¿Por qué la gente muere mientras duerme?

En la mitología griega antigua, el sueño era el hermano gemelo de la muerte, hijos de los dioses personificados de la oscuridad y la noche. Parece que siempre ha habido una asociación entre el sueño y la muerte. Cuando las personas mueren mientras duermen, parece una forma pacífica y casi idealizada de pasar. ¿Por qué la gente muere mientras duerme? Explore algunas de las causas más comunes y cómo los trastornos del sueño como la apnea del sueño, los ronquidos y el insomnio pueden contribuir a un mayor riesgo de nunca despertarse.

Cuando la muerte llega en la noche

Pasamos un tercio de nuestras vidas dormidos, por lo que no debería sorprendernos que muchas personas mueran mientras duermen. Hay una diferencia importante entre morir de la noche a la mañana (especialmente cuando está sano) y morir cuando está inconsciente en las últimas etapas de una enfermedad mortal. Las personas mayores y las que están enfermas son menos escrupulosas que las jóvenes.

Dependiendo del escenario de la muerte (hogar versus hospital versus centro de atención asistida), la muerte puede ser comentada por un médico. En raras ocasiones se realizaría una autopsia (o se indicaría) a menos que haya circunstancias inusuales. Esta evaluación puede ser más probable en adultos más jóvenes o niños que mueren repentinamente en la comunidad sin una enfermedad conocida. 1

Incluso una autopsia puede ser poco reveladora. La causa de la muerte puede no estar clara. El certificado de defunción puede indicar razones no específicas: «insuficiencia cardiorrespiratoria», «falleció por causas naturales» o incluso «vejez».

Puede que la familia y los amigos se pregunten qué sucedió, y puede ser útil comprender algunas de las causas de muerte que ocurren durante el sueño.

¿Cuáles son las formas de reconocer que un ser querido está muriendo?

Dejando a un lado el trauma, el medio ambiente y las sustancias

En algunos casos, la muerte ocurre debido a algún tipo de factor externo, ya sea directamente del medio ambiente u otro agente externo. Por ejemplo, un terremoto que colapsa un edificio puede provocar una muerte traumática en el sueño. El envenenamiento por monóxido de carbono por una ventilación defectuosa y una fuente de calefacción deficiente pueden contribuir. El homicidio también puede ocurrir durante el sueño, y los asesinatos pueden ocurrir con mayor frecuencia durante la noche.

Los medicamentos que se toman para tratar trastornos médicos, incluidos el dolor y el insomnio, pueden aumentar el riesgo de muerte. Esto puede ser más probable si estos medicamentos se toman en exceso, como en una sobredosis o con alcohol. Los sedantes y los opioides pueden alterar o suprimir la respiración. Las condiciones dolorosas como el cáncer, por ejemplo, pueden requerir niveles de morfina que aceleran el proceso de muerte al disminuir la respiración. 2

Asumamos que las causas internas naturales son la causa de la muerte y centrémonos en los culpables más probables.

Centrándose en la insuficiencia del corazón y los pulmones

Puede ser útil pensar en las causas de muerte en términos de un «Código Azul» que puede llamarse en el entorno del hospital.

Cuando alguien está muriendo, o con un riesgo inminente de morir, hay algunos sistemas codependientes que generalmente están fallando. En la mayoría de los casos, la culpa es del fallo de la función del corazón y los pulmones.

La insuficiencia respiratoria en evolución puede afectar gradualmente la función del corazón y otros sistemas. La disminución aguda de la función cardíaca, como con un ataque cardíaco masivo, afecta rápidamente el flujo sanguíneo al cerebro y, a su vez, puede conducir a una insuficiencia respiratoria rápida. Los pulmones también pueden llenarse rápidamente de líquido como parte del edema pulmonar en la insuficiencia cardíaca. 3

Al evaluar las causas de muerte en el sueño, puede ser útil explorar las causas que afectan estos dos sistemas interrelacionados.

Paro cardíaco

Existe evidencia considerable de que la función cardíaca puede estar estresada durante el sueño . El sueño de movimientos oculares rápidos (REM), en particular, puede marcar el sistema con un riesgo creciente hacia la mañana. También parece haber un patrón circadiano de disfunción cardíaca, con problemas que a menudo ocurren tarde en la noche y cerca del momento de la vigilia. 4 5

Aprenda más sobre los ritmos circadianos

Los ataques al corazón ocurren cuando un vaso sanguíneo (o arteria coronaria) que irriga el tejido muscular se obstruye y el tejido suministrado se daña o muere. Estos infartos de miocardio pueden variar desde eventos menores que comprometen levemente la función hasta bloqueos catastróficos que conducen a la falla completa del corazón como bomba. Si la sangre no puede circular, los otros sistemas del cuerpo fallan rápidamente y se produce la muerte.

El corazón también puede experimentar irregularidades que afectan su sistema eléctrico. La carga que se requiere para disparar el músculo de forma sincronizada puede verse afectada. Las contracciones pueden volverse irregulares, demasiado rápidas o demasiado lentas, y la efectividad del bombeo del corazón puede verse comprometida.

Las arritmias pueden ser una causa frecuente de muerte durante el sueño. La asistolia es un ritmo de paro cardíaco cuando no se puede detectar la actividad eléctrica del corazón. La fibrilación auricular o el aleteo pueden debilitar la función cardíaca. Los ritmos ventriculares similares, incluida la taquicardia ventricular, pueden volverse fatales. Los bloqueos cardíacos que afectan el patrón eléctrico también pueden provocar disfunción cardíaca y la muerte. 6 6

La insuficiencia cardíaca congestiva crónica (ICC) también puede conducir gradualmente a la insuficiencia cardíaca. La insuficiencia cardíaca del lado izquierdo afecta rápidamente el lado derecho del corazón, lo que lleva a la acumulación de líquido en los pulmones (con dificultad para respirar, especialmente cuando está acostado) e hinchazón en los pies y las piernas llamada edema periférico. Si el corazón experimenta una sobrecarga de volumen, puede cesar su capacidad de hacer circular la sangre. 7 7

Es importante destacar que el corazón puede afectar a otros sistemas que dependen de su capacidad para hacer circular la sangre. En particular, un ritmo cardíaco irregular puede conducir a un coágulo que viaja al cerebro y causa un derrame cerebral. La presión arterial alta o hipertensión pueden aumentar el riesgo. Si un derrame cerebral afecta el tronco encefálico, la respiración, la apertura de los ojos, el control muscular y la conciencia pueden verse comprometidos. Estos accidentes cerebrovasculares pueden ser fatales y pueden ocurrir durante el sueño. 8

Paro respiratorio

Los pulmones complementan la función del corazón y, como un equipo, si un sistema falla de manera aguda, es probable que el otro lo siga en poco tiempo.

La enfermedad pulmonar a menudo es crónica, y los impactos pueden desarrollarse más lentamente. Sin embargo, cuando se alcanza un umbral crítico, puede ocurrir la muerte.

En el nivel más básico, los pulmones son responsables del intercambio de oxígeno y dióxido de carbono con el medio ambiente. Cuando no funcionan correctamente, los niveles de oxígeno caen, los niveles de dióxido de carbono aumentan y pueden ocurrir cambios peligrosos en el equilibrio ácido-base del cuerpo.

La obstrucción aguda, como atragantarse con el vómito, puede provocar asfixia. Aunque es poco probable, también es posible que un evento de apnea obstructiva del sueño resulte fatal. 9 9

La insuficiencia respiratoria puede ocurrir debido a una enfermedad crónica y degenerativa. Esto puede ser la falla de los pulmones, como en:

  • Enfermedad Pulmonar Obstructiva Crónica (EPOC)
  • Enfisema
  • Fibrosis quística
  • Cáncer de pulmón
  • Fibrosis pulmonar
  • Neumonía
  • Estado asmático
  • Embolia pulmonar (coágulo a los pulmones)

También es posible que los pulmones fallen debido a cambios en los músculos o sistemas nerviosos, como la esclerosis lateral amiotrófica (ELA o enfermedad de Lou Gehrig) o miastenia gravis.

Incluso hay trastornos congénitos que afectan la capacidad de respirar, como el síndrome de hipoventilación central congénita. El síndrome de muerte súbita del lactante (SMSL) representa una incapacidad para respirar normalmente durante el sueño. 10

Cuando la muerte se acerca lentamente, se produce un patrón de respiración característico, llamado respiración de Cheyne-Stokes. A menudo se observa en la insuficiencia cardíaca, el uso de medicamentos narcóticos y la lesión del tronco encefálico, puede indicar la interrupción inminente de la respiración y la muerte. La conciencia puede deprimirse a medida que la persona afectada se escapa.

Considerando otras causas y el papel de los trastornos del sueño

Es posible que ocurra la muerte en el sueño debido a algunos otros trastornos, incluidas algunas condiciones de sueño. En particular, las convulsiones pueden ser fatales. Existe una afección conocida como muerte súbita en la epilepsia (SUDEP) que no se comprende completamente. 11

La apnea obstructiva del sueño puede exacerbar otras afecciones médicas que en última instancia pueden ser fatales. Estos incluyen derrames cerebrales, ataques cardíacos, insuficiencia cardíaca y arritmias que pueden provocar la muerte súbita. 9 9

Es posible morir por conductas del sueño llamadas parasomnias . El sonambulismo puede llevar a alguien a situaciones peligrosas, como caerse de las ventanas desde los p

Fuentes

  1. Sanchez O, Campuzano O, Fernández-falgueras A, et al. Natural and Undetermined Sudden Death: Value of Post-Mortem Genetic Investigation. PLoS ONE. 2016;11(12):e0167358. doi:10.1371/journal.pone.0167358

  2. Kripke DF. Hypnotic drug risks of mortality, infection, depression, and cancer: but lack of benefit. F1000Res. 2016;5:918. doi:10.12688/f1000research.8729.3

  3. Mansukhani MP, Wang S, Somers VK. Sleep, death, and the heart. Am J Physiol Heart Circ Physiol. 2015;309(5):H739-49. doi:10.1152/ajpheart.00285.2015

  4. Silvani A, Dampney RA. Central control of cardiovascular function during sleep. Am J Physiol Heart Circ Physiol. 2013;305(12):H1683-92. doi:10.1152/ajpheart.00554.2013

  5. Nagai M, Hoshide S, Kario K. Sleep duration as a risk factor for cardiovascular disease- a review of the recent literature. Curr Cardiol Rev. 2010;6(1):54-61. doi:10.2174/157340310790231635

  6. Gula LJ, Krahn AD, Skanes AC, Yee R, Klein GJ. Clinical relevance of arrhythmias during sleep: guidance for clinicians. Heart. 2004;90(3):347-52. doi:10.1136/hrt.2003.019323

  7. Sharma B, Owens R, Malhotra A. Sleep in congestive heart failure. Med Clin North Am. 2010;94(3):447-64. doi:10.1016/j.mcna.2010.02.009

  8. Yaggi HK, Concato J, Kernan WN, Lichtman JH, Brass LM, Mohsenin V. Obstructive sleep apnea as a risk factor for stroke and death. N Engl J Med. 2005;353(19):2034-41. doi:10.1056/NEJMoa043104

  9. Pack AI, Platt AB, Pien GW. Does untreated obstructive sleep apnea lead to death? A commentary on Young et al. Sleep 2008;31:1071-8 and Marshall et al. Sleep 2008;31:1079-85. Sleep. 2008;31(8):1067-8.

  10. Moon RY. SIDS and Other Sleep-Related Infant Deaths: Evidence Base for 2016 Updated Recommendations for a Safe Infant Sleeping Environment. Pediatrics. 2016;138(5) doi:10.1542/peds.2016-2940

  11. Abdel-mannan O, Taylor H, Donner EJ, Sutcliffe AG. A systematic review of sudden unexpected death in epilepsy (SUDEP) in childhood. Epilepsy Behav. 2019;90:99-106. doi:10.1016/j.yebeh.2018.11.006

  12. Cappuccio FP, D’elia L, Strazzullo P, Miller MA. Sleep duration and all-cause mortality: a systematic review and meta-analysis of prospective studies. Sleep. 2010;33(5):585-92.

  13. Mccall WV, Black CG. The link between suicide and insomnia: theoretical mechanisms. Curr Psychiatry Rep. 2013;15(9):389. doi:10.1007/s11920-013-0389-9

  14. Abad VC, Guilleminault C. Diagnosis and treatment of sleep disorders: a brief review for clinicians. Dialogues Clin Neurosci. 2003;5(4):371-88.

Additional Reading

  • Homer. “Iliad.” Hackett Publishing Company, Indianapolis, 1997.
  • Hublin C, et al. “Sleep and mortality: a population-based 22-year follow-up study.” Sleep . 2007 Oct;30(10):1245-53.
  • Jeyaraj D, et al. “Circadian rhythms govern cardiac repolarization and arrhythmogenesis.” Nature, 2012; DOI: 10.1038/nature10852.
  • Kryger MH, et al. “Principles and Practice of Sleep Medicine.” Elsevier, 6th edition, 2016.
  • Shepard JJ. «Hypertension, cardiac arrhythmias, myocardial infarction, and stroke in relation to obstructive sleep apnea.» Clin Chest Med 1992;13:437-458.

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