Privación de sueños: cómo la pérdida del sueño REM afecta la salud y el aprendizaje

Han pasado más de 65 años desde que el sueño del movimiento ocular rápido (REM) fue descrito por primera vez en 1953 por uno de los fundadores de la medicina del sueño, Nathaniel Kleitman, Ph.D., en su investigación sobre los misterios del sueño. Décadas después, todavía tenemos mucho que aprender sobre la naturaleza de esta fase del sueño.

Existe cierta preocupación de que la falta de sueño REM pueda tener importantes impactos en la salud. Esto puede ocurrir en un entorno de sueño insuficiente, el uso de medicamentos antidepresivos y con trastornos del sueño coexistentes. ¿Cómo podría la pérdida del sueño soñar afectar la memoria, el aprendizaje y el estado de ánimo?

¿Qué es el sueño REM?

El sueño de movimiento ocular rápido (REM) es una de las dos categorías principales de etapas del sueño que ocurren naturalmente. Es tan distintivo que los otros a veces se agrupan simplemente como un sueño no REM. ¿Cuáles son las características clásicas del sueño REM?

Los estudios modernos del sueño, como un polisomnograma, miden la actividad de las ondas cerebrales con un EEG , la actividad muscular con un EMG y los movimientos oculares con un EOG.

Durante el sueño REM, el cerebro está activo, pero los músculos no. La mayoría de los músculos esqueléticos, excepto los utilizados para los movimientos oculares y la respiración, están paralizados durante esta fase del sueño.

Esta parálisis puede evitar la representación del contenido de los sueños, ya que los sueños vívidos son otra característica central del sueño REM. Sin esta parálisis, puede ocurrir un trastorno del comportamiento del sueño REM .

Las funciones importantes del sueño REM

La investigación parece apoyar la idea de que el sueño REM tiene un papel importante en la función diurna. Puede contribuir al aprendizaje y la consolidación de la memoria, aunque la investigación no es concluyente. Específicamente, puede ayudar a alguien a aprender una nueva habilidad. Un ejemplo de esta memoria de procedimiento podría ser aprender a andar en bicicleta. Difiere de la memoria objetiva o semántica, como memorizar una lista de palabras de vocabulario.

Más allá de su papel en la memoria de procedimientos, se presume que el sueño REM también puede tener un papel en la resolución de problemas. Se pueden hacer conexiones únicas dentro del cerebro, lo que permite realizar nuevos descubrimientos.

Los vívidos sueños del sueño REM a menudo se experimentan como una película que se desarrolla en la que la persona que duerme es un actor en la historia. Cuando el contenido del sueño es perturbador, pueden producirse pesadillas. Los trastornos del estado de ánimo como la ansiedad y la depresión y el trastorno de estrés postraumático (TEPT) pueden afectar la experiencia de los sueños.

Si el sueño REM cumple una función vital, su pérdida puede ser preocupante.

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Privación de los sueños: pérdida del sueño, medicamentos y trastornos del sueño

Mucho se ha hecho sobre los impactos de la falta de sueño en la salud. Cuando se obtiene un sueño insuficiente para satisfacer las necesidades de sueño, hay consecuencias reales para la salud y el bienestar. La falta de sueño no solo causa somnolencia y los riesgos inherentes, sino que parece causar estragos en el metabolismo, el dolor y la salud cardiovascular. ¿Qué pasa si lo mismo es cierto para la pérdida de sueño REM? ¿Cómo podría alguien quedar privado de sus sueños?

Primero, consideremos la estructura habitual del sueño . El sueño REM normalmente ocurre a intervalos regulares durante el período de sueño. Cada 90 a 120 minutos, puede ocurrir sueño REM. Estos períodos pueden durar de 5 a 30 minutos y generalmente se alargan hacia la mañana, por lo que la mayoría del sueño REM se experimenta en el último tercio de la noche. Es común interrumpir el último período de sueño REM al despertar. La alteración frecuente del sueño REM puede experimentarse como falsos despertares .

Hay ciertas situaciones en las que el sueño REM puede estar reducido o ausente del sueño. La falta de sueño debido a las horas totales de sueño inadecuadas puede conducir a una reducción absoluta en el tiempo pasado en REM, pero el porcentaje de la noche en sueño REM en realidad puede aumentar. Esto ocurre porque un sueño más ligero puede eliminarse con la consolidación del sueño .

El uso de sustancias tiene un profundo impacto en el sueño REM. Se sabe que los siguientes suprimen el sueño REM:

  • Cafeína
  • Alcohol
  • Marijuana
  • Analgésicos opioides (narcóticos)
  • Medicamentos de benzodiazepinas
  • Medicamentos antidepresivos
  • Litio

Más allá de estos impactos, los trastornos del sueño, especialmente la apnea obstructiva del sueño y la narcolepsia, pueden conducir a períodos fragmentados de sueño REM. La relajación muscular de REM puede hacer que los músculos de las vías respiratorias colapsen y desencadenar trastornos respiratorios observados en la apnea del sueño. Esto puede reducir la persistencia de REM. Cuando la apnea del sueño se trata eficazmente con terapia de presión positiva continua en las vías respiratorias (CPAP) , esto puede conducir a un profundo rebote del sueño REM.

¿La privación de sueños tiene un impacto medible?

Uno podría suponer que el uso generalizado de alcohol y antidepresivos, la alta prevalencia de la apnea del sueño o los impactos sobre la privación del sueño pueden tener profundos impactos perjudiciales en la salud de la sociedad. Desafortunadamente, la investigación no ha demostrado esto.

Si el sueño REM logra un proceso vital, ¿por qué no hay un efecto discernible cuando la privación ocurre continuamente durante décadas con el uso crónico de antidepresivos? Incluso los sujetos con daño permanente en la parte del cerebro que genera REM pueden tener memoria normal y ninguna pérdida de función perceptible. La necesidad biológica que satisface el sueño REM sigue siendo desconocida.

Es evidente que hay una mayor actividad metabólica en el cerebro durante el sueño REM, pero ¿con qué fin? ¿Se están simplemente disparando los sistemas para garantizar que funcionan? ¿Esto prepara al cerebro para volver más rápidamente a la conciencia hacia la mañana? ¿El cambio químico que ocurre (específicamente el cese de la actividad de la histamina, la noradrenalina y la serotonina) permite restablecer las vías metabólicas y optimizar la sensibilidad a los neurotransmisores? ¿O hay algo más en este misterioso estado de conciencia? Es interesante especular y emocionante considerar que algún día se pueda aprender.

Consejos

Si le preocupan los impactos de la falta de sueño REM, comuníquese con su médico de sueño certificado por la junta local . La educación sobre sus riesgos potenciales y, si es necesario, un estudio de diagnóstico del sueño puede ser útil. Se necesita más investigación para dilucidar estos posibles impactos, pero optimizar su sueño siempre lo ayudará a sentirse mejor.

Fuentes

  • Rasch B et al. “Pharmacological REM sleep suppression paradoxically improves rather than impairs skill memory.” Nat Neurosci. 2009;12:396-7.

  • Kryger, MHet al. «Principles and Practice of Sleep Medicine.»ExpertConsult,6th edition, 2017.
  • Naiman R. “Dreamless: the silent epidemic of REM sleep loss.” Annals of the New York Academy of Sciences. October 2017. Vol 1406:77-85.
  • Siegel JM. «The REM sleep-memory consolidation hypothesis.» Science. 2001;294(5544):1058-63.

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