¿Por qué el edema pulmonar es un problema?

Edema pulmonar es una condición médica seria que ocurre cuando el exceso de líquido comienza a llenar los sacos de aire de los pulmones (los alvéolos ). Cuando los alvéolos están llenos de líquido, no pueden agregar oxígeno adecuadamente a la sangre ni eliminar el dióxido de carbono. Por lo tanto, el edema pulmonar produce dificultades respiratorias significativas y, a menudo, puede convertirse en un problema potencialmente mortal.

¿Por qué el edema pulmonar es un problema?

Los alvéolos son donde tiene lugar el verdadero trabajo de los pulmones. En los alvéolos alveolares, el aire fresco que respiramos está muy cerca de los capilares que transportan sangre pobre en oxígeno de los tejidos del cuerpo. (Esta sangre pobre en oxígeno acaba de ser bombeada desde el lado derecho del corazón hacia los pulmones, a través de la arteria pulmonar ).

A través de las delgadas paredes de los alvéolos, se producen intercambios críticos de gases entre el aire dentro del saco alveolar y la sangre «gastada» dentro de los capilares. El oxígeno de los alvéolos es absorbido por la sangre capilar, y el dióxido de carbono de la sangre se difunde en los alvéolos. La sangre, ahora rica en oxígeno una vez más, es llevada al lado izquierdo del corazón, que la bombea a los tejidos. El aire alveolar «usado» se exhala a la atmósfera, mientras respiramos.

La vida misma depende del intercambio eficiente de gases dentro de los alvéolos.

Con el edema pulmonar, algunos de los sacos alveolares se llenan de líquido. El intercambio crítico de gases entre el aire inhalado y la sangre capilar ya no puede ocurrir en los alvéolos llenos de líquido. Si se ven afectados un número suficiente de alvéolos, aparecen síntomas graves. Y si el edema pulmonar se vuelve extenso, puede producirse la muerte.

Síntomas del edema pulmonar

El edema pulmonar puede ocurrir de manera aguda, en cuyo caso comúnmente causa disnea severa (dificultad para respirar), junto con tos (que a menudo produce esputo rosado y espumoso) y sibilancias. El edema pulmonar repentino también puede ir acompañado de ansiedad extrema y palpitaciones . El edema pulmonar de aparición repentina a menudo se denomina «edema pulmonar repentino», y con mayor frecuencia indica un empeoramiento repentino de un problema cardíaco subyacente. Por ejemplo, el síndrome coronario agudo puede producir edema pulmonar repentino, al igual que la miocardiopatía de estrés agudo.

El edema pulmonar agudo siempre es una emergencia médica y puede ser fatal.

El edema pulmonar crónico, que a menudo se observa con insuficiencia cardíaca , tiende a causar síntomas que aumentan y disminuyen con el tiempo, a medida que se ven afectados más o menos alvéolos. Los síntomas comunes son disnea con esfuerzo, ortopnea (dificultad para respirar mientras está acostado), disnea nocturna paroxística (despertarse por la noche con falta de aliento), fatiga, edema de las piernas (hinchazón) y aumento de peso (debido a la acumulación de líquido).

¿Qué causa el edema pulmonar?

Los médicos generalmente dividen el edema pulmonar en uno de dos tipos: edema pulmonar cardíaco y edema pulmonar no cardíaco.

Edema Pulmonar Cardiaco

La enfermedad cardíaca es la causa más común de edema pulmonar. El edema pulmonar cardíaco ocurre cuando un problema cardíaco subyacente hace que las presiones en el lado izquierdo del corazón se eleven. Esta alta presión se transmite hacia atrás, a través de las venas pulmonares, a los capilares alveolares. Debido a la elevada presión de los capilares pulmonares, el líquido se escapa de los capilares hacia el espacio aéreo alveolar y se produce un edema pulmonar.

Casi cualquier tipo de enfermedad cardíaca puede conducir a una presión cardíaca elevada en el lado izquierdo y, por lo tanto, a edema pulmonar. Los tipos más comunes de enfermedad cardíaca que causan edema pulmonar son:

  • enfermedad de la arteria coronaria (CAD)
  • insuficiencia cardíaca por cualquier causa
  • enfermedad de la válvula cardíaca, especialmente estenosis mitral, regurgitación mitral, estenosis aórtica o regurgitación aórtica
  • hipertensión severa

Con el edema pulmonar cardíaco crónico, las presiones elevadas dentro de los capilares pueden ocasionar cambios en las arterias pulmonares. Como resultado, puede producirse una presión arterial pulmonar alta, una afección llamada hipertensión pulmonar . Si el lado derecho del corazón tiene que bombear sangre contra esta presión elevada de la arteria pulmonar, eventualmente se puede desarrollar insuficiencia cardíaca del lado derecho.

Edema pulmonar no cardíaco

Con algunas afecciones médicas, los alvéolos pueden llenarse de líquido por razones no relacionadas con la presión cardíaca elevada. Esto puede ocurrir cuando los capilares en los pulmones se dañan y, como consecuencia, se vuelven «permeables» y permiten que el líquido ingrese a los alvéolos.

La causa más común de este tipo de edema pulmonar no cardíaco es el síndrome de dificultad respiratoria aguda (SDRA) , que es causado por una inflamación difusa dentro de los pulmones. La inflamación daña las paredes alveolares y permite que se acumule líquido. El SDRA generalmente se observa en pacientes críticos y puede ser causado por infección, shock, trauma y otras afecciones.

Además del SDRA, el edema pulmonar no cardíaco también puede ser producido por:

  • Embolia pulmonar
  • Enfermedad de gran altitud
  • Drogas (especialmente heroína y cocaína)
  • Infecciones virales
  • Toxinas (por ejemplo, inhalar cloro o amoníaco)
  • Problemas neurológicos (como trauma cerebral o hemorragia subaracnoidea )
  • Inhalación de humo
  • A punto de ahogarse

Diagnóstico del edema pulmonar

Hacer rápidamente el diagnóstico correcto de edema pulmonar es crítico, y especialmente crítico es diagnosticar correctamente la causa subyacente.

El diagnóstico del edema pulmonar generalmente se logra de manera relativamente rápida al realizar un examen físico, medir los niveles de oxígeno en la sangre y realizar una radiografía de tórax.

Una vez que se ha encontrado el edema pulmonar, se deben tomar medidas de inmediato para identificar la causa subyacente. El historial médico es muy importante en este esfuerzo, especialmente si hay antecedentes de enfermedad cardíaca (o mayor riesgo cardiovascular), uso de drogas, exposición a toxinas o infecciones, o factores de riesgo para embolia pulmonar.

Un electrocardiograma y un ecocardiograma a menudo son bastante útiles para detectar enfermedades cardíacas subyacentes. Si se sospecha una enfermedad cardíaca pero no puede demostrarse mediante pruebas no invasivas, puede ser necesaria una cateterización cardíaca . Se puede necesitar una variedad de otras pruebas si se sospecha una causa no cardíaca.

El edema pulmonar no cardíaco se diagnostica cuando el edema pulmonar está presente en ausencia de presiones elevadas del corazón izquierdo.

Tratamiento del edema pulmonar

Los objetivos inmediatos en el tratamiento del edema pulmonar son reducir la acumulación de líquido en los pulmones y restaurar los niveles de oxígeno en la sangre hacia la normalidad. La oxigenoterapia casi siempre se administra de inmediato. Si hay signos de insuficiencia cardíaca, también se administran diuréticos de forma aguda. Los medicamentos que dilatan los vasos sanguíneos, como los nitratos , a menudo se usan para reducir las presiones dentro del corazón.

Si los niveles de oxígeno en la sangre permanecen críticamente bajos a pesar de tales medidas, se puede requerir ventilación mecánica . La ventilación mecánica se puede utilizar para aumentar la presión dentro de los alvéolos y conducir parte del líquido acumulado de regreso a los capilares.

Sin embargo, el tratamiento definitivo del edema pulmonar, ya sea debido a una enfermedad cardíaca o por una causa no cardíaca, requiere identificar y tratar el problema médico subyacente. 

Una palabra de Verywell

El edema pulmonar es una afección médica grave causada por un exceso de líquido en los alvéolos de los pulmones. Con mayor frecuencia se debe a una enfermedad cardíaca, pero también puede ser producida por una variedad de problemas médicos no cardíacos. Se trata abordando rápidamente la causa subyacente, utilizando diuréticos y, a veces, con ventilación mecánica.

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