La decisión de dejar de comer al final de la vida

La decisión de dejar de comer y beber voluntariamente al final de la vida es una elección que una persona puede hacer por más de una razón. Ciertamente, la decisión se puede tomar con la intención de acelerar el proceso de morir. Pero las razones subyacentes pueden ser más profundas que esto. La mayoría de las personas no tienen hambre al final de sus vidas. En este contexto, comer puede verse como una molestia innecesaria mientras se prolonga la incomodidad de la enfermedad subyacente. El resultado final de no comer es que las personas pueden sentir que están tomando el control al final de sus vidas.

No comer vs suicidio

Algunas personas se han preocupado de que permitir que una persona deje de comer es, en esencia, permitirles suicidarse. Pero no comer no es suicidio. Es una elección hecha por personas que ya están al final de su vida y están muriendo. La muerte, en estos casos, no se produce por inanición o deshidratación, sino por la condición subyacente que conduce a la muerte.

Decidir no comer es un evento natural que forma parte del proceso normal de morir. Una persona moribunda naturalmente perderá interés en la comida y los líquidos y progresivamente se debilitará. Cuando la persona moribunda decide dejar de comer y beber por completo, el proceso de debilidad progresiva que conduce a la muerte ocurre días o semanas antes de lo que sucedería si la persona continuara comiendo y bebiendo. 1

Pérdida de apetito al final de la vida

Elegir dejar de comer al final de la vida

Es posible que las personas sanas no entiendan por qué alguien puede dejar de comer y beber voluntariamente al final de la vida. La razón subyacente es a menudo que la elección permite a una persona recuperar o mantener cierto control sobre su situación. 1  Los factores que conducen a esta razón pueden incluir el deseo de evitar el sufrimiento, el deseo de no prolongar el proceso de muerte y el deseo de tomar el control de las circunstancias que rodearon su muerte.

El tipo de persona que elige dejar de comer

Realmente no hay una persona «típica» que decida dejar de comer al final de su vida, y esta elección puede ser hecha por adultos y niños por igual, con una amplia gama de condiciones médicas. Según un estudio , en el que se encuestó a enfermeras de hospicio en Oregón, la persona típica que elige dejar de comer y beber voluntariamente es a menudo anciana y se considera que tiene una mala calidad de vida. Dicho esto, aquellos que son más jóvenes o que aún tienen una calidad de vida bastante buena también podrían tomar esta decisión, con la esperanza de evitar la peor calidad de vida que puede ocurrir al prolongar la muerte.

Falta de sufrimiento

La abrumadora conclusión de la evidencia hasta la fecha sugiere que elegir dejar de comer no aumenta el sufrimiento al final de la vida.

En el estudio mencionado anteriormente, se descubrió que el 94 por ciento de las enfermeras informaron que las muertes de estas personas fueron pacíficas.

Parte del proceso de muerte normal

El cese de comer y beber es una parte normal del proceso de muerte que generalmente ocurre de días a semanas antes de la muerte. Una vez que el cuerpo se vuelve levemente deshidratado, el cerebro libera endorfinas que actúan como naturales opioides , lo que lleva a la euforia y, a menudo la disminución del dolor y el malestar. Cuando una persona moribunda deja de comer y beber voluntariamente, ocurre el mismo proceso, y la persona puede informar que se siente mejor que cuando toma nutrición. 2

Muy pocas personas se quejan de tener hambre o sed después de los primeros días. Las membranas mucosas pueden secarse a medida que se establece la deshidratación, por lo que algunos pacientes pueden querer humedecer su boca con gotas de agua para su comodidad. Los estudios que analizan los líquidos intravenosos han encontrado que proporcionar estos líquidos no reduce la sensación de sed si está presente. En cambio, el uso de hisopos orales y lubricantes a menudo puede reducir la sensación de sequedad en la boca cuando ocurre. 3

No comer versus suicidio asistido por un médico

Como se señaló anteriormente, en general, la decisión de dejar de comer o beber no se considera una forma de suicidio, ni de parte de la persona que está muriendo, ni de los profesionales de la salud que coinciden con la elección de una persona. Dicho esto, hay algunas jurisdicciones donde la interrupción voluntaria de comer y beber puede estar legalmente prohibida según las reglas que rigen la asistencia al suicidio, con respecto al apoyo médico en el proceso de toma de decisiones. Actualmente es un área de discusión activa por parte de investigadores y especialistas en ética en todo el mundo.

Hay diferencias entre los dos con respecto al sufrimiento también. Cuando la muerte por no comer y beber voluntariamente se comparó con la muerte por suicidio asistido por un médico , las enfermeras informaron que las personas del primer grupo tenían menos sufrimiento y menos dolor, y estaban más en paz que las del segundo grupo. 2  Las enfermeras informaron que ambos grupos tenían una alta calidad de muerte, lo que puede sonar extraño, pero significa que sus muertes continuaron con niveles más bajos de dolor y lucha.

Longitud de la supervivencia

Una vez que una persona deja de comer y beber, la muerte generalmente ocurre dentro de dos semanas.

La persona puede continuar tomando pequeñas cantidades de agua para tragar píldoras o humedecer la boca, y estos pequeños sorbos de líquidos pueden prolongar el viaje hacia la muerte en unos pocos días. 3

Tomar una decisión sobre comer y beber voluntariamente

La decisión de dejar de comer no es una pregunta que nadie anticipa hacer. Si usted o un ser querido está considerando esta opción, asegúrese de discutir todas sus preocupaciones con su médico. Probablemente querrá asegurarse de que no haya afecciones tratables, como depresión o dolor no tratado, que contribuyan a su decisión. También puede derivarlo a un trabajador social de hospicio o a un miembro de su organización religiosa (si corresponde) para analizar más esta decisión.

También es importante recordar que usted o su ser querido pueden cambiar de opinión. Si no comer o beber conduce al sufrimiento o a una sensación de hambre o sed, una persona ciertamente puede comenzar a comer o beber nuevamente. No es una decisión irrevocable. Dado que la sensación de hambre es tan poco común al final de la vida, experimentar esto puede significar que aún no es el momento.

Sus seres queridos pueden tener opiniones sobre si debe dejar de comer, pero esta es solo su elección. Nadie puede decirle si debe dejar de comer y beber voluntariamente. Dependiendo de su calidad de vida, la cantidad que está sufriendo y su sistema de creencias personal, puede decidir si esta opción es adecuada para usted.

Para los seres queridos de alguien que elige dejar de comer

Puede ser difícil ver a un ser querido elegir dejar de comer y beber al final de la vida. Es importante recordar que la decisión les pertenece solo a ellos, sin importar cómo se sienta acerca de la decisión. Para aquellos que están sanos y no experimentan dolor, puede ser difícil aceptar esta opción. Si tiene hambre, puede ser difícil imaginar que otro no. Este es también un momento en que los amigos y la familia a menudo sufren un dolor anticipado, un dolor que puede ser tan desafiante como el que ocurre después de una pérdida. 4  Si tiene dificultades, comuníquese con su equipo de cuidados paliativos. El cuidado de hospicio está diseñado para ayudar a toda la familia, no solo a la persona que está muriendo.

Línea de fondo

El cese de comer y beber es una parte normal del proceso de morir, y generalmente es muy pacífico, sin sensación de hambre o sed. Las personas pueden optar por dejar de comer y beber para controlar su muerte. Esta decisión puede generar emociones encontradas, pero la conclusión es que cuando la muerte ocurre después de que una persona deja de comer y beber, no ocurre debido al hambre o la deshidratación. Ocurre debido a la condición médica subyacente responsable del proceso de muerte. En este contexto, no comer puede acelerar un poco la muerte, pero generalmente implica muy poco sufrimiento. La mayoría de las veces, la interrupción voluntaria de comer y beber resulta en una muerte pacífica que honra los últimos deseos de la persona.

Fuentes

  1. Bolt EE, Hagens M, Willems D, Onwuteaka-philipsen BD. Primary care patients hastening death by voluntarily stopping eating and drinking. Ann Fam Med. 2015;13(5):421-8. doi:10.1370/afm.1814

  2. Ganzini L, Goy ER, Miller LL, Harvath TA, Jackson A, Delorit MA. Nurses’ experiences with hospice patients who refuse food and fluids to hasten death. N Engl J Med. 2003;349(4):359-65. doi:10.1056/NEJMsa035086

  3. Mccann RM, Hall WJ, Groth-juncker A. Comfort care for terminally ill patients. The appropriate use of nutrition and hydration. JAMA. 1994;272(16):1263-6. doi:10.1001/jama.272.16.1263

  4. Coelho A, Barbosa A. Family Anticipatory Grief: An Integrative Literature Review. Am J Hosp Palliat Care. 2017;34(8):774-785. doi:10.1177/1049909116647960

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