Picazón neurológica y por qué rascarse no ayuda

En un caso famoso en 2008, una mujer con picazón causada por el herpes zóster en la cabeza se rascó con tanta furia que atravesó el cráneo y se metió en el cerebro anterior derecho . Aunque, aparte de la picazón, estaba neurológica y psiquiátricamente bien, necesitaba que la restringieran físicamente para evitar lesionarse aún más.

En una aparente paradoja, una biopsia de piel del área de picazón casi no mostró fibras nerviosas en la región afectada. ¿De dónde vino este terrible picor?

¿Qué es exactamente una «picazón»?

A pesar de su universalidad, la picazón ha sido relativamente poco investigada en comparación con el dolor u otras sensaciones. Una de las mejores definiciones de picazón es una sensación molesta que provoca una respuesta al rascado, que a veces puede proporcionar un alivio temporal. Sin embargo, esta definición no es completamente satisfactoria, ya que hay picazón para la cual rascarse no proporciona ningún beneficio.

El propósito original de la picazón puede haber sido proteger la piel de agentes dañinos al hacernos rascar al culpable. Tales sustancias inductoras de picazón se denominan pruritógenos.

Como todas las sensaciones, la picazón también puede ser el resultado de un fallo en el sistema nervioso. En tales casos, la piel no necesita involucrarse directamente, y rascarse puede hacer poco para aliviar la picazón crónica.

La neurología de la picazón y su relación con el dolor

Se creía que la picazón era solo un dolor de baja intensidad. Ahora sabemos que este punto de vista está equivocado. Es cierto que una vía no específica es compartida por señales tanto para el dolor como para la picazón. Esta vía desencadena la picazón cuando es provocada por pruritógenos como el cachalote, la planta de la que los bromistas derivan el «polvo para la picazón». Sin embargo, como el dolor o el toque ligero, la sensación de picazón también viaja a través de sus propias vías exclusivas dedicadas desde la piel al cerebro. Esta vía específica se desencadena por la liberación de histamina .

Dicho todo esto, las líneas de información para el dolor y la picazón, aunque separadas, se interconectan y comunican en la médula espinal. Lo hacen a través de interneuronas. Esto puede explicar el deseo inexorable de rascarse una picazón. Además, si el dolor se dispara, puede inhibir o enmascarar la actividad de la vía del picor.

La relación intrigante entre la picazón y el dolor se puede ver en el uso de algunos opioides , que pueden causar picazón al inhibir el dolor.

Picazón crónica que no responde al rascado

En algunos casos de picazón crónica, no existe la conversación normal entre el dolor y las vías de picazón en la columna vertebral. Para explicar esto, es posible que los nervios periféricos , o los nervios que viajan desde la médula espinal a la piel y otras partes del cuerpo, se vuelvan más sensibles. O tal vez el cerebro cambia de tal manera que los pequeños irritantes que normalmente no se considerarían picazón se perciben mal. Hay alguna evidencia para cada uno de estos argumentos, y la verdadera naturaleza de la picazón crónica que no responde al rascado es probablemente una combinación de esos mecanismos.

Causas neurológicas

Si bien la picazón se considera clásicamente un problema con la piel, también se ha descrito que algunos problemas del sistema nervioso causan picazón. En algunos casos, esto puede ser el resultado de un daño nervioso periférico que conduce a una señalización espontánea del nervio o la médula espinal. Los ejemplos incluyen prurito braquiorradial y neuralgia posherpética. En otros casos, las pequeñas sensaciones pueden conducir a un patrón de señales que el cerebro decodifica incorrectamente como una picazón.

Aquí hay algunos ejemplos de afecciones neurológicas que causan picazón:

  • Síndrome trófico trigémino : esta es una afección causada por vías sensoriales interrumpidas del nervio trigémino, que generalmente transmite la sensación de la cara al cerebro. Una úlcera agrandada lentamente se extiende sobre el cartílago en el borde exterior de una fosa nasal. El tratamiento generalmente no es útil, y consiste principalmente en usar guantes protectores u otras barreras físicas para evitar que el paciente se rasque.
  • Prurito braquiorradial : esta picazón generalmente se desarrolla en un brazo y puede estar relacionada con la exposición a la luz solar. Aunque un examen y estudios electrodiagnósticos serán normales, las personas pueden rascarse el brazo hasta el punto de sangrado. La afección se puede aliviar un poco con hielo y algunos medicamentos anticonvulsivos.
  • Notalgia parestésica: este trastorno generalmente ocurre en el lado izquierdo, justo debajo del omóplato, donde la mayoría de nosotros no podemos alcanzarlo. Puede resultar de un pinzamiento del nervio espinal.La capsaicina , algunos medicamentos anticonvulsivos, bloqueos nerviosos e incluso inyecciones de toxina botulínica pueden ser útiles.
  • Lesiones de la médula espinal : varios tipos de lesiones de la columna vertebral, incluido el neurofibroma , un tumor de la fibra nerviosa y los hemangiomas cavernosos, cuando los vasos sanguíneos de un tumor, se han asociado con picazón. Esto a menudo no está relacionado con el sitio de la lesión.
  • Lesiones cerebrales : los accidentes cerebrovasculares y otros problemas pueden causar picazón que generalmente se encuentra en el lado opuesto de la lesión.

Tratamiento

La picazón neurológica crónica es difícil de tratar. Las vías típicas como los antihistamínicos orales (por ejemplo, Benadryl) o los esteroides tópicos generalmente no son de ayuda. Un enfoque gradual puede explorar la capsaicina, la medicación anticonvulsiva como la gabapentina e incluso agentes como la talidomida o la toxina botulínica. También se están explorando técnicas de neuroestimulación.

Fuentes

  • A Dhand y MJ Aminoff: The neurology of itch, Brain 2013119128.

  • MJ Aminoff, the neurology of itch, Recent Advances in Neurology Conference, San Francisco Ritz-Carlton, February 13, 2014.

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