Descripción general de los períodos de latencia del cáncer

Pueden pasar muchos años entre una exposición y el posterior desarrollo del cáncer. Es posible que haya oído hablar de personas expuestas al asbesto y que desarrollan mesotelioma muchos años después. El caso es similar cuando se trata de fumar cigarrillos y cáncer de pulmón. Lo que esto significa es que hay un período de tiempo transcurrido llamado período de latencia entre la exposición a una sustancia cancerígena y los primeros signos de cáncer. ¿Por qué es importante el período de latencia y cómo dificulta la determinación de las causas del cáncer? ¿Qué podría significar esto para las personas que han estado expuestas a productos químicos tóxicos, como los trabajadores involucrados en el rescate y la recuperación después de la tragedia del World Trade Center?

Visión general

El período de latencia para el cáncer se define como la cantidad de tiempo que transcurre entre la exposición inicial a un carcinógeno (sustancia cancerígena) y el diagnóstico de cáncer. Por ejemplo, probablemente esté familiarizado con fumar cigarrillos como factor de riesgo para el cáncer de pulmón . El período de latencia, en este caso, se definiría como el período de tiempo entre el inicio del tabaquismo y el posterior desarrollo y diagnóstico del cáncer de pulmón.

El período de latencia puede variar enormemente según la sustancia cancerígena en particular que se evalúa y el cáncer o los cánceres específicos que causa. El período puede ser corto, como con la exposición a sustancias radiactivas en Hiroshima y Nagasaki y el desarrollo de leucemia, o puede ser relativamente largo, como el tiempo promedio entre la exposición al asbesto y el posterior desarrollo del mesotelioma . El cáncer puede estar relacionado con altos niveles de exposición a corto plazo o bajos niveles de exposición a largo plazo.

¿Qué es un carcinógeno?

Cuando se habla de períodos de latencia, es útil revisar primero la definición de carcinógenos . Los carcinógenos son sustancias en nuestro medio ambiente que se cree que aumentan el riesgo de desarrollar cáncer.

Estas exposiciones pueden incluir radiación, productos químicos, luz ultravioleta e incluso virus que causan cáncer . Los ejemplos con los que puede estar familiarizado incluyen asbestos, radón , humo de tabaco y arsénico.

La carcinogenicidad no es una ciencia exacta: no sabemos con certeza si una exposición causará cáncer. La Asociación Internacional para la Investigación del Cáncer divide los carcinógenos en función de la probabilidad de que causen cáncer. Las categorías incluyen:

  • Grupo 1: cancerígeno para los humanos
  • Grupo 2A: probablemente cancerígeno para los humanos
  • Grupo 2B: posiblemente cancerígeno para los humanos
  • Grupo 3 – No clasificable en cuanto a carcinogenicidad en humanos
  • Grupo 4 – Probablemente no cancerígeno para los humanos.

También es muy importante señalar que el cáncer a menudo es una «enfermedad multifactorial» que se desarrolla como resultado de una acumulación de mutaciones en las células, no como resultado de una sola mutación (hay algunas excepciones, principalmente con cánceres relacionados con la sangre). ) En otras palabras, la mayoría de las veces, varios factores trabajan juntos para producir o prevenir un cáncer. Dicho esto, incluso cuando una de nuestras células desarrolla mutaciones, la mayoría de estas células no se convierten en tumores cancerosos. Nuestro sistema inmunitario está bien equipado con células que eliminan las células anormales y dañadas, pero las células cancerosas son diferentes .

Un ejemplo de la causa multifactorial del cáncer podrían ser las mujeres que fuman y que también tienen una mutación del gen BRCA2. BRCA2 es un gen supresor tumoral . Es posible que esté familiarizada con este «gen del cáncer de mama» debido a la conciencia generada por Angelina Jolie. Menos conocido es que las mujeres que portan una mutación BRCA2 tienen el doble de riesgo de desarrollar cáncer de pulmón si también fuman.

En algunos casos, la exposición a carcinógenos puede ser más que aditiva. Por ejemplo, el riesgo de cáncer de pulmón y mesotelioma para las personas que están expuestas al asbesto y al humo es mayor que si simplemente sumara estos riesgos.

Importancia del período de latencia

Hay muchas razones por las cuales es importante estar al tanto del período de latencia con cáncer. Un ejemplo común se observa en la relación entre el consumo de tabaco y el cáncer de pulmón. Las personas pueden sentirse bien durante muchos años, durante el período de latencia, antes de que quede claro que existe una asociación entre fumar y varios tipos de cáncer .

El concepto de período de latencia puede ayudar a explicar por qué todavía no estamos seguros del peligro de exposición a las personas que participaron en los esfuerzos de limpieza después del 911.

Otro ejemplo de la importancia de un período de latencia surge en las discusiones sobre el uso del teléfono celular y el cáncer cerebral. Algunas personas han argumentado que si el uso del teléfono celular es un factor de riesgo para el cáncer cerebral, deberíamos ver un aumento significativo en estos tumores. Sin embargo, es importante tener en cuenta que si el consumo de tabaco comenzó y se hizo común al mismo tiempo que el uso del teléfono celular despegaba, todavía nos estaríamos preguntando si el tabaco podría causar cáncer. Obviamente, fumar causa cáncer, pero debido al período de latencia de décadas, no podríamos haber hecho una evaluación clara del riesgo en la analogía. En otras palabras, el jurado aún no sabe el riesgo exacto entre el uso del teléfono celular y el cáncer.

Comprender el período de latencia también ayuda a explicar una de las razones por las que es tan difícil estudiar la causa del cáncer. Si comenzáramos un estudio hoy para analizar una sustancia en particular, es posible que no tengamos resultados durante décadas. Por ejemplo, al menos 40 años si el período de latencia de un carcinógeno fue de 40 años. Por esta razón, muchos estudios (estudios retrospectivos) miran hacia atrás en el tiempo. Dado que estos estudios no se piensan cuidadosamente antes de tiempo (como los estudios prospectivos), a menudo quedan muchas preguntas sin responder.

Factores que pueden afectar el período de latencia

Existen varias variables que influyen tanto en la probabilidad de que un carcinógeno pueda provocar el desarrollo de cáncer como en el período de tiempo (período de latencia) entre la exposición y el diagnóstico de cáncer. Algunos de estos incluyen:

  • La dosis o intensidad de la exposición.
  • La duración de la exposición.
  • La sustancia particular (algunas exposiciones son mucho más propensas a provocar cáncer que otras).
  • El tipo de cáncer que resulta de la exposición.
  • Edad a la exposición. En algunos momentos de la vida, el cuerpo es más susceptible a los carcinógenos que en otros (esto puede ser más fácil de entender en comparación con algunas infecciones. Por ejemplo, una infección con citomegalovirus puede causar defectos de nacimiento graves cuando se contacta al inicio del embarazo, pero solo un síndrome leve con fatiga en otro momento). Con el cáncer, es más probable que la exposición a la radiación ionizante en el útero produzca cáncer que la exposición durante otros períodos de la vida. Además, las sustancias con un largo período de latencia tienen más probabilidades de provocar cáncer cuando la exposición ocurre temprano en la vida simplemente porque las personas pueden vivir lo suficiente como para que se desarrolle el cáncer.
  • Género. Los hombres y las mujeres pueden variar en su susceptibilidad a la exposición. Por ejemplo, algunos (pero no otros) piensan que las mujeres tienen más probabilidades de desarrollar cáncer de pulmón con la misma cantidad de exposición al tabaco. Para las mujeres, el estrógeno también puede desempeñar un papel en el desarrollo del cáncer de pulmón.
  • Predisposicion genética. Un ejemplo claro de una influencia genética en el desarrollo del cáncer se observa en personas con síndrome de Down, que tienen una mayor probabilidad de desarrollar leucemia . Hay muchos otros ejemplos. De hecho, aunque puede estar familiarizado con la luz ultravioleta como factor causante del melanoma, ahora se cree que el 55 por ciento de los melanomas tienen un componente genético.
  • Factores de riesgo adicionales para el cáncer
  • Otras condiciones médicas La inmunosupresión (un sistema inmunitario que funciona de manera inadecuada) ya sea debido a afecciones médicas, quimioterapia u otros medicamentos inmunosupresores, aumenta las posibilidades de que un carcinógeno conduzca al desarrollo de cáncer.

Trabajadores de rescate y recuperación del World Trade Center y cáncer

Es posible que haya escuchado que las personas que ayudaron en los esfuerzos de rescate y recuperación después del 911 tienen un mayor riesgo de desarrollar cáncer. Ahora escuchamos a las personas preguntar si las personas involucradas en los esfuerzos de limpieza tienen un riesgo elevado de cáncer de pulmón. En este momento, simplemente no lo sabemos. Una razón por la cual este riesgo no está claro es el período de latencia. Mientras que los cánceres relacionados con la sangre, como el mieloma y el linfoma no Hodgkin, tienden a tener períodos de latencia más cortos, los de tumores sólidos como el cáncer de pulmón a menudo son mucho más largos

Según los estudios realizados hasta la fecha, parece haber un exceso de riesgo de cáncer entre estas personas. El único estudio sistemático de aproximadamente mil bomberos y rescatistas descubrió que siete años después de la tragedia, había un exceso de riesgo de cáncer del 19 por ciento en todos los sitios.

Los cánceres que parecen estar aumentados hasta ahora incluyen cáncer de próstata, cáncer de tiroides, mieloma y linfoma no Hodgkin. Algunos de los carcinógenos observados en el polvo y los escombros incluyen asbesto, sílice, benceno e hidrocarburos aromáticos policíclicos. Existe la preocupación de que el riesgo de cáncer de pulmón será mayor en el futuro, y comprender el concepto del período de latencia puede ayudar a explicar por qué no sabemos más en este momento.

Ejemplo de variaciones en el período de latencia incluso con un solo carcinógeno

El período de latencia puede variar mucho con diferentes carcinógenos, pero incluso con un solo carcinógeno, puede haber variaciones tanto en el período de latencia como en el tipo de cánceres que surgen. Un estudio de 2017 analizó los cánceres secundarios en personas con leucemia aguda. Sabemos que la quimioterapia, aunque a veces puede curar estos cánceres, también puede ser un carcinógeno que causa otros cánceres en el futuro.

Realizado en Argentina, el estudio siguió a personas con leucemias agudas o linfomas para determinar tanto la incidencia de cánceres secundarios (cánceres causados ​​por tratamientos contra el cáncer) como el período de latencia promedio entre el tratamiento de la leucemia o el linfoma original y el desarrollo de cáncer secundario. Aproximadamente el uno por ciento de los sobrevivientes desarrollaron cáncer secundario. El período de latencia fue significativamente más corto para los cánceres secundarios relacionados con la sangre que para los tumores sólidos. El período de latencia promedio para los cánceres hematológicos (relacionados con la sangre) como las leucemias y los linfomas fue de 51 meses, pero varió de 10 a 110 meses. El período de latencia promedio para los tumores sólidos fue de 110 meses, pero este período de tiempo varió de 25 a 236 meses.

Cómo usar este concepto para la reducción del riesgo de cáncer

Como se señaló anteriormente, hay muchas sustancias a las que estamos expuestos todos los días que tienen el potencial de causar cáncer. Esto no significa que esté ocurriendo una conspiración contra el cáncer o que las corporaciones estén lanzando carcinógenos para

Fuentes

  • Centers for Disease Control and Prevention. Minimum Latency and Types or Categories of Cancer. Revised May 1, 2013.

  • American Cancer Society. Known and Probable Human Carcinogens. Updated 11/03/16.
  • Felice, M., Rossi, J., Alonso, C. et al. Second Neoplasms in Children Following a Treatment for Acute Leukemia and/or Lymphoma: 29 Years of Experience in a Single Institution in Argentina. Journal of Pediatric Hematology/Oncology. 2017. 39(8):e406-e412.
  • Li, J., Cone, J., Kahn, A. et al. Association Between World Trade Center Exposure and Excess Cancer Risk. JAMA. 2012. 308(23):2479-2488.
  • Veham, V., Verma, M., and S. Mahbir. Early-life exposures to infectious agents and later cancer development. Cancer Medicine. 2015. 4(12):1908-22.

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