El sistema nervioso periférico

Entumecimiento, hormigueo y debilidad son algunas de las razones más comunes por las que las personas visitan a un neurólogo. El primer paso suele ser decidir si el problema está en el sistema nervioso central (el cerebro y la médula espinal). De lo contrario, es probable que el problema resida en los nervios que se extienden hacia el cuerpo.

El sistema nervioso periférico abarca todos los nervios que fluyen entre nuestra médula espinal y los músculos, órganos y piel. Se dice que una comprensión profunda del sistema nervioso periférico es una de las características más distintivas entre los neurólogos y otros profesionales médicos.

Células nerviosas periféricas

Hay muchos tipos diferentes de células nerviosas, cada una transmitiendo información ligeramente diferente al cerebro a lo largo de procesos nerviosos llamados axones . Además, algunos de estos axones están envueltos en una capa protectora llamada mielina, que puede acelerar la transmisión eléctrica de mensajes a lo largo del axón. Por ejemplo, las neuronas motoras tienen grandes axones mielinizados que se extienden desde la médula espinal a diferentes músculos para controlar su contracción.

Las neuronas sensoriales vienen en muchas categorías diferentes. Los axones mielinizados grandes transportan información sobre la vibración, el tacto ligero y nuestra sensación de nuestro cuerpo en el espacio (propiocepción). Las fibras finamente mielinizadas envían información sobre el dolor agudo y la temperatura fría. Las fibras muy pequeñas y no mielinizadas transmiten mensajes sobre ardor, sensación de calor o picazón.

Además de los axones motores y sensoriales, el sistema nervioso periférico también incluye fibras nerviosas autónomas. El sistema nervioso autónomo es responsable de controlar las funciones diarias críticas que afortunadamente se colocan principalmente fuera de nuestro control consciente, como la presión arterial, la frecuencia cardíaca y la transpiración.

Todas estas fibras axonales diferentes viajan juntas como haces de alambre en un cable. Este «cable» es lo suficientemente grande como para ser visto sin un microscopio y es lo que comúnmente se conoce como nervio.

Organización del sistema nervioso periférico.

Con la excepción de los nervios craneales, todos los nervios periféricos viajan hacia y desde la médula espinal. Los nervios sensoriales entran en la columna vertebral cerca de la parte posterior de la médula espinal, y las fibras motoras salen de la parte frontal de la médula. Poco después, todas las fibras se combinan para formar una raíz nerviosa. Este nervio luego viajará a través del cuerpo, enviando ramas en lugares apropiados.

En muchos lugares, como el cuello, el brazo y la pierna, las raíces nerviosas se combinan, se mezclan y luego envían nuevas ramas. Esta mezcla, llamada plexo, es algo así como un intercambio complicado en una autopista, y finalmente permite que las señales de una fuente (p. Ej., Axones que salen de la médula espinal en el nivel C6) terminen viajando junto con fibras de un nivel diferente de la médula espinal ( por ejemplo, C8) al mismo destino (por ejemplo, un músculo como el dorsal ancho ). Una lesión en dicho plexo puede tener resultados complicados que pueden confundir a alguien sin conocer ese plexo.

¿Cómo usan los neurólogos la anatomía del sistema nervioso periférico?

Cuando un paciente sufre de entumecimiento y / o debilidad, es tarea del neurólogo localizar la fuente del problema. Muy a menudo, la parte del cuerpo que se siente débil o adormecida en realidad no contiene al culpable que causa ese síntoma.

Por ejemplo, imagine que alguien de repente descubre que su pie sigue arrastrándose por el suelo cuando camina. La causa de la debilidad del pie de esta persona probablemente no está en el pie, sino que se debe al daño nervioso en otra parte del cuerpo.

Al hablar con un paciente así y hacer un examen físico cuidadoso, un neurólogo puede determinar la fuente de la debilidad. El médico reconocerá que los músculos responsables de mantener el pie alejado del suelo mientras camina incluyen el extensor largo de los dedos, que recibe inervación del nervio peroneo común. Cuando las personas se sientan con una rodilla sobre la otra, este nervio se puede comprimir, causando una debilidad leve y una caída del pie.

Sin embargo, si el examen físico también revela que el paciente no puede pararse de puntillas sobre ese pie, el neurólogo ya no sospechará del nervio peroneo. Los músculos que apuntan al pie están inervados por el nervio tibial anterior, que se ramifica antes del peroneo común.

Tanto los nervios tibiales anteriores como los nervios peroneos comunes transportan fibras que originalmente se envían desde la médula espinal a nivel L5. Esto significa que el problema no es la compresión de la rodilla, sino más cerca de donde los nervios salen de la médula espinal. La causa más probable es una radiculopatía lumbar , que en casos extremos puede requerir cirugía para corregirla.

El ejemplo que se acaba de dar está destinado a demostrar cómo el conocimiento del sistema nervioso periférico, combinado con un examen físico cuidadoso y escuchar al paciente, puede marcar la diferencia entre simplemente decirle a un paciente que deje de cruzar las piernas o decirle que podría necesitar cirugía de la espalda. Se pueden dar ejemplos similares para casi cualquier parte del cuerpo. Por esta razón, a todos los estudiantes de medicina, no solo a los neurólogos, se les enseña la importancia del sistema nervioso periférico.

Fuentes

  • Alport AR, Sander HW, Enfoque clínico para la neuropatía periférica: localización anatómica y pruebas de diagnóstico. Continuo; Volumen 18, No 1, febrero de 2012
  • Blumenfeld H, Neuroanatomía a través de casos clínicos. Sunderland: Sinauer Associates Publishers 2002

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