerpo, incluido el cerebro. En lugar de solo observar la actividad cerebral espontánea, los SSEP implican que el sistema nervioso es estimulado por descargas eléctricas leves, generalmente en el nervio mediano. Normalmente, estos choques se registran como una señal recibida en el cerebro, que se puede medir con un electrodo colocado en la cabeza del paciente. La ausencia de estas señales indica que el cerebro ya no puede recibir estos mensajes.

Angiografía

En una angiografía cerebral, se inyecta un medio de contraste en los vasos del cuerpo y se observa el cerebro en un monitor mientras el paciente se somete a una serie de radiografías. Esto permite un examen minucioso de cómo se mueve la sangre por el cuerpo. En la muerte cerebral, los vasos del cerebro no se llenan como lo harían normalmente.

Dopplers transcraneales

Un examen doppler transcraneal utiliza ondas de ultrasonido para evaluar el flujo sanguíneo en el cerebro. Durante la muerte cerebral, el cerebro puede hincharse de manera que aumenta la resistencia en los vasos sanguíneos, minimizando el flujo de sangre. Estos cambios en el flujo sanguíneo se pueden ver en el doppler transcraneal.

Pruebas de medicina nuclear

La medicina nuclear implica la inyección de un radioisótopo en el cerebro. Este isótopo es un químico que se mueve junto con el flujo sanguíneo. El isótopo se descompone, lo que resulta en una liberación de energía que es detectada por los sensores y convertida en una imagen digital. Si el cerebro está sano y activo, parecerá que se está iluminando en el monitor a medida que la sangre fluye hacia el tejido cerebral. En un examen de muerte cerebral, el isótopo más común se llama tecnecio-99m hexametilpropilenamina oxima. Si el paciente tiene muerte cerebral, no habrá señal del cerebro en la exploración. Esto a veces se conoce como el «fenómeno del cráneo hueco».

Reuniendo todo

Estas técnicas son ampliamente aceptadas como pruebas adicionales, aunque generalmente innecesarias, para un examen de muerte cerebral. Sin embargo, algunos estándares técnicos pueden variar de estado a estado e incluso de hospital a hospital. Como cualquier tipo de prueba, cada una de las pruebas anteriores debe interpretarse cuidadosamente y en el contexto del historial médico conocido del paciente. Ninguna prueba es perfecta, por lo que es crucial que se preste mucha atención a los detalles de cómo se ejecuta la prueba para que se minimice la posibilidad de una mala interpretación de los resultados.

La muerte cerebral de un ser querido es una experiencia traumática para las familias, pero las pruebas adicionales pueden ayudar a garantizar que los encargados de la toma de decisiones sustitutos avancen con la confianza de que están respetando lo que el paciente desearía.

Fuentes

  • Eelco F.M. Wijdicks, MD, Ph.D., Panayiotis N. Varelas, MD, Ph.D., Gary S. Gronseth, MD David M. Greer, MD, Evidence-based guideline update: Determining brain death in adults, Report of the Quality Standards Subcommittee of the American Academy of Neurology, Neurology 74, June 8, 2010.

  • Jerome B. Posner and Fred Plum. Plum and Posner’s Diagnosis of Stupor and Coma. New York: Oxford University Press, 2007.

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