Entendiendo la neuropatía periférica

La neuropatía periférica es una afección médica causada por daños en el sistema nervioso periférico, la vasta red de comunicaciones que transmite información desde el cerebro y la médula espinal (es decir, el sistema nervioso central) a todas las demás partes del cuerpo. Los nervios periféricos también envían información sensorial al cerebro y la médula espinal, como un mensaje de que los pies están fríos o que un dedo está quemado.

Visión general

El daño al sistema nervioso periférico interfiere con estas conexiones y comunicaciones. Al igual que la estática en una línea telefónica, la neuropatía periférica distorsiona y a veces interrumpe los mensajes entre el cerebro y el resto del cuerpo. Debido a que cada nervio periférico tiene una función altamente especializada en una parte específica del cuerpo, pueden ocurrir una amplia gama de síntomas cuando los nervios están dañados.

Algunas personas pueden experimentar:

  • Entumecimiento temporal
  • Estremecimiento
  • Sensaciones punzantes (parestesia)
  • Sensibilidad al tacto o debilidad muscular.

Otros pueden sufrir síntomas más extremos, que incluyen:

  • Dolor ardiente (especialmente de noche)
  • Pérdida muscular
  • Parálisis
  • Disfunción de órganos o glándulas

En algunas personas, la neuropatía periférica puede afectar la capacidad de:

  • Digerir comida fácilmente
  • Mantener niveles seguros de presión arterial.
  • Sudar normalmente
  • Experimenta la función sexual normal

En los casos más extremos, la respiración puede volverse difícil o la falla orgánica puede ocurrir.

Formas

Algunas formas de neuropatía implican daño a un solo nervio y se llaman mononeuropatías. Con mayor frecuencia, se ven afectados múltiples nervios que afectan a todas las extremidades, lo que se denomina polineuropatía. Ocasionalmente, dos o más nervios aislados en áreas separadas del cuerpo se ven afectados, llamado mononeuritis múltiple.

En las neuropatías agudas, como el síndrome de Guillain-Barré (también conocido como neuropatía desmielinizante inflamatoria aguda), los síntomas aparecen repentinamente, progresan rápidamente y se resuelven lentamente a medida que los nervios dañados sanan.

En las neuropatías crónicas, los síntomas comienzan sutilmente y progresan lentamente. Algunas personas pueden tener períodos de alivio seguidos de recaídas. Otros pueden alcanzar una etapa de meseta donde los síntomas permanecen igual durante muchos meses o años. Algunas neuropatías crónicas empeoran con el tiempo, pero muy pocas formas resultan fatales a menos que sean complicadas por otras enfermedades. Ocasionalmente, la neuropatía es un síntoma de otro trastorno.

En las formas más comunes de polineuropatía, las fibras nerviosas (células individuales que forman el nervio) más distantes del cerebro y el mal funcionamiento de la médula espinal. El dolor y otros síntomas a menudo aparecen simétricamente, por ejemplo, en ambos pies seguidos de una progresión gradual hacia ambas piernas. Luego, los dedos, las manos y los brazos pueden verse afectados, y los síntomas pueden progresar hacia la parte central del cuerpo. Muchas personas con neuropatía diabética experimentan este patrón de daño nervioso ascendente.

Clasificaciones

Se han identificado más de 100 tipos de neuropatía periférica, cada uno con un conjunto característico de síntomas, un patrón de desarrollo y pronóstico. La función y los síntomas deteriorados dependen del tipo de nervios (motores, sensoriales o autónomos) que están dañados:

  • Los nervios motores controlan los movimientos de todos los músculos bajo control consciente, como los que se usan para caminar, agarrar cosas o hablar.
  • Los nervios sensoriales transmiten información sobre experiencias sensoriales, como la sensación de un ligero toque o el dolor resultante de un corte.
  • Los nervios autónomos regulan las actividades biológicas que las personas no controlan conscientemente, como respirar, digerir los alimentos y las funciones del corazón y las glándulas.

Aunque algunas neuropatías pueden afectar los tres tipos de nervios, otras afectan principalmente a uno o dos tipos. Por lo tanto, al describir la condición de un paciente, los médicos pueden usar términos como:

  • Predominantemente neuropatía motora
  • Predominantemente neuropatía sensorial
  • Neuropatía sensorial-motora
  • Neuropatía autonómica

Síntomas

Los síntomas de la neuropatía periférica están relacionados con el tipo de nervio afectado y pueden observarse durante un período de días, semanas o incluso años. La debilidad muscular es el síntoma más común del daño del nervio motor. Otros síntomas pueden incluir:

  • Calambres y fasciculaciones dolorosas (contracciones musculares incontroladas visibles debajo de la piel)
  • Pérdida muscular
  • Degeneracion osea
  • Cambios en la piel, cabello y uñas.

Los cambios degenerativos más generales también pueden resultar de la pérdida de fibra nerviosa sensorial o autónoma. El daño a los nervios sensoriales causa una gama más compleja de síntomas porque los nervios sensoriales tienen una gama más amplia y más especializada de funciones.

Fibras sensoriales más grandes

Las fibras sensoriales más grandes encerradas en mielina (una proteína grasa que recubre y aísla muchos nervios) registran vibración, tacto ligero y sentido de posición. El daño a las fibras sensoriales grandes disminuye la capacidad de sentir las vibraciones y el tacto, lo que produce una sensación general de entumecimiento, especialmente en las manos y los pies.

Las personas pueden sentir que usan guantes y medias, incluso cuando no lo están. Muchos pacientes no pueden reconocer con solo tocar las formas de los objetos pequeños o distinguir entre diferentes formas. Este daño a las fibras sensoriales puede contribuir a la pérdida de reflejos (al igual que el daño al nervio motor). La pérdida de sentido de la posición a menudo hace que las personas no puedan coordinar movimientos complejos como caminar o abrochar botones o mantener el equilibrio cuando sus ojos están cerrados.

El dolor neuropático es difícil de controlar y puede afectar seriamente el bienestar emocional y la calidad de vida en general. El dolor neuropático a menudo es peor por la noche, lo que altera gravemente el sueño y aumenta la carga emocional del daño a los nervios sensoriales.

Fibras sensoriales más pequeñas

Las fibras sensoriales más pequeñas tienen poca o ninguna vaina de mielina y son responsables de transmitir el dolor y las sensaciones de temperatura. El daño a estas fibras puede interferir con la capacidad de sentir dolor o cambios de temperatura.

Es posible que las personas no sientan que han sido lesionadas por un corte o que una herida se está infectando. Otros pueden no detectar dolores que advierten sobre un ataque cardíaco inminente u otras afecciones agudas. (La pérdida de la sensación de dolor es un problema particularmente grave para las personas con diabetes, ya que contribuye a la alta tasa de amputaciones de miembros inferiores en esta población).

Los receptores del dolor en la piel también pueden volverse demasiado sensibles, por lo que las personas pueden sentir dolor intenso (alodinia) por estímulos que normalmente son indoloros (por ejemplo, algunos pueden experimentar dolor por las sábanas que cubren ligeramente el cuerpo).

Daño nervioso autónomo

Los síntomas de daño nervioso autónomo son diversos y dependen de qué órganos o glándulas se vean afectados. La neuropatía autónoma (disfunción del nervio autónomo) puede poner en peligro la vida y puede requerir atención médica de emergencia en casos en que la respiración se deteriora o cuando el corazón comienza a latir de manera irregular. Los síntomas comunes del daño nervioso autónomo pueden incluir:

  • Incapacidad para sudar normalmente (lo que puede provocar intolerancia al calor)
  • Una pérdida de control de la vejiga (que puede causar infección o incontinencia)
  • Incapacidad para controlar los músculos que se expanden o contraen los vasos sanguíneos para mantener niveles seguros de presión arterial.

Una pérdida de control sobre la presión arterial puede causar mareos, aturdimiento o incluso desmayo cuando una persona se mueve repentinamente de una posición sentada a una posición de pie (una condición conocida como hipotensión postural u ortostática).

Los síntomas gastrointestinales con frecuencia acompañan a la neuropatía autonómica. Los nervios que controlan las contracciones musculares intestinales a menudo funcionan mal, lo que lleva a diarrea, estreñimiento o incontinencia. Muchas personas también tienen problemas para comer o tragar si se ven afectados ciertos nervios autónomos.

Causas

La neuropatía periférica puede ser adquirida o heredada. Las causas de la neuropatía periférica adquirida incluyen:

  • Lesión física (trauma) en un nervio.
  • Tumores
  • Toxinas
  • Respuestas autoinmunes
  • Deficiencias nutricionales
  • Alcoholismo
  • Trastornos vasculares y metabólicos.

Las neuropatías periféricas adquiridas se agrupan en tres grandes categorías:

  • Los causados ​​por enfermedad sistémica.
  • Los causados ​​por trauma de agentes externos.
  • Los causados ​​por infecciones o trastornos autoinmunes que afectan el tejido nervioso.

Un ejemplo de una neuropatía periférica adquirida es la neuralgia del trigémino (también conocida como tic douloureux), en la cual el daño al nervio trigémino (el nervio grande de la cabeza y la cara) causa ataques episódicos de un dolor insoportable similar a un rayo en un lado del cara.

En algunos casos, la causa es una infección viral anterior, presión sobre el nervio por un tumor o un vaso sanguíneo inflamado o, con poca frecuencia, esclerosis múltiple .

En muchos casos, sin embargo, no se puede identificar una causa específica. Los médicos generalmente se refieren a las neuropatías sin causa conocida como neuropatías idiopáticas.

Fuentes

  • NIH Publication No. 04-4853

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