¿Existe un vínculo entre plomo y crimen?

Ninguna cantidad de exposición al plomo es segura. La intoxicación crónica por plomo puede conducir a una larga lista de enfermedades, que incluyen anorexia, anemia , temblor y síntomas gastrointestinales. La exposición al plomo es particularmente mala para el cerebro en desarrollo, y en los niños puede provocar retraso del crecimiento, retraso del desarrollo y retraso mental.

Además del costo humano, la exposición crónica al plomo también tiene un gran impacto en la economía. Se estima que la exposición al plomo cuesta a los estadounidenses alrededor de $ 50 mil millones por año. La exposición al plomo es evitable y la intervención es rentable. Por cada dólar gastado en reducir la exposición al plomo en la vivienda, se estima que el retorno a la sociedad oscila entre $ 17 y $ 220.

La investigación muestra que los efectos del plomo en la vida temprana pueden extenderse a la edad adulta. La mayoría de las investigaciones se han centrado en cómo el plomo está asociado con la inteligencia deteriorada; Sin embargo, también estamos aprendiendo más sobre cómo el plomo está vinculado a los trastornos de conducta y la delincuencia. Específicamente, la «hipótesis del crimen de plomo» sugiere que la exposición al plomo conduce al crimen.

Fondo

En 1943, Byers y Lord arrojaron luz sobre la asociación entre la exposición al plomo y el comportamiento agresivo y violento. Antes de este tiempo, se pensaba que el tratamiento apropiado para la exposición al plomo no producía efectos adversos a largo plazo.

Sin embargo, a Byers le preocupaba que la exposición al plomo pudiera dar lugar a un comportamiento agresivo después de que le llamó la atención que dos pacientes a quienes había tratado por exposición al plomo, pacientes que aparentemente se habían recuperado, estaban atacando a sus maestros en la escuela y participando en otros comportamientos agresivos. En un examen más detallado, Byers y Lord descubrieron que 19 de 20 niños «recuperados» mostraban problemas conductuales y cognitivos sustanciales en la escuela.

Aunque Byers y Lord se dieron cuenta del vínculo entre el plomo y el mal comportamiento desde el principio, no fue hasta la década de 1980 que los científicos realmente comenzaron a examinar cómo la exposición al plomo podría desempeñar un papel en el comportamiento agresivo, violento o delincuente.

Investigación

Echemos un vistazo a algunos estudios que respaldan el vínculo entre el crimen y los niveles de plomo. Un hilo común que atraviesa casi todos los estudios que examinan la relación es que estos estudios son de naturaleza retrospectiva. En otras palabras, miran al pasado para determinar las relaciones en lugar del futuro (es decir, ensayos controlados aleatorios). Esta distinción tiene mucho sentido porque no es ético exponer a los participantes de la investigación al liderazgo. Sin embargo, debido a que estos estudios son retrospectivos, es difícil establecer una verdadera relación causal.

Sin embargo, un creciente cuerpo de investigación que utiliza datos que representan individuos, ciudades, condados, estados y países aclara cómo el plomo está vinculado al crimen. Estos hallazgos se han replicado en varias escalas, lo que aumenta su generalización. Con la obtención de tales resultados, es difícil ignorar la realidad de que el plomo podría conducir a la delincuencia.

En un estudio australiano de 2016 , Taylor y sus coautores examinaron las tasas de criminalidad por asalto y fraude en función de las concentraciones de plomo en el aire entre 15 y 24 años antes. La razón del lapso de tiempo fue que los investigadores estaban buscando personas que habían cometido delitos que habían estado expuestos al plomo durante el desarrollo.

Los investigadores encontraron una fuerte asociación entre la exposición temprana al plomo desde el aire y las consiguientes tasas de criminalidad. Es de destacar que Taylor y sus colegas controlaron las cosas que podrían interferir con las asociaciones, como el número de personas que completaron la escuela secundaria y los ingresos del hogar. El crimen está influenciado por muchos factores ( escuelas pobres, atención médica deficiente, mala nutrición y exposición a otras toxinas ambientales), y los investigadores encontraron que los niveles de plomo eran el factor más significativo relacionado con el crimen.

Al igual que Estados Unidos, Australia es uno de los principales productores de plomo en el mundo. Desde una perspectiva histórica, se ha encontrado plomo en la pintura, la gasolina y las emisiones de las operaciones de minería y fundición. Entre 1932 y 2002, el año en que finalmente se eliminó el plomo de la gasolina en Australia, las emisiones de la gasolina con plomo excedieron las 240,000 toneladas y las emisiones enanas de la minería y la fundición. Es de destacar que en los Estados Unidos, el plomo finalmente se eliminó gradualmente de la gasolina en 1996.

Según Taylor y sus coautores:

«Deben tomarse medidas para reducir o eliminar las fuentes existentes de contaminación atmosférica por plomo siempre que sea posible. Las exposiciones de estas fuentes tienen el potencial de aumentar los comportamientos antisociales e imponer costos sociales innecesarios. Estas fuentes incluyen las operaciones de minería y fundición existentes en Australia y en otros lugares y el consumo de gasolina con plomo [gasolina] en países donde todavía se vende: Argelia, Irak y Yemen. En estos países, alrededor de 103 millones de personas siguen en riesgo por el uso de gasolina con plomo. También hay implicaciones políticas para las comunidades que tienen han sido históricamente afectados por la deposición de plomo atmosférico en lugares poblados como casas, jardines, parques infantiles y escuelas. Estas deposiciones presentan un riesgo continuo porque la vida media del plomo ambiental excede los 700 años «.

Es importante destacar que la cita anterior señala que incluso si se reducen las emisiones de plomo, el plomo aún se adhiere a los hogares, parques infantiles y escuelas, donde puede permanecer durante cientos de años.

En un estudio estadounidense de 2016 , Feigenbaum y Muller plantearon una pregunta de investigación oportuna: si el uso de tuberías de plomo en las obras públicas de suministro de agua estaba vinculado a un aumento en los niveles posteriores de homicidios. Esta pregunta de investigación es oportuna porque, en 2015, se detectaron altos niveles de plomo en el suministro de agua de Flint, Michigan, y este plomo provino de la corrosión de las tuberías de plomo en las obras hidráulicas cuando la ciudad cambió su suministro de agua en una medida de ahorro de costos en 2014.

Para determinar si los niveles de plomo estaban relacionados con el homicidio, los investigadores examinaron las tasas de homicidio entre 1921 y 1936 entre los habitantes de la ciudad. Estas tarifas se aplican a la primera generación de personas que fueron criadas con agua suministrada por tuberías de plomo. Las tuberías de plomo se instalaron en masa hacia finales del siglo XIX. Los investigadores encontraron que el uso de tuberías de servicio de plomo estaba vinculado a un aumento considerable en las tasas de homicidios en toda la ciudad. Más específicamente, hubo un aumento del 24 por ciento en las tasas de homicidios en las ciudades que usaban tuberías de plomo.

«Si la exposición al plomo aumenta la delincuencia», escriben Feigenbaum y Muller, «entonces la solución es invertir en la eliminación del plomo. Incluso si la eliminación del plomo no reducirá la delincuencia, eliminará una toxina peligrosa del medio ambiente. Otras estrategias para reducir la delincuencia pueden no tener efectos secundarios igualmente positivos «.

En un estudio de 2017 que evaluó a 120,000 niños nacidos entre 1990 y 2004 en Rhode Island, Aizer y Currie examinaron el vínculo entre los niveles de plomo en el preescolar y las suspensiones escolares y la detención juvenil. Según los investigadores, «un aumento de una unidad en el plomo aumentó la probabilidad de suspensión de la escuela en un 6.4-9.3 por ciento y la probabilidad de detención en un 27-74 por ciento, aunque esto último se aplica solo a los niños».

Los investigadores observaron a niños que vivían cerca de carreteras transitadas y nacieron a principios de la década de 1990. El suelo cerca de carreteras transitadas estaba contaminado con plomo secundario al uso de gasolina con plomo durante décadas, y estos niños tenían niveles más altos de plomo en la escuela preescolar. Los investigadores compararon a estos niños con niños que vivían en otras carreteras y niños que vivían en las mismas carreteras, pero años después, cuando los niveles ambientales de plomo cayeron.

Con base en sus hallazgos, Aizer y Currie sugieren que el cambio de gasolina con plomo a gasolina sin plomo jugó un papel importante en la reducción del crimen visto en los años 90 y 2000.

Finalmente, en un estudio de 2004 , Stretesky y Lynch examinaron la asociación entre los niveles de plomo en el aire y el crimen en 2772 condados de EE. UU. Después de controlar varios factores de confusión, los investigadores descubrieron que los niveles de plomo tenían un efecto directo sobre la propiedad y las tasas de delitos violentos. Es importante destacar que los investigadores también notaron que los condados más pobres o con menos recursos experimentaron la mayor cantidad de delitos como resultado potencial de la exposición al plomo.

«Si esta suposición es correcta», escriben Stretesky y Lynch, «intensificar los esfuerzos de detección, prevención y tratamiento del plomo debería tener el mayor beneficio en los condados más desfavorecidos».

Además, según los investigadores:

«La exposición al plomo tiene correlatos de clase y raza que operan a nivel sociológico. Las comunidades de clase baja y minoritaria tienen más probabilidades que otros grupos de ingresos o razas de tener mayores probabilidades de exposición al plomo. Aunque los patrones de exposición al plomo vinculados a la raza y a la clase no están en suficientes para explicar la diferencia en el nivel de delincuencia encontrado en los grupos de raza y clase, estos patrones de exposición son consistentes con los hallazgos criminológicos y pueden explicar parcialmente estas diferencias. Se requiere un examen más detallado de este problema para aclarar esta relación «.

Mecanismo

No sabemos exactamente cómo la exposición al plomo potencialmente modera la actividad criminal. Sin embargo, los investigadores tienen sus hipótesis.

Primero, la exposición al plomo puede conducir a un menor control de los impulsos e impactar las tendencias agresivas. Las personas que son más impulsivas y agresivas podrían luego cometer un delito.

En segundo lugar, el aumento de los niveles de plomo en la sangre durante la infancia se ha relacionado con un volumen cerebral reducido durante la edad adulta. Estos efectos se observan en las cortezas cinguladas prefrontal y anterior, partes del cerebro que controlan la función ejecutiva, el estado de ánimo y la toma de decisiones. Estos efectos sobre la estructura cerebral y la función cerebral podrían de alguna manera combinarse y desempeñar un papel en la actividad criminal posterior.

En tercer lugar, la «hipótesis de neurotoxicidad» plantea que la exposición al plomo interfiere con los neurotransmisores y las hormonas de una manera que contribuye a comportamientos agresivos y violentos.

En una nota final, se necesita más estudio antes de declarar que el plomo es una verdadera causa del crimen. No obstante, los sociólogos, criminólogos y formuladores de políticas pueden usar estos estudios para ampliar su comprensión de la relación entre el crimen y el plomo.

Fuentes

  • Century. Explorations in Economic History. 2016; 62: 51–86.
  • Feigenbaum, JJ, Muller, C. Lead Exposure and Violent Crime in the Early Twentieth.
  • Heavy Metals. In: Trevor AJ, Katzung BG, Kruidering-Hall M. eds. Katzung & Trevor’s Pharmacology: Examination & Board Review, 11e New York, NY.
  • Marcus, DK, Fulton, JJ, Clarke, EJ. Lead and Conduct Problems: A Meta-Analysis. Journal of Clinical Child & Adolescent Psychology. 2010; 39: 234–241.
  • Stretesky, PB, Lynch, MJ. The Relationship Between Lead and Crime. Journal of Health and Social Behavior. 2004; 45: 214–229.
  • Taylor, MP, et al. The Relationship Between Atmospheric Lead Emissions and Aggressive Crime: An Ecological Study. Environmental Health. 2016; 15:23.

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