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Herpes zóster: Síntomas, tratamientos y causas

¿Qué es el herpes zóster?

La culebrilla es una infección viral que puede causar ampollas en la piel y dolor intenso. Puede afectar a cualquier región, pero es más común en el tronco y la cara. Las lesiones suelen manifestarse en forma de una banda en un lado del cuerpo.

Es causada por la reactivación del virus de la varicela – el mismo virus de la varicela – en personas que tuvieron varicela en algún momento de sus vidas y que tenían virus latentes (dormidos) en sus ganglios corporales.

Aunque no es potencialmente mortal, el herpes zóster puede causar discapacidad física en la región afectada. La vacuna reduce las posibilidades de padecer la enfermedad, de presentar neuralgia posherpética (HPN) e induce la reducción del dolor agudo y crónico asociado con el herpes zóster, mientras que el tratamiento temprano reduce las posibilidades de complicaciones.

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Causas

Cualquier persona que haya tenido varicela en algún momento de su vida puede desarrollar herpes zóster. Esto se debe a que el virus se aloja en los ganglios y permanece latente durante años. Eventualmente, puede reactivarse y “viajar” a lo largo de las vías nerviosas hasta la piel, produciendo el sarpullido.

Vacuna contra el herpes zóster: la prevención ya está disponible para adultos mayores de 50 años

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Cualquier persona que haya tenido varicela en algún momento de su vida puede desarrollar herpes zóster. Esto se debe a que el virus se aloja en los ganglios y permanece latente durante años. Eventualmente, puede reactivarse y “viajar” a lo largo de las vías nerviosas hasta la piel, produciendo el sarpullido.

La razón por la cual se presenta el herpes zóster no está clara. Una de las hipótesis es la reducción de la inmunidad, ya que la enfermedad es más común en personas de 60 años o más y/o con un sistema inmunológico debilitado.

El virus que causa la varicela y el herpes zóster no es el mismo que el virus responsable de las ampollas de fiebre o el herpes genital, aunque son primos de la misma familia.

¿Es contagioso?

Aunque es raro, una persona con culebrilla puede transmitir el virus varicela zóster a alguien que no es inmune. Esto ocurre a través del contacto directo con las lesiones de la piel. Una vez infectada, la persona de contacto puede desarrollar varicela y, en el futuro, herpes zóster.

Factores de riesgo

Los factores que pueden aumentar el riesgo de herpes zóster aparecen incluyen:

  • Edad – A partir de los 50 y especialmente a partir de los 60 años, cuanto mayor sea la edad, mayor será el riesgo, alcanzando el 50% de las posibilidades en los mayores de 85 años
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  • Enfermedades que debilitan el sistema inmunológico, como el VIH/SIDA y el cáncer
  • Tratamientos para inmunosupresores (como el cáncer)
  • Medicamentos de uso continuo que reducen la inmunidad.

Síntomas

Síntomas del herpes zóster

La culebrilla puede aparecer en cualquier parte del cuerpo, generalmente afectando sólo un lado – el izquierdo o el derecho. Es común que el sarpullido comience en la mitad de la espalda hacia el pecho, pero también puede aparecer en la cara, alrededor de un ojo, o incluso llegar hasta el nervio óptico. Es posible que haya más de un área de erupción en el cuerpo (vientre, cabeza, cara, cuello, brazo o pierna).

El herpes zóster se desarrolla en etapas:

Período de incubación (antes de las erupciones)

  • Dolor que comienza incluso antes de que aparezcan las lesiones cutáneas
  • Ardor y cosquilleo y/o sensación de hormigueo en el área cercana a los nervios afectados
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  • Escalofríos
  • Trastorno gastrointestinal.

Estos signos pueden aparecer unos días antes de que ocurra el sarpullido. Los escalofríos y el dolor de estómago, con o sin diarrea, aparecen unos días antes de la erupción y pueden persistir durante el período de lesiones cutáneas.

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Fase activa

En esta etapa, aparece el sarpullido. El líquido dentro de las lesiones es claro al principio, pero puede nublarse después de tres o cuatro días. Algunas personas pueden tener lesiones más suaves y casi imperceptibles. Sarpullidos:

  • Puede ocurrir en la frente, mejillas, nariz o alrededor de uno de los ojos (también llamado herpes oftálmico)
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  • Suelen ir acompañados de dolor, descrito como “agujas penetrantes en la piel”
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  • Las lesiones retrocederán, generando una costra que persiste durante cinco días en promedio.

Esta afección mejora en aproximadamente dos a cuatro semanas y la erupción puede dejar cicatrices.

Fase crónica (neuralgia posherpética)

La neuralgia postherpética es la complicación más común del herpes zóster (que afecta del 10 al 15% de las personas). Dura por lo menos 30 días y puede continuar durante meses o años. Los síntomas son los siguientes:

  • Quema y apuñalamiento en el área donde ocurrieron las erupciones
  • Dolor persistente en el lugar, que puede durar años
  • Sensibilidad extrema al tacto.

El dolor es más común en la frente o el pecho y afecta las actividades diarias como comer, dormir y trabajar. También puede llevar a la depresión.

El dolor de la neuralgia posherpética se puede confundir con los típicos de otras condiciones, como una apendicitis, un ataque cardíaco, úlceras o migraña, dependiendo de la ubicación.

Diagnóstico y exámenes

Buscar ayuda médica

Busque atención médica cuando sospeche que tiene herpes zóster, especialmente en las siguientes situaciones:

  • Si el dolor y la erupción están cerca del ojo, porque si no se trata, la infección puede causar daño permanente en la región
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  • Si tiene 60 años o más, lo que aumenta el riesgo de complicaciones
  • Si usted o alguien de su familia tiene un sistema inmunológico debilitado
  • Si el sarpullido es generalizado y doloroso….

En la cita con el médico

Con el fin de acelerar la consulta médica, trate de tener en cuenta la siguiente información:

  • Descripción detallada de sus síntomas
  • Antecedentes de enfermedades que ha tenido
  • Antecedentes familiares de enfermedad
  • Todos los medicamentos y suplementos que toma.

El médico examinará la erupción y puede hacerle algunas de las siguientes preguntas:

  • ¿Cuándo comenzaron los síntomas?
  • ¿Hay algo que pueda aliviar los síntomas? Si es así, ¿qué?
  • ¿Algo que pueda agravar los síntomas? Si es así, ¿qué?
  • ¿Alguna vez has tenido varicela?

Diagnóstico del herpes zóster

El diagnóstico de la culebrilla se basa generalmente en la información recolectada por el médico y el examen de las lesiones (diagnóstico clínico). Además, el médico puede realizar un raspado para obtener una prueba de laboratorio.

Cuando se le diagnostica herpes zóster, es posible que tenga algunas preguntas acerca de la enfermedad. Por lo tanto, tenga en cuenta algunas preguntas que pueden guiarle en su consulta:

  • ¿Existen otras causas posibles para mis síntomas?
  • ¿Es mi condición probablemente temporal o crónica?
  • ¿Cuándo me sentiré mejor?
  • ¿Qué sucede si los síntomas no mejoran?
  • ¿Existen restricciones de alimentos que debo seguir?
  • ¿Hay algún libro u otro material impreso que pueda llevar conmigo?
  • ¿Qué sitios recomiendan?

No dude en hacer otras preguntas en cualquier momento si no entiende algo.

Tratamiento y cuidado

Tratamiento de Herpes Zóster

No existe cura para el herpes zóster, pero el tratamiento puede reducir la duración de la enfermedad y prevenir complicaciones.

Tan pronto como se hace el diagnóstico, el médico puede comenzar el tratamiento con medicamentos antivirales. Si el tratamiento se inicia inmediatamente después de la aparición de los síntomas (lesiones), usted tiene menos probabilidades de complicaciones.

Los tratamientos más comunes incluyen:

  • Medicamentos antivirales, para reducir el dolor y la duración de la lesión
  • Medicamentos para el dolor
  • Prevención de infecciones secundarias de lesiones cutáneas
  • Los baños fríos o fríos y las compresas húmedas en el área de las lesiones pueden ayudar a aliviar la comezón y el dolor.

Si el dolor persiste por más de un mes después de la desaparición de las lesiones, el médico puede diagnosticar neuralgia posherpética, la complicación más común del herpes zóster. En este caso, se pueden prescribir algunos tratamientos específicos, dependiendo de la gravedad del caso.

Medicamentos para herpes zóster

Sólo un médico puede decirle qué medicamento es mejor para usted, así como la dosis correcta y la duración del tratamiento. Siempre siga las instrucciones de su médico cuidadosamente y NUNCA se automedique. No deje de usar el medicamento sin consultar antes a un médico y, si lo toma más de una vez o en cantidades mucho mayores de las prescritas, siga las instrucciones que aparecen en el prospecto.

Vivir juntos (pronóstico)

Posibles complicaciones

Las complicaciones podrían incluir:

  • Neuralgia postherpética
  • Problemas neurológicos, dependiendo de los nervios afectados
  • Infecciones de la piel
  • Rara vez hay una propagación de herpes zóster, pero puede ocurrir
  • Herpes zóster oftálmico: erupción en la frente, mejillas, nariz y alrededor de uno de los ojos, que puede amenazar su visión. Debe consultar inmediatamente a un oftalmólogo.

Prevención

Prevención

La única manera de prevenir el herpes zóster es la vacunación. La vacuna contra el herpes zóster se libera para las personas de 50 años o más y se administra en una sola dosis, por vía subcutánea.

Los niños vacunados contra la varicela también se estarán protegiendo de un futuro riesgo de desarrollar herpes zóster.

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