Periodontitis

La periodontitis es una inflamación de los tejidos que rodean y sostienen los dientes, conocida como “periodonto”. Estos tejidos incluyen las encías, las fibras de soporte, llamadas desmodoncio y el hueso en el que están anclados los dientes.

La periodontitis es una enfermedad bacteriana, que ocurre con mayor frecuencia cuando los mecanismos inmunitarios están debilitados.

La periodontitis suele comenzar con una inflamación de las encías (gingivitis) que se extiende gradualmente al tejido óseo, formando “bolsas” infectadas entre las encías y el diente.

Si no se trata, la periodontitis puede llevar a la destrucción de los huesos y al aflojamiento o incluso a la pérdida de los dientes.

Nota

Existen varias formas de periodontitis y su clasificación ha sido debatida durante mucho tiempo. Los especialistas prefieren referirse a las “enfermedades periodontales”, que incluyen todas las enfermedades del periodonto. La clasificación más reciente distingue la gingivitis (más superficial) de la periodontitis que llega al hueso1.

Tipos de periodontitis

Entre las periodontitis, se suele hacer una distinción:

  • Periodontitis crónica, que tiene una tasa de progresión de lenta a moderada.
  • Periodontitis agresiva, que puede ser localizada o generalizada.

La periodontitis también puede ocurrir además de enfermedades como la diabetes, el cáncer o el VIH/SIDA, por ejemplo. Los dentistas hablan entonces de periodontitis asociada con una enfermedad general .

Otra forma de clasificar la periodontitis es utilizar como base la edad de inicio de la enfermedad. Así, podemos distinguir:

  • la periodontitis del adulto, que es, con mucho, la más común.
  • la periodontitis temprana de niños y adolescentes, que evoluciona rápidamente.

¿A quiénes afecta?

Dependiendo de las fuentes, se estima que las enfermedades periodontales afectan, en diferentes grados, al 20 al 50% de los adultos en la mayoría de los países del mundo2.
La Organización Mundial de la Salud (OMS) estima, basándose en 80 estudios realizados en más de 30 países, que entre el 10 y el 15% de los adultos del mundo sufren de periodontitis grave1.

Un estudio reciente en los Estados Unidos confirma que casi la mitad de los adultos tienen periodontitis en una etapa temprana, moderada o severa. La prevalencia y gravedad de la enfermedad aumenta con la edad. El mismo estudio señala que aproximadamente el 65% de las personas mayores de 65 años tienen periodontitis moderada a severa3.

La periodontitis agresiva, que afecta más a los jóvenes, es menos común. Se estima que afecta a entre el 0,1 y el 0,2% de la población de Europa, y hasta el 5 y el 10% de los norteamericanos de origen hispano o africano4.

Causas de la enfermedad

La periodontitis es una enfermedad de origen complejo que implica dos factores:

  • bacterias orales, nocivas o “patógenas”.
  • un debilitamiento o falta de reactividad del sistema inmunológico, lo que permite que estas bacterias ganen terreno y se multipliquen.

Varios factores pueden contribuir al desarrollo de la periodontitis, como el tabaquismo, las infecciones, la mala nutrición, etc.

La periodontitis también puede ser una manifestación asociada a ciertas enfermedades generales, como la diabetes (véase la sección sobre “personas en riesgo y factores de riesgo”).

Cientos de diferentes especies de bacterias viven en la boca. Algunos son beneficiosos, pero otros son perjudiciales para la salud bucal. Estas bacterias forman una película en las encías y los dientes, que constituye la placa dental .

Esta placa se elimina al cepillarse los dientes, pero se reforma rápidamente y puede solidificarse en escala.

En unos pocos días, el sarro puede causar inflamación de las encías llamada gingivitis. Gradualmente, si el sistema inmunológico no reacciona lo suficientemente agresivo, el equilibrio entre las bacterias “buenas” y “malas” se romperá. Bacterias dañinas como Porphyromonas gingivalis se apoderan de las encías y las atacan, hasta que destruyen los tejidos circundantes. Así es como comienza la periodontitis. Cada forma de periodontitis se asocia con un tipo diferente de bacterias, lo que hace que el estudio de estas enfermedades sea bastante complejo5.

Evolución y posibles complicaciones

La periodontitis ocurre cuando la gingivitis no se trata y progresa. Si no se trata, la periodontitis puede llevar a la pérdida de dientes.

La periodontitis crónica en adultos evoluciona lentamente a lo largo de varios años.

La periodontitis agresiva comienza alrededor de la adolescencia o antes de los 30 años y progresa rápidamente.

Además, la periodontitis crónica está asociada a una inflamación prolongada, que tiene efectos negativos en todo el cuerpo y puede aumentar el riesgo de enfermedades cardiovasculares, entre otras cosas6.

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