Dolor en el sistema nervioso.

El tratamiento del dolor crónico no es fácil y puede ser frustrante tanto para los pacientes como para los médicos. El dolor es difícil de medir de manera confiable, lo que obliga a los médicos a confiar en las descripciones de los pacientes, y existe una relación notoriamente pequeña entre el dolor subjetivo y el daño real de los tejidos. Algunas personas casi no sienten dolor, aunque su espalda se ve terrible en las radiografías, y otras sufren de un dolor de espalda terrible aunque su radiografía se ve bien.

Aún así, ayudar a las personas con dolor siempre ha sido una prioridad para los médicos. Por esta razón, el dolor en el sistema nervioso ha sido bien estudiado. Sabemos bastante sobre cómo viajan las señales de dolor en el cuerpo y cómo nuestro cuerpo normalmente trata de controlar esas señales.

Señales de dolor en el cuerpo

El cuerpo tiene ciertos nervios, llamados nociceptores , que envían señales dolorosas a la médula espinal. Existen diferentes nervios para diferentes tipos de dolor; por ejemplo, un tipo envía información sobre el dolor agudo y otro sobre el ardor. Las fibras del dolor ingresan a la médula espinal, donde pueden subir o bajar un nivel y hacer sinapsis con otras células en el asta posterior. Desde allí cruzan al otro lado del cordón y corren a lo largo del tracto espinotalámico hasta el tálamo.

El tálamo luego transmite información dolorosa a la corteza cerebral. Existen múltiples áreas corticales que se correlacionan con el informe subjetivo de dolor de un individuo, incluida la corteza cingulada anterior, la corteza somatosensorial y la ínsula. Debido a que existen múltiples áreas corticales que tratan el dolor, el daño cortical generalmente no neutraliza el dolor a menos que la lesión sea muy grande.

Control natural del dolor

Una de las formas más conocidas para controlar el dolor es con analgésicos como los opiáceos . En la década de 1970, los neurocientíficos descubrieron que nuestro cuerpo produce sus propios opiáceos, llamados opiáceos endógenos. Esto le permite a nuestro cuerpo un cierto grado de control sobre la cantidad de dolor que sentimos. El cerebro puede enviar señales por la médula espinal para suprimir las señales de dolor que viajan por la columna vertebral.

Un fuerte ejemplo de cómo el cerebro controla el dolor se puede demostrar con un placebo , una sustancia inerte como una píldora de azúcar que de alguna manera tiene efectos medicinales beneficiosos. Por ejemplo, en un estudio realizado con personas cuyas muelas del juicio acababan de extraerse, los placebos pudieron proporcionar un cierto grado de control del dolor. Si se administra naloxona, un medicamento que bloquea los opiáceos endógenos y exógenos, los placebos pueden perder su efectividad. Los estudios de resonancia magnética funcional de personas que recibieron placebos encuentran cambios en el hipotálamo, el gris periacueductal y la médula, lo que respalda la teoría de que estas estructuras están involucradas con el control del dolor endógeno.

La investigación adicional ha demostrado que el dolor en la médula espinal involucra dos tipos diferentes de células, algunas de las cuales se activan con dolor y otras que se apagan. Los opiáceos encienden las células «apagadas» y el dolor estimula las células «encendidas». Esto permite que el cerebro ajuste nuestra experiencia de dolor incluso a nivel de la médula espinal.

Cómo controla el dolor el cerebro

El propósito del dolor es motivarnos a escapar de una lesión y ayudarnos a aprender a evitar situaciones que puedan dañarnos en el futuro. Por ejemplo, si las ratas tienen una experiencia dolorosa en una habitación, es más probable que eviten esa habitación en el futuro.

Eso puede sonar bastante simple, pero a menudo la vida nos obliga a tomar una decisión sobre ignorar el dolor o tomar medidas. Por ejemplo, si el queso se coloca en una habitación donde una rata ha tenido una experiencia desagradable, el animal tiene un conflicto interno y debe tomar una decisión. Comprender esa decisión nos ayuda a comprender el dolor crónico.

En 1984, los investigadores alimentaron a las ratas en un plato caliente que estaba apagado. Las ratas recibirían comida para ratas regular o una galleta graham cubierta de chocolate (que aparentemente disfrutan las ratas). Después de dos semanas, se encendió el plato caliente. Las ratas, por supuesto, saltaron. Lo interesante es que las ratas que obtuvieron una galleta graham cubierta de chocolate fueron más lentas para dejar el plato caliente; soportarían más dolor con la esperanza de la recompensa. Aún más interesante fue que la «dureza mental» de las ratas desapareció por completo con naloxona, lo que sugiere que los opiáceos endógenos fueron lo que les permitió resistir en la placa caliente a la espera de la bondad de la galleta Graham cubierta de chocolate.

La pregunta sigue siendo, ¿qué le permite al cerebro tomar la decisión de cómo responder al dolor? ¿Qué estimula al cerebro a activar esos opioides endógenos y qué hace que el cerebro responda al dolor y salte del plato?

Los detalles aún se están trabajando, pero brevemente, la respuesta al dolor, en lugar de activar el sistema de recompensa, involucra nuestro sistema límbico, una región conocida por modular el aprendizaje y la emoción. Así es como aprendemos a evitar el dolor en el futuro. Curiosamente, los neurocientíficos han comenzado a encontrar cambios en estas áreas del cerebro en personas con dolor crónico. La esperanza es que con una mejor comprensión, las nuevas terapias puedan tratar el dolor en su verdadera fuente, el cerebro, en lugar de continuar buscando sin éxito otras causas.

Fuentes

  • Amanzio M, Benedetti F. Neuropharmacological dissection of placebo analgesia: expectation-activated opioid systems versus conditioning-activated specific subsystems. The Journal of neuroscience: the official journal of the Society for Neuroscience 1999;19:484-494.
  • Dum J, Herz A. Endorphinergic modulation of neural reward systems indicated by behavioral changes. Pharmacology, biochemistry, and behavior 1984;21:259-266.
  • Hughes J, Smith TW, Kosterlitz HW, Fothergill LA, Morgan BA, Morris HR. Identification of two related pentapeptides from the brain with potent opiate agonist activity. Nature 1975;258:577-580.

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