Inmunoterapias para tratar el cáncer de cabeza y cuello

El cáncer de células escamosas de cabeza y cuello es el sexto cáncer más común en el mundo y representa aproximadamente del uno al dos por ciento de todas las muertes por cáncer. Un problema importante radica en el tratamiento de personas con cáncer de cabeza y cuello metastásico o recurrente, ya que la probabilidad de supervivencia es generalmente pobre.

La buena noticia es que la investigación está progresando y los médicos están comenzando a usar inmunoterapias en esta población de pacientes. La inmunoterapia es un tratamiento novedoso que parece seguro y mejora los síntomas e incluso el tiempo de supervivencia para algunas personas, según los primeros estudios científicos.

Descripción general del cáncer de cabeza y cuello

Antes de que pueda comprender cómo funcionan estas inmunoterapias, es bueno comprender qué significan ciertos términos de «cabeza y cuello».

¿Qué es la célula escamosa?

Las células escamosas son células planas y delgadas que recubren la superficie de la piel, el tracto digestivo y respiratorio y ciertos órganos del cuerpo.

Los ejemplos de áreas donde se puede desarrollar el carcinoma de células escamosas (cáncer) incluyen estos sitios:

  • Cabeza y cuello
  • Piel
  • Cerviz
  • Vagina
  • Pulmón
  • Ano

¿Qué significa maligno?

Un tumor maligno (a diferencia de un tumor benigno, que no es canceroso) en la región de la cabeza y el cuello se refiere a una colección de células cancerosas que crecen sin control y pueden o no haber invadido tejido sano normal.

La inmunoterapia y otras terapias como la quimioterapia se usan para tratar tumores malignos, ya que son dañinos y potencialmente fatales.

¿Dónde se encuentra el cáncer de cabeza y cuello?

El término «cabeza y cuello» puede ser desconcertante, ya que cubre una gran superficie. En otras palabras, puede preguntarse qué significa exactamente cuando alguien es diagnosticado con este tipo de cáncer.

El cáncer de cabeza y cuello se refiere a tumores que se desarrollan en una de estas áreas:

  • Labio / boca
  • Parte posterior de la boca o garganta (llamada orofaringe)
  • Parte inferior de la garganta que está detrás y al lado de la caja de la voz (llamada hipofaringe)
  • Parte superior de la garganta detrás de la nariz (llamada nasofaringe)
  • Caja de voz (llamada laringe)

¿Qué causa el cáncer de cabeza y cuello?

En el pasado, el desarrollo del cáncer de cabeza y cuello estaba relacionado con el consumo de tabaco y alcohol. Pero en los últimos diez años más o menos, el desarrollo de algunos cánceres de cabeza y cuello se ha relacionado con la infección con ciertos tipos de virus del papiloma humano ( VPH ). Por ejemplo, los datos científicos han demostrado que un tipo de VPH llamado VPH-16, que causa cáncer cervical y anal en hombres y mujeres, está asociado con el cáncer de orofaringe.

La infección con el VPH es extremadamente común, sin embargo, solo un pequeño porcentaje de personas desarrolla cáncer a partir de él. Esto se debe a que el sistema inmunitario de la mayoría de las personas elimina la infección.

Aún más interesante que descubrir el vínculo entre el VPH y el cáncer de cabeza y cuello, es el hallazgo de que la incidencia de los cánceres de cabeza y cuello atribuidos al VPH ha aumentado. Por otro lado, la incidencia de cánceres de cabeza y cuello atribuidos al consumo de tabaco y alcohol ha disminuido. ¿Por qué este cambio? Los expertos sospechan que podría deberse a un cambio social en las actividades sexuales, específicamente, que el sexo oral se ha vuelto más común.

En este momento, hay un interés particular en cómo tratar mejor los cánceres de cabeza y cuello positivos para el VPH, ya que su biología es diferente de los tumores negativos para el VPH. Con eso, los expertos están analizando más de cerca varias estrategias de inmunoterapia para tratar los cánceres asociados al VPH.

¿Qué son los puntos de control del sistema inmunitario?

Los puntos de control del sistema inmunitario son proteínas que normalmente se encuentran en las células del sistema inmunitario de una persona (llamadas células T). Las células T son como el policía que busca problemas (cáncer o infección) dentro del cuerpo. Cuando la célula T se encuentra con otra célula, evalúa las células utilizando proteínas ubicadas en su superficie para determinar si la célula es «normal» o «anormal». Si es anormal, la célula T iniciará un ataque contra la célula.

Pero durante este ataque, ¿cómo se protegen las células normales y sanas? Aquí es donde entran en juego las proteínas de los puntos de control. Las proteínas de punto de control se encuentran en la superficie de las células T y aseguran que las células sanas se dejen solas.

El cáncer es engañoso porque en realidad produce estas proteínas de punto de control (un verdadero imitador) para evitar un ataque del sistema inmunitario de una persona. Una proteína de punto de control expresada en la superficie de las células cancerosas para colarse por el sistema inmune es PD-1.

Pero ahora los científicos han descubierto que pueden bloquear la PD-1 en las células cancerosas, de modo que el sistema inmunitario de una persona puede detectar el cáncer. Aquí es donde entra en juego la inmunoterapia, y estos fármacos bloqueadores de PD-1 se denominan inhibidores del punto de control del sistema inmunitario.

Tratamiento de inmunoterapia

Hay dos inhibidores del punto de control del sistema inmunitario aprobados por la FDA en 2016 para el tratamiento de personas con carcinoma epidermoide de cabeza y cuello metastásico y / o recurrente.

El cáncer metastásico se refiere al cáncer de cabeza y cuello que se ha diseminado a otras áreas del cuerpo, mientras que el cáncer recurrente de cabeza y cuello se refiere al cáncer que ha progresado a pesar del tratamiento con un régimen de quimioterapia a base de platino (por ejemplo, cisplatino).

Estas dos inmunoterapias se llaman Keytruda (pembrolizumab) y Opdivo (nivolumab).

Pembrolizumab

Los primeros estudios muestran que el pembrolizumab tiene un buen perfil de seguridad y puede ser efectivo para reducir el cáncer de algunas personas.

En un estudio de fase II, 171 personas con cáncer de cabeza y cuello que progresaron a pesar de haber sido tratadas previamente con quimioterapia y cetuximab (una terapia de anticuerpos monoclonales ) recibieron una infusión de pembrolizumab cada tres semanas.

La tasa de respuesta general fue del 16 por ciento, y la duración media de la respuesta fue de 8 meses. La tasa de respuesta se refiere al porcentaje de participantes cuyo cáncer se reduce o desaparece en respuesta al tratamiento.

En términos de seguridad, el 64 por ciento de los participantes experimentó un efecto adverso relacionado con el tratamiento, pero solo el 15 por ciento experimentó un evento adverso de grado tres o cuatro (grave o potencialmente mortal).

Los efectos adversos más comunes fueron:

  • Fatiga
  • Hipotiroidismo (una glándula tiroides poco activa)
  • Náusea
  • Elevación de una enzima hepática.
  • Diarrea

En general, los únicos efectos adversos relacionados con el sistema inmunitario fueron hipotiroidismo, hipertiroidismo y neumonitis.

En una nota al margen, los efectos adversos del sistema inmunitario son una gran preocupación con las inmunoterapias, ya que existe la preocupación de que el sistema inmunitario de una persona ataque no solo las células cancerosas sino también el tejido sano. En el caso de la neumonitis, se atacan los pulmones de una persona, lo que puede dificultar la respiración.

El panorama general es que recibir una inmunoterapia es un proceso delicado, ya que el cuerpo y el medicamento trabajan juntos para determinar qué es malo (canceroso) y qué es normal y saludable.

Los estudios de fase III de pembrolizumab están en curso. Un estudio de fase III significa que el pembrolizumab se comparará con el medicamento de atención estándar para ver cómo funciona, como si es más efectivo o no.

Nivolumab

En un estudio de fase III, más de 350 personas con carcinoma de células escamosas recurrente / metastásico de cabeza y cuello, cuya enfermedad había progresado dentro de los seis meses posteriores a recibir quimioterapia basada en platino, fueron aleatorizadas para recibir nivolumab cada dos semanas (administrado como una infusión a través de la vena) o una terapia estándar (metotrexato, docetaxel o cetuximab ).

Los resultados revelaron una supervivencia general significativamente más larga en las personas que recibieron nivolumab frente a las que recibieron la terapia estándar (mediana de supervivencia de 7,5 frente a 5,1 meses, respectivamente).

Además, la tasa de supervivencia a un año fue del 36 por ciento en el grupo de nivolumab versus el 16.6 por ciento en el grupo de terapia estándar. En otras palabras, la tasa de supervivencia a un año se duplicó con creces.

En términos de seguridad, se produjeron efectos adversos de grado 3 o 4 en el 13 por ciento del grupo de nivolumab frente al 35 por ciento del grupo de terapia estándar. En el grupo de nivolumab, los efectos adversos más comunes fueron:

  • Fatiga
  • Náusea
  • Erupción
  • Disminucion del apetito
  • Comezón

En general, los efectos adversos relacionados con la tiroides fueron más comunes en el grupo de nivolumab (el 7,6 por ciento desarrolló hipotiroidismo versus el 0,9 por cient

Fuentes

  • Bauml J et al. Pembrolizumab for platinum- and cetuximab-refractory head and neck cancer: Results from a single-arm, phase II study. J Clin Oncol. 2017 May 10;35(14):1542-49.
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  • Ferris RL et al. Nivolumab for recurrent squamous-cell carcinoma of the head and neck. N Engl J Med. 2016 Nov 10;375(19):1856-67.
  • National Cancer Institute. (2017). Head and Neck Cancer. Health Professional Version: Research.

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