Las tormentas de primavera traen ataques de asma

En Melbourne, Australia, el 21 de noviembre de 2016, hubo la tormenta perfecta. El viento, las fuertes lluvias y el alto conteo de polen llevaron a más de 8,500 personas al hospital con ataques de asma severos. Nueve personas murieron.

Muchas de estas personas que experimentaron ataques casi mortales no tenían antecedentes de asma y anteriormente solo experimentaban fiebre del heno. ¿Que pasó exactamente?

Asma explicada

El asma afecta a unos 300 millones de personas en todo el mundo. El número de personas con asma está aumentando, una tendencia que se ha relacionado con la urbanización generalizada. Un aumento global en el número de personas con asma, así como los mayores costos asociados de la enfermedad han llevado a más investigaciones que examinan sus mecanismos y tratamiento.

Según los CDC , aproximadamente uno de cada 12 estadounidenses (25 millones de personas) tiene asma. En 2008, alrededor del 50 por ciento de los estadounidenses con asma tuvieron ataques de asma, muchos de los cuales podrían haberse prevenido. Además, en 2007, el asma terminó costando a los estadounidenses $ 56 mil millones en costos médicos, salarios perdidos y días escolares perdidos.

Las personas con asma suelen presentar síntomas durante la primera infancia. Aproximadamente el doble de niños tienen asma. Sin embargo, en la edad adulta, el asma es igualmente frecuente entre hombres y mujeres.

Los síntomas del asma incluyen sibilancias, disnea, tos y opresión en el pecho.

El asma es un síndrome complejo marcado por lo siguiente:

  • obstrucción intermitente del flujo de aire
  • Un tipo especial de inflamación de las vías respiratorias.
  • broncoespasmo o espasmo del músculo liso en las paredes de las pequeñas ramas de las vías respiratorias, lo que conduce a un estrechamiento temporal.

Un factor de riesgo importante para el desarrollo de asma es la atopia . La atopia es una tendencia genética a desarrollar enfermedades alérgicas que incluyen no solo asma sino también rinitis alérgica y dermatitis atópica. Es de destacar que la rinitis alérgica también se conoce como fiebre del heno y la dermatitis atópica es eccema . Las personas con atopia experimentan respuestas inmunes elevadas a los alérgenos comunes que se encuentran en el medio ambiente, como el polen, el moho y ciertos alimentos.

Ciertos desencadenantes pueden provocar inflamación de las vías respiratorias y un ataque de asma. Estos desencadenantes incluyen lo siguiente:

  • alérgenos (p. ej., polen)
  • infecciones virales (p. ej., rinovirus)
  • ejercicio
  • aire frio
  • risa
  • Cambios de clima
  • medicamentos (p. ej., bloqueadores β)
  • exposicion ocupacional
  • ERGE
  • dieta

Un médico puede diagnosticar el asma con base en el historial médico, los hallazgos del examen físico y la espirometría. La espirometría es una prueba de diagnóstico realizada en la oficina, que mide la cantidad de aire que inhala, la cantidad de aire que exhala y el tiempo que le toma exhalar.

El asma es comúnmente tratado por un médico de atención primaria. El tratamiento para el asma se adapta a las necesidades de un individuo y depende de varios factores, incluidas las causas, la presentación, el historial y la respuesta al tratamiento.

Estos son los objetivos del tratamiento del asma:

  • prevenir o minimizar los ataques de asma
  • controlar los síntomas
  • eliminar visitas a la sala de emergencias
  • mantener actividades normales de la vida diaria
  • disminuir el empeoramiento nocturno (asma nocturna)
  • mantener niveles de ejercicio
  • mantener una buena función pulmonar
  • minimizar los efectos secundarios negativos de la medicación

La mayoría de las personas con asma toman medicamentos por inhalador. Los corticosteroides inhalados son preferidos para el control a largo plazo del asma. El uso prudente e intermitente de los agonistas β2 inhalados de acción prolongada también podría ayudar. Los agonistas β2 inhalados de acción corta como el albuterol pueden usarse para un alivio rápido.

Después de la prueba, se pueden usar corticosteroides orales, tratamiento con nebulizador de albuterol, etc. para tratar los ataques de asma. Los detalles del tratamiento dependen de la gravedad. Los ataques que amenazan la vida resultan en hospitalización en la UCI.

Tormentas eléctricas como desencadenante de asma

Aunque la epidemia de asma de Melbourne en noviembre de 2016 fue la peor registrada, las tormentas eléctricas han desencadenado epidemias similares en varias ciudades de todo el mundo, incluidas Nápoles y Londres. Es de destacar que debido a que Australia se encuentra tanto en el hemisferio sur como en la zona templada de Australia , la primavera ocurre entre septiembre y noviembre.

Durante los momentos en que hay mucho polen en el aire, como la primavera , las corrientes de tormentas eléctricas pueden transportar este polen a nivel del suelo. En los Estados Unidos, los detalles de la temporada de alergias varían según la región, pero puede comenzar en febrero y extenderse hasta principios del verano. Además, las temperaturas suaves del invierno pueden hacer que las plantas se polinicen temprano, y las frecuentes lluvias de primavera pueden provocar un rápido crecimiento de las plantas y un aumento del moho.

Por lo general, el polen no invade las vías aéreas inferiores de los pulmones. Sin embargo, durante las condiciones húmedas de las tormentas eléctricas, el polen absorbe agua y se rompe por un proceso llamado ósmosis. Estos pedazos de polen se convierten en aerosol e invaden los niveles inferiores de los pulmones. En personas alérgicas al polen, esta exposición puede causar un ataque de asma y ocasionalmente la muerte.

Los primeros 20 o 30 minutos de una tormenta de primavera son los más peligrosos para las personas con alergia al polen y pueden provocar ataques de asma incluso en aquellos que nunca antes tuvieron una y solo tienen fiebre del heno. Además de la lluvia y el viento de las tormentas eléctricas, otros factores como los rayos (cargas eléctricas en el aire) y el frío también podrían desempeñar un papel en la exacerbación del asma relacionada con las tormentas. Específicamente, las cargas eléctricas podrían mediar la ruptura de partículas de polen.

Ciertos expertos están preocupados de que las tormentas eléctricas puedan convertirse en un problema de salud pública para quienes tienen fiebre del heno y padecen o no asma. Las concentraciones de polen están aumentando, y el cambio climático está haciendo que las tormentas eléctricas y otros eventos lluviosos sean más comunes.

Después de investigar más, los expertos pueden desarrollar sistemas de alerta temprana para alertar a las personas con alergias sobre el potencial de brotes de asma relacionados con tormentas eléctricas. Los investigadores de la Universidad de Georgia están actualmente explorando esta opción.

En un artículo titulado «Ataques de asma relacionados con tormentas eléctricas», D’Amato y sus coautores escriben:

«El mensaje final es que los pacientes afectados por la alergia al polen deben estar alertas ante el peligro de estar al aire libre durante una tormenta eléctrica en la temporada de polen. Se deben dar advertencias durante la temporada de polen a los pacientes sensibles al polen».

Más específicamente, puede ser una buena idea para las personas con alergias al polen permanecer en el interior y mantener las ventanas cerradas durante una tormenta eléctrica que ocurre durante la temporada de polen.

Fuentes

  • Asma. Cuaderno de medicina familiar. http://www.fpnotebook.com
  • Exacerbación del asma. Cuaderno de medicina familiar. http://www.fpnotebook.com.
  • Barnes PJ. Asthma. In: Kasper D, Fauci A, Hauser S, Longo D, Jameson J, Loscalzo J. eds. Harrison’s Principles of Internal Medicine, 19e New York, NY: McGraw-Hill; 2014.
  • D’Amato, G, et al. Thunderstorm-Related Asthma Attacks. The Journal of Allergy and Clinical Immunology. 2017.
  • Usmani OS, Barnes PJ. Asthma: Clinical Presentation and Management. In: Grippi MA, Elias JA, Fishman JA, Kotloff RM, Pack AI, Senior RM, Siegel MD. eds. Fishman’s Pulmonary Diseases and Disorders, Fifth Edition New York, NY: McGraw-Hill; 2015.

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