Inmunoterapia 101: qué es y cómo funciona

Si se siente confundido acerca de cómo funciona exactamente la inmunoterapia para tratar el cáncer, hay una buena razón. La inmunoterapia no es solo un tipo de tratamiento; más bien, hay varios tipos de tratamientos muy variados que se incluyen en este encabezado. Lo común es que estos tratamientos utilizan el sistema inmunitario o los principios de la respuesta inmunitaria para combatir el cáncer. En otras palabras, estos tratamientos, conocidos como terapia biológica, se usan para alterar el sistema inmunitario del cuerpo o utilizar sustancias producidas por el sistema inmunitario para combatir el cáncer.

¿Por qué la inmunoterapia es tan emocionante?

Si ha leído un periódico recientemente, probablemente haya visto titulares con mensajes dramáticos como «la cura está cerca» al describir la inmunoterapia. ¿Es esto algo por lo que entusiasmarse, o es solo más publicidad de los medios?

Si bien recién estamos comenzando a aprender sobre estos tratamientos, y ciertamente no funcionan para todos los cánceres, el campo de la inmunoterapia es realmente algo de lo que debemos estar entusiasmados. De hecho, la Sociedad Americana de Oncología Clínica nombró a la inmunoterapia como el avance clínico del cáncer en 2016. Para quienes viven con cáncer, este campo, junto con los avances en tratamientos como terapias dirigidas, son razones para sentir esperanza, no solo para el futuro, sino también para el presente.

A diferencia de muchos avances en oncología que se basan en tratamientos anteriores, la inmunoterapia es principalmente una forma completamente nueva de tratar el cáncer (los moduladores inmunes no específicos, como el interferón, han existido durante algunas décadas). En comparación con muchos otros tratamientos:

  • Algunos de estos tratamientos pueden funcionar en todos los tipos de cáncer (en otras palabras, un medicamento podría funcionar para, por ejemplo, el melanoma y el cáncer de pulmón).
  • Algunos de estos tratamientos pueden funcionar para los cánceres más avanzados y más difíciles de tratar (por ejemplo, pueden ser efectivos para cánceres como el cáncer de pulmón en etapa avanzada o el cáncer de páncreas).
  • En algunos casos, los resultados son duraderos, lo que los oncólogos denominan «respuesta duradera». La mayoría de los tratamientos contra el cáncer para tumores sólidos, como la quimioterapia y los medicamentos que se dirigen a cambios genéticos específicos en las células cancerosas, son limitados; las células cancerosas eventualmente se vuelven resistentes al tratamiento. Si bien nadie se atreve a susurrar la palabra «cura» todavía, existe la esperanza de que para una minoría de personas con algunos tipos de cáncer de todos modos, estos medicamentos puedan ofrecer la oportunidad de controlar su cáncer a largo plazo.

Historia de la inmunoterapia.

El concepto de inmunoterapia ha existido durante mucho tiempo. Hace un siglo, un médico conocido como William Coley señaló que algunos pacientes, cuando estaban infectados con una bacteria, parecían luchar contra sus cánceres. A otro médico llamado Steven Rosenberg se le atribuye haber hecho preguntas sobre un fenómeno diferente con el cáncer. En raras ocasiones, el cáncer puede desaparecer sin ningún tratamiento. Esta remisión espontánea o regresión del cáncer se ha documentado, aunque es una ocurrencia muy rara. La teoría del Dr. Rosenberg era que el sistema inmunitario de su paciente había atacado y eliminado el cáncer.

Teoría detrás de la inmunoterapia

La teoría detrás de la inmunoterapia es que nuestros sistemas inmunes ya saben cómo combatir el cáncer. Así como nuestros cuerpos pueden identificar, etiquetar y montar una respuesta inmune contra bacterias y virus que invaden nuestros cuerpos, las células cancerosas también pueden ser etiquetadas como anormales y eliminadas por el sistema inmune.

Entonces, ¿por qué nuestro sistema inmunitario no combate todos los cánceres?

Aprender sobre el mecanismo de los medicamentos de inmunoterapia plantea la pregunta: «Si nuestros sistemas inmunes saben cómo combatir el cáncer, ¿por qué no lo hacen? ¿Cómo es que uno de cada dos hombres y una de cada tres mujeres están destinados a desarrollar cáncer en el transcurso de su ¿toda la vida?»

En primer lugar, nuestros sistemas inmunes funcionan tremendamente bien en el proceso de limpieza de las células dañadas que eventualmente podrían convertirse en células cancerosas. Tenemos varios genes integrados en nuestro ADN, conocidos como genes supresores de tumores , que proporcionan el modelo de proteínas que reparan y eliminan el cuerpo de las células que han sido dañadas. Quizás una mejor pregunta podría ser, «¿por qué no todos desarrollamos cáncer con más frecuencia?»

Nadie sabe exactamente por qué algunas células cancerosas escapan a la detección y destrucción por parte del sistema inmune. Se cree que parte de la razón es que las células cancerosas pueden ser más difíciles de detectar que las bacterias o los virus porque surgen de células que nuestro sistema inmunitario considera normales. Las células inmunes están diseñadas para clasificar lo que ven como propio o no, y dado que las células cancerosas surgen de las células normales de nuestro cuerpo, pueden pasar de forma normal. El gran volumen de células cancerosas también puede desempeñar un papel, ya que la cantidad de células cancerosas en un tumor supera la capacidad de la menor cantidad de células inmunes.

Pero la razón es probablemente más complicada que el reconocimiento o los números, o al menos, las células cancerosas son más complicadas. A menudo, las células cancerosas evaden el sistema inmunitario al «simular» que se parecen a las células normales. Algunas células cancerosas han descubierto formas de disfrazarse, de ponerse una máscara si lo desean. Al esconderse de esta manera, pueden escapar de la detección. De hecho, un tipo de medicamento de inmunoterapia funciona eliminando esencialmente la máscara de las células tumorales.

Como nota final, es importante tener en cuenta que el sistema inmune tiene un buen equilibrio de controles y equilibrios. Por un lado, es importante luchar contra los invasores extranjeros. Por otro lado, no queremos combatir las células en nuestros propios cuerpos, y de hecho, las enfermedades autoinmunes como la artritis reumatoide están relacionadas con un «sistema inmunitario hiperactivo».

Limitaciones de la inmunoterapia

A medida que siga leyendo, es importante reconocer algunas de las limitaciones de la inmunoterapia en esta etapa de desarrollo. Un oncólogo lo mencionó de esta manera: la inmunoterapia es para el tratamiento del cáncer, ya que el primer vuelo de Wright Brothers fue a la aviación. El campo de la inmunoterapia está en su infancia.

Sabemos que estos tratamientos no funcionan para todos, ni siquiera para la mayoría de las personas con la mayoría de los cánceres. Además, no tenemos una indicación clara de quién se beneficiará exactamente de estos medicamentos. La búsqueda de biomarcadores, u otras formas de responder a esta pregunta, es un área activa de investigación en este momento.

Una breve revisión del sistema inmune y el cáncer

Para comprender un poco sobre cómo funcionan estos tratamientos individuales, puede ser útil revisar brevemente cómo funciona el sistema inmunitario para combatir el cáncer. Nuestro sistema inmunitario está formado por glóbulos blancos y tejidos del sistema linfático, como los ganglios linfáticos. Si bien hay muchos tipos diferentes de células, así como vías moleculares que provocan la eliminación de las células cancerosas, las «armas principales» para combatir el cáncer son las células T (linfocitos T) y las células asesinas naturales . Esta guía completa para comprender el sistema inmune proporciona una discusión en profundidad de los conceptos básicos de la respuesta inmune.

¿Cómo combate el cáncer el sistema inmunitario?

Para combatir las células cancerosas, hay muchas funciones que nuestro sistema inmunológico debe realizar. Simplísticamente, estos incluyen:

  • Vigilancia: el sistema inmunitario primero necesita encontrar e identificar las células cancerosas. Nuestras células inmunes necesitan verificar todas las células en su medio y ser capaces de reconocer las células cancerosas como no propias. Una analogía sería un trabajador forestal caminando por el bosque en busca de árboles enfermos.
  • Etiquetado: una vez descubierto, nuestro sistema inmunitario necesita marcar o etiquetar las células cancerosas para su destrucción. Siguiendo la analogía, el trabajador forestal necesitaría etiquetar o etiquetar los árboles enfermos con pintura en aerosol naranja.
  • Señalización: una vez que las células cancerosas están marcadas, nuestras células inmunes deben hacer sonar una alarma, atrayendo las células inmunes que combaten el cáncer a la región donde se encuentra. Continuando con la analogía, el trabajador forestal tendría que regresar a su oficina y llamar por teléfono, enviar mensajes de texto y enviar un correo electrónico a un servicio de árbol para que venga y retire los árboles enfermos.
  • Lucha: una vez que las células cancerosas son reconocidas y marcadas, y las células inmunes han respondido a la alarma y han migrado al sitio, las células T citotóxicas y las células asesinas naturales atacan y eliminan las células cancerosas del cuerpo. Finalmente, en la analogía, los trabajadores del servicio de árboles talarían y eliminarían los árboles enfermos.

    Este artículo sobre cómo funcionan las células T para combatir el cáncer describe el proceso por el cual ocurren estos pasos, y este artículo sobre el ciclo de inmunidad contra el cáncer proporciona diagramas de los pasos individuales.

    ¿Cómo se esconden las células cancerosas del sistema inmunitario?

    También puede ser útil saber cómo las células cancerosas a menudo logran evadir la detección o el ataque de nuestro sistema inmunológico. Las células cancerosas pueden ocultarse por:

    • Disminución de la expresión de antígenos en la superficie de las células. Esto sería análogo a que los árboles eliminen signos de su enfermedad de sus ramas u hojas.
    • Expresando sustancias en la superficie de la célula que inactivan el sistema inmune. Las células cancerosas pueden producir moléculas que deprimen la respuesta inmune. En analogía, los árboles harían algo para ahuyentar a los trabajadores forestales y al servicio de árboles.
    • Las células cancerosas también pueden hacer que las células cercanas no cancerosas secreten sustancias que reducen la efectividad del sistema inmunitario. Este enfoque se conoce como alterar el microambiente, el área que rodea las células cancerosas. Estirando un poco la analogía, los árboles enfermos reclutarían helechos y lilas para unirse y ayudar a mantener alejados a los trabajadores forestales.

    Si está confundido acerca de algunas de las diferencias entre las células cancerosas y lo que hace que las células cancerosas sean únicas, los siguientes artículos analizan qué hace que una célula sea una célula cancerosa y las diferencias entre las células cancerosas y las células normales .

    Tipos y mecanismos de inmunoterapia

    Es posible que haya escuchado la inmunoterapia descrita como un tratamiento que «estimula» el sistema inmunitario. Estos tratamientos son en realidad mucho más complejos que simplemente dar un impulso al sistema inmunitario. Echemos un vistazo a algunos de los mecanismos por los que funciona la inmunoterapia, así como a las categorías de tratamientos que se usan o estudian hoy.

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