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Narcolepsia: síntomas, tratamientos y causas

¿Qué es la narcolepsia?

La narcolepsia es un trastorno del sueño caracterizado por somnolencia excesiva durante el día y ataques frecuentes de sueño, incluso cuando la persona ha dormido bien durante la noche. Estos ataques suelen ocurrir repentinamente y a cualquier hora del día, incluso en situaciones inusuales, como en las citas con el médico, al conducir o en una conversación entre amigos.

Contrariamente a lo que muchos creen, la narcolepsia no está relacionada con la depresión, los trastornos convulsivos, los desmayos, la pereza o simplemente la falta de sueño durante la noche. Esta es una condición crónica, para la cual no hay cura, y que puede afectar seriamente la calidad de vida de quienes la padecen. Sin embargo, es perfectamente tratable y su síntoma principal -el exceso de sueño durante el día- puede controlarse mediante medicamentos y algunos cambios en el estilo de vida.

Sinónimos

Trastorno del sueño durante el día, somnolencia excesiva

Causas

La causa exacta de la narcolepsia es desconocida para los expertos, aunque muchos creen que los factores genéticos pueden estar directamente involucrados en las causas de la enfermedad.

Se cree que la narcolepsia es causada por la pérdida de un grupo de células localizadas en el hipotálamo. Estas células mueren temprano y no producen un neurotransmisor llamado hipocretina, responsable de mantenernos despiertos. Un desequilibrio, por lo tanto, en la cantidad de esta sustancia química puede llevar a la aparición de sueño REM en horas inapropiadas. Los médicos no saben qué es lo que lleva al cuerpo a producir cantidades bajas de hipocretina, pero se cree que una reacción autoinmune puede estar involucrada.

En el proceso natural del sueño, una persona pasa por todas las primeras fases antes de entrar en el llamado sueño REM, que es cuando la mayoría de los sueños ocurren. Una persona con narcolepsia, por otro lado, se salta todas estas primeras fases, alcanzando el sueño REM mucho más rápido. Esto puede ocurrir tanto de noche como de día.

Factores de riesgo

Los factores genéticos y los procesos infecciosos parecen ser los principales factores de riesgo para la narcolepsia. Los académicos también creen que la enfermedad está directamente relacionada con la edad. En general, este trastorno suele ocurrir con más frecuencia en dos picos: a finales de la adolescencia o a principios de la segunda década de la vida y después de los 50 años de edad. Las mujeres menopáusicas suelen ser las más afectadas por la narcolepsia.

Síntomas

Síntomas de la narcolepsia

Los principales síntomas de la narcolepsia pueden empeorar con el tiempo. Lo son:

Somnolencia excesiva durante el día

Las personas con narcolepsia se duermen sin previo aviso, en cualquier lugar y en cualquier momento, incluso en situaciones inusuales, como durante una conversación o una cita con el médico, y en situaciones que podrían poner en riesgo su vida, por ejemplo, si usted está conduciendo. En general, estos frecuentes y repentinos ataques de sueño duran desde unos pocos minutos hasta aproximadamente media hora. Después de despertarse, la persona se siente refrescada, pero puede volver a dormirse más tarde.

La somnolencia excesiva durante el día es el primer y principal síntoma de la narcolepsia y a menudo también el más problemático. Debido a esto, una persona puede tener dificultad para concentrarse y enfocar.

Pérdida repentina del tono muscular

Esta condición, llamada cataplejía, puede causar una serie de cambios físicos, desde dificultad para hablar hasta la debilidad completa de la mayoría de los músculos del cuerpo. Este problema puede durar desde unos segundos hasta unos minutos.

La cataplexia es incontrolable y se desencadena por emociones intensas, generalmente positivas, como la risa o la excitación. Sin embargo, también puede ser causada por sentimientos como el miedo, la sorpresa o la ira.

La ocurrencia de la cataplejía entre las personas con narcolepsia varía enormemente de una casa a otra. Algunos tienen sólo uno o dos episodios al año, mientras que otros pueden tener varios episodios en un solo día. Hay casos en los que las personas con narcolepsia tampoco tienen cataplejía.

Parálisis del sueño

Las personas con narcolepsia a menudo son temporalmente incapaces de moverse o hablar mientras duermen o se despiertan. Estos episodios suelen ser breves, con un promedio de uno o dos minutos, pero pueden ser aterradores.

Sin embargo, no todas las personas que tienen episodios de parálisis del sueño tienen narcolepsia. Muchas personas sin narcolepsia experimentan algunos episodios de parálisis del sueño, especialmente en la adultez temprana. De manera similar, no todas las personas diagnosticadas con narcolepsia necesariamente experimentarán episodios de parálisis del sueño.

Alucinaciones

Existen dos tipos posibles de alucinaciones, las llamadas alucinaciones hipnagógicas, que ocurren cuando una persona se queda dormida, y alucinaciones hipnóticas, que ocurren durante el despertar. Estas alucinaciones ocurren porque una persona con narcolepsia puede estar parcialmente despierta mientras comienza a soñar, de modo que puede confundir el sueño que ya está experimentando con la realidad.

Otros síntomas

Las personas con narcolepsia pueden tener otros trastornos del sueño, como apnea obstructiva del sueño, síndrome de las piernas inquietas e insomnio.

Además, algunos ataques de sueño en personas con narcolepsia son breves y duran sólo unos pocos segundos. En algunos casos, una persona puede experimentar un ataque de sueño repentino, quedarse dormida durante una actividad que está realizando, como escribir, escribir en la computadora o conducir, y aún así, dormir, seguir haciéndolo.

Diagnóstico y exámenes

Buscar ayuda médica

Los ataques de sueño causados por la narcolepsia son en sí mismos razones más que suficientes para buscar ayuda médica. Si durante el día tiene demasiado sueño, con frecuentes ataques de sueño incluso en situaciones inusuales, como en medio de una conversación, debe consultar a un especialista inmediatamente.

En la cita con el médico

Los expertos que pueden diagnosticar la narcolepsia incluyen…:

  • Médico clínico
  • Neurólogo
  • Médico del sueño
  • Psiquiatría
  • Psicólogo
  • Genetista
  • Infectólogo.

Estar preparado para la consulta puede facilitar el diagnóstico y optimizar el tiempo. De esta manera, usted puede llegar a la consulta con alguna información:

  • Una lista de todos los síntomas y cuánto tiempo han estado presentes
  • Antecedentes, incluyendo cualquier otra afección que pueda tener y cualquier medicamento o suplemento que tome regularmente.

El médico probablemente le hará una serie de preguntas, tales como…:

  • ¿Cuándo aparecieron los síntomas?
  • ¿Con qué frecuencia experimenta estos síntomas?
  • ¿Duerme bien por la noche?
  • ¿Cómo va tu rutina?
  • ¿Qué tan intensos son los síntomas?
  • Aparte de la somnolencia excesiva, ¿tiene algún otro síntoma? ¿Cuál de ellos?
  • ¿Alguna vez le han diagnosticado otro trastorno del sueño? ¿Cuál de ellos? ¿Está en tratamiento?
  • ¿Usa algún tipo de medicamento? ¿Cuál de ellos?
  • ¿Fumas?
  • ¿Consume usted bebidas alcohólicas? ¿Con qué frecuencia?
  • ¿Cómo es tu estilo de vida? ¿Cuántas horas duerme por noche?
  • ¿Ha tenido alucinaciones o pérdida de fuerza muscular?
  • ¿Tienes sueño en el trabajo o te has quedado dormido durante las conversaciones con tus amigos, por ejemplo?

Diagnóstico de Narcolepsia

El médico puede hacer un diagnóstico preliminar de narcolepsia basado en la descripción de los síntomas y la presencia de al menos dos de ellos: somnolencia excesiva durante el día y cataplejía. Después de un diagnóstico inicial, el médico puede remitirlo a un especialista en sueño para que lo evalúe más a fondo.

Algunas de las pruebas más comúnmente utilizadas por los médicos para diagnosticar la narcolepsia son:

  • ECG (que mide la actividad eléctrica del corazón)
  • Electroencefalograma (que mide las actividades cerebrales)
  • Monitoreo de la respiración
  • Pruebas genéticas para identificar el gen de la narcolepsia
  • Polisomnografía (estudio del sueño del paciente)
  • Prueba de Latencia Múltiple del Sueño (MSLT), en la cual el médico mide cuánto tiempo tarda el paciente en dormirse durante una siesta durante el día. Los pacientes con narcolepsia se duermen mucho más rápido que las personas que no tienen la enfermedad.

Tratamiento y cuidado

Tratamiento de la narcolepsia

No existe cura para la narcolepsia, pero los medicamentos y las adaptaciones en el estilo de vida pueden ayudar a controlar los síntomas.

Entre los principales medicamentos recetados por los médicos para tratar la narcolepsia se encuentran algunos estimulantes, inhibidores selectivos de la recaptación de serotonina, antidepresivos y oxibdato de sodio.

Drogas para Narcolepsia

Los medicamentos más comúnmente usados para tratar la narcolepsia son…:

  • Anafranil
  • Clomipramina
  • Ritalin

Sólo un médico puede decirle qué medicamento es mejor para usted, así como la dosis correcta y la duración del tratamiento. Siempre siga las instrucciones de su médico cuidadosamente y NUNCA se automedique. No deje de usar el medicamento sin consultar primero con un médico y, si lo toma más de una vez o en cantidades mucho mayores de las prescritas, siga las instrucciones que aparecen en el prospecto.

Vivir juntos (pronóstico)

Viviendo juntos / Pronóstico

Además del tratamiento médico, realizado básicamente con medicamentos, los cambios en el estilo de vida también son importantes para controlar los síntomas de la narcolepsia. Echa un vistazo a algunas medidas que puedes tomar:

  • Trate de dormir y despertarse a la misma hora todos los días, incluso los fines de semana
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  • Tome siestas regularmente durante el día. Las siestas de 20 minutos pueden ayudar a reducir la somnolencia entre una y tres horas
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  • Evite la nicotina y el alcohol. El uso de estas sustancias, especialmente por la noche, puede empeorar los signos y síntomas de la narcolepsia
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  • Haga ejercicio regularmente. La actividad física puede ayudar a regular el sueño durante la noche y el día.

Posibles complicaciones

Si no se trata adecuadamente, la narcolepsia puede causar algunas complicaciones. Mira:

Malentendido de la condición

La narcolepsia puede causarle serios problemas, tanto profesionales como personales. Otras personas que no necesariamente tienen una visión correcta y profunda de la enfermedad pueden verlo como perezoso, letárgico o incluso grosero. Además, es posible que su rendimiento en la escuela, la universidad o el trabajo disminuya.

Problemas en las relaciones

La somnolencia excesiva puede disminuir la libido y causar impotencia, y las personas con narcolepsia pueden quedarse dormidas incluso durante las relaciones sexuales. Estos problemas pueden llevar a sentimientos que eventualmente pueden desencadenar ataques de sueño por narcolepsia, tales como ira, desilusión y ansiedad.

Daños físicos

Los ataques repentinos de sueño pueden causar daño físico a las personas con narcolepsia. Usted puede quedarse dormido al volante o mientras cocina, de modo que también es más vulnerable a los cortes y quemaduras.

Obesidad

Las personas con narcolepsia tienen el doble de probabilidades de tener sobrepeso que otras personas. El aumento de peso puede estar relacionado principalmente con un estilo de vida sedentario, atracones, deficiencia de hipocretina o una combinación de estos y otros factores.

¿Existe una cura para la narcolepsia?

La narcolepsia es una afección crónica de por vida, ya que no tiene cura. No es una enfermedad mortal, pero puede poner en riesgo la vida de quienes la padecen, especialmente si los ataques de sueño ocurren mientras la persona está conduciendo, operando una máquina o algo así. Generalmente, la narcolepsia se puede controlar con un tratamiento basado en medicamentos y adaptaciones en el estilo de vida. Además, el tratamiento de otros trastornos del sueño subyacentes a la narcolepsia también puede mejorar los síntomas de la enfermedad.

Prevención

Prevención

No se conocen formas de prevenir la narcolepsia

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