¿Es la parálisis del sueño o un terror nocturno?

Hay dos condiciones distintas de sueño que pueden parecer similares en sus descripciones: parálisis del sueño y terrores nocturnos. Cada uno puede tener elementos que aterrorizan, ya sea experimentado por la persona que lo tiene o, alternativamente, por quienes lo presencian. A veces, los términos pueden usarse incorrectamente uno para el otro, pero existen claras diferencias. ¿Cuál es la diferencia entre la parálisis del sueño y los terrores nocturnos? ¿Cómo se pueden distinguir estas condiciones entre sí?

Los fundamentos de la parálisis del sueño y los terrores nocturnos

Primero, es clave comprender los conceptos básicos de cada condición. (Para agregar otra capa de confusión, los terrores nocturnos a veces se denominan terrores del sueño). Puede obtener una buena introducción a cada uno revisando estos:

  • Comprender los terrores de la parálisis del sueño
  • Los síntomas de la parálisis del sueño
  • ¿Qué causa la parálisis del sueño?
  • ¿Qué son los terrores del sueño?

Al considerar estas descripciones detalladas de cada ocurrencia, con suerte, comenzará a reconocer algunas de las diferencias clave entre la parálisis del sueño y los terrores nocturnos. Para comprender mejor estas distinciones, repasemos algunos de los aspectos más destacados.

Los terrores nocturnos pueden afectar con poca frecuencia a los adultos, pero generalmente afectan a los niños. Por otro lado, la parálisis del sueño a menudo comienza en la adolescencia y persiste hasta la edad adulta.

Un elemento clave a considerar es cómo la condición afecta a la persona que la experimenta. En el caso de los terrores nocturnos, el niño no recuerda el evento. Por el contrario, la persona que lo soporta recuerda vívidamente con horrible detalle la parálisis del sueño. Esto sugiere distintos niveles de conciencia en las condiciones.

Observar signos puede diferenciar la parálisis del sueño y los terrores nocturnos

Cuando un padre observa un terror nocturno, el niño puede parecer ansioso y molesto, tal vez gimiendo o gritando. En contraste, alguien que es testigo de una parálisis del sueño puede parecer quieto y silencioso, con respiración tranquila y ojos abiertos. Las experiencias autoinformadas de la parálisis del sueño pueden ser tan vívidas y variadas como las que ocurren en nuestros sueños, lo que encaja muy bien con la causa subyacente.

Los terrores nocturnos surgen del sueño de onda lenta que ocurre en la primera parte de la noche. Este sueño profundo hace que el niño afectado sea difícil de despertar. En la parálisis del sueño, que a menudo puede ocurrir hacia la mañana, la persistencia del sueño REM en la vigilia produce los síntomas característicos. Puede haber alucinaciones vívidas, incapacidad para moverse o hablar, y emociones como el miedo. Cuando esto ocurre como parte del sueño soñado, no es notable, pero cuando hemos recuperado la conciencia, se vuelve molesto. Las etapas únicas de sueño que resultan en estas condiciones son una clara diferencia.

Es difícil despertar a los niños de un terror nocturno. En cambio, es mejor que se vuelvan a dormir, lo que a menudo hacen. La mayoría de las personas con parálisis del sueño también se duermen nuevamente en unos minutos, pero también es posible despertarse más completamente. Algunas personas informan que pueden recuperar gradualmente el control de sus extremidades a medida que la parálisis se va lentamente. Alternativamente, otra persona también puede estimularlo lo suficiente como para despertarlo de la parálisis del sueño.

La parálisis aislada del sueño ocurre con frecuencia y no tiene consecuencias adversas importantes ni asociación con ningún trastorno en particular. Sin embargo, también puede ocurrir con otros tres síntomas característicos como parte de un trastorno del sueño más grave llamado narcolepsia . Por el contrario, los terrores nocturnos que ocurren en la infancia pueden sugerir simplemente un cerebro que no se ha desarrollado completamente. Los terrores nocturnos no están asociados con otros trastornos del sueño. Ambas condiciones pueden estar asociadas con la apnea obstructiva del sueño, ya que este trastorno respiratorio puede fragmentar el sueño y provocar episodios.

Los tratamientos para la parálisis del sueño y los terrores nocturnos también difieren

Finalmente, las opciones de tratamiento para la parálisis del sueño y los terrores nocturnos difieren. A menudo es innecesario tratar los terrores nocturnos ya que la mayoría de los niños los superan. Hay poco riesgo de daño y dado que el niño no recuerda el evento, hay pocas consecuencias. Una vez que los padres entienden lo que está sucediendo y la mejor manera de hacer que el niño vuelva a dormir, esto suele ser suficiente. En raras circunstancias, si los terrores nocturnos son severos y perjudiciales, se pueden usar medicamentos como las benzodiacepinas y los antidepresivos tricíclicos . El tratamiento de la parálisis del sueño a menudo incluye evitar los desencadenantes que interrumpen el sueño, pero también es posible que no necesite tratamiento.

En conclusión, la parálisis del sueño y los terrores nocturnos son condiciones distintivas que se pueden distinguir de múltiples maneras. La persona afectada las experimenta de manera diferente y pueden caracterizarse de manera única por lo que se observa. Cada evento ocurre en un momento diferente de la noche, desde una etapa de sueño diferente, e incluso en un momento diferente de la vida. Los tratamientos son únicos, y comprender si se trata de parálisis del sueño o un terror nocturno es un primer paso importante.

Consejos

Si padece parálisis del sueño recurrente o terrores nocturnos, busque la evaluación de un médico certificado por la junta para la medicina del sueño. Después de una evaluación adecuada, que incluye potencialmente un estudio de sueño nocturno, puede descubrir un tratamiento efectivo que finalmente termine estos eventos para siempre.

Fuentes

  • Denis, D et al. “A systematic review of variables associated with sleep paralysis.” Sleep Med Rev. 2018; 38:141-157.

  • Kryger, MHet al. «Principles and Practice of Sleep Medicine.»Elsevier, 6th edition, 2017.

  • Mason, TB et al. “Sleep terrors in childhood.” J Pediatr. 2005; 147(3):388-92.

  • Morton, K. «Paralyzed at Night: Is Sleep Paralysis Normal?» Stanford Sleep & Dreams. 2010.

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