¿Cuál es el riesgo de VIH por sexo vaginal?

El sexo vaginal es una de las principales formas en que una persona puede infectarse con el VIH. Representa muchas de las casi 7,500 nuevas infecciones entre las mujeres cada año en los Estados Unidos y casi 1,000 nuevas infecciones entre los hombres heterosexuales.

A nivel mundial, las cifras son aún más desalentadoras. Si bien la transmisión sexual del VIH en los EE. UU. Es más alta entre los hombres homosexuales y bisexuales (que representan el 63 por ciento de todas las nuevas infecciones), los heterosexuales son, con mucho, el grupo más afectado en todo el mundo.

Esto es especialmente cierto en África, donde cada cuatro o cinco nuevas infecciones se encuentran entre heterosexuales. En estas poblaciones, el sexo vaginal es la ruta predominante de infección.

Riesgo por actividad sexual

Al hablar sobre el riesgo de VIH, las personas a menudo tratan de determinar qué «tipo» de sexo es más riesgoso; vaginal, anal u oral . Desde un punto de vista puramente estadístico, el sexo anal se considera la actividad de mayor riesgo con un riesgo 18 veces mayor de infección en comparación con el sexo vaginal.

Pero esta evaluación es algo engañosa, al menos desde una perspectiva individual. Si bien la vagina puede presentar un riesgo «más bajo» en comparación, las cifras no tienen en cuenta la forma en que la enfermedad se distribuye entre hombres y mujeres ni las vulnerabilidades que ponen a algunas personas en un riesgo extremadamente alto de infección.

Considere por un momento que las mujeres tienen tres o cuatro veces más probabilidades de contraer el VIH de los hombres que al revés. O que las mujeres jóvenes tienen más probabilidades de contraer el VIH en su primer encuentro sexual que su pareja masculina.

Por el contrario, hay algunos hombres que tienen muchas más probabilidades de contraer el VIH que otros. Los estudios han demostrado, por ejemplo, que los hombres no circuncidados tienen más del doble de probabilidades de contraer el VIH después del sexo vaginal que los hombres circuncidados.

Las vulnerabilidades varían según el individuo, por lo que evaluar cuál es el riesgo real del sexo vaginal requiere una mejor comprensión de los factores que ponen a algunas mujeres y hombres en mayor riesgo que otros.

Factores de riesgo en mujeres

El riesgo de contraer el VIH por sexo vaginal sin protección es mayor entre las mujeres por varias razones. Desde un punto de vista fisiológico, los tejidos de la vagina (epitelio) son mucho más susceptibles al VIH que los del pene.

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El VIH puede atravesar estos tejidos cuando el sistema inmunitario reconoce el virus invasor y envía células defensivas (llamadas macrófagos y células dendríticas) para «agarrarlas y arrastrarlas» a través del revestimiento para ser destruidas. En cambio, el VIH da vuelta la mesa y ataca a las mismas células (llamadas células T CD4 ) destinadas a ayudar a neutralizarlas. Al hacerlo, el cuerpo ayuda a facilitar su propia infección.

Y, debido a que el área superficial del epitelio vaginal es mucho mayor que la de la uretra masculina, la posibilidad de infección aumenta, a menudo de manera exponencial.

Otras vulnerabilidades fisiológicas incluyen:

  • Las células debajo de la superficie del cuello uterino son especialmente vulnerables al VIH, particularmente durante la adolescencia, el primer embarazo de una mujer o en presencia de una infección de transmisión sexual (ITS) como la clamidia o el virus del papiloma humano (VPH) .
  • Las mujeres con una infección del tracto genital, ya sea bacteriana, viral o fúngica, tienen un mayor riesgo. Algunos estudios han sugerido que la vaginosis bacteriana se asocia con un aumento de riesgo ocho veces mayor. Esto se traduce en una probabilidad de uno en 100 de contraer el VIH durante el coito vaginal.
  • La duración de la exposición y el volumen de líquido infectado también son factores clave para determinar si una persona se infecta o no. Como tal, el sexo sin protección puede aumentar el riesgo de VIH en una mujer si el hombre eyacula en su vagina.
  • Las úlceras o úlceras por ITS como la sífilis pueden aumentar el riesgo tanto en hombres como en mujeres. En las mujeres, sin embargo, las llagas a menudo se internalizan y pasan desapercibidas.
  • Las prácticas de duchas vaginales también pueden alterar la flora bacteriana «buena» de la vagina, aunque esto todavía está en debate .

    Si bien el uso diario de un medicamento contra el VIH llamado profilaxis previa a la exposición (PrEP) puede disminuir drásticamente el riesgo de VIH en una pareja no infectada, existe evidencia de que funciona menos bien en las mujeres. La investigación sugiere que el nivel de la molécula de fármaco activo en el tejido vaginal no es tan alto como en el tejido rectal.

    Nada de esto, por supuesto, tiene en cuenta ninguna de las vulnerabilidades sociales que pueden poner a las mujeres en mayor riesgo. Estos incluyen la violencia sexual en las relaciones que no solo roban la posibilidad de una mujer de protegerse a sí misma, sino que también pueden dañar el delicado tejido vaginal.

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    La pobreza, las normas sociales y los desequilibrios de género aseguran aún más que cualquier dominio que un hombre pueda tener fuera del dormitorio también se extienda al dormitorio. Todo esto contribuye a tasas más altas de VIH en mujeres.

    Factores de riesgo en hombres

    El hecho de que los hombres sean menos susceptibles al VIH que las mujeres no debería minimizar el hecho de que también tienen vulnerabilidades que pueden aumentar su riesgo personal de infección.

    Sabemos, por ejemplo, que un pene no circuncidado puede facilitar la infección debido al ambiente rico en bacterias debajo del prepucio. En respuesta, el cuerpo producirá un tipo de célula dendrítica (llamadas células de Langerhans ) para ayudar a controlar la bacteria.

    Cuando un hombre tiene relaciones sexuales sin protección con una mujer VIH positiva, las células de Langerhans pueden «agarrar y arrastrar» el virus y presentarlo a las células T CD4, facilitando inadvertidamente la infección por VIH.

    Las infecciones de transmisión sexual y las infecciones del tracto genital pueden aumentar aún más el riesgo de contraer el VIH.

    Desde un punto de vista cultural, la definición de masculinidad de la sociedad a menudo puede normalizar la aventura sexual en los hombres e incluso fomentarla. Crea un doble estándar que puede colocar a un hombre en mayor riesgo de VIH al asociar la virilidad con múltiples parejas u otros comportamientos de alto riesgo.

    Vulnerabilidades compartidas

    Hay vulnerabilidades que aumentan la probabilidad de infección tanto en hombres como en mujeres. Entre ellos:

    Cualquier aumento en la carga viral de la pareja infectada (la cantidad de virus en la sangre) aumenta el riesgo para la pareja no infectada. Los estudios han demostrado que cada aumento de un logaritmo en la carga viral, de, digamos, 100 a 1,000, puede duplicar e incluso triplicar el riesgo de infección.

    Una carga viral alta durante la infección aguda (la etapa inmediatamente posterior a la exposición) se asocia con un aumento no menor de 28 veces en el riesgo de VIH.

    Esto se traduce en una probabilidad de uno en 50 de contraer el VIH si eres mujer y una probabilidad de uno en 500 si eres hombre.

    Beber alcohol o tomar drogas puede reducir las inhibiciones y afectar la capacidad de una persona para tomar decisiones seguras, como usar condones o permanecer adherente a la terapia con medicamentos contra el VIH.

    Riesgo por exposición

    Desde la perspectiva del riesgo por exposición (la posibilidad de contraer el VIH por un solo acto sexual), el riesgo puede variar según el género, la carga viral de la pareja VIH positiva e incluso la parte del mundo en la que vive.

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    Estas cifras no tienen en cuenta ningún otro factor que pueda aumentar el riesgo, incluida la presencia de una ITS, el uso de drogas inyectables o una infección coexistente como la hepatitis C.

    Riesgo de exposición accidental

    Si cree que puede haber estado expuesto al VIH, ya sea a través de una explosión de condones de sexo anal sin condones, existen medicamentos que pueden reducir en gran medida su riesgo de infección, llamado profilaxis posexposición (PEP) .

    La PEP consiste en un curso de 28 días de medicamentos antirretrovirales, que deben tomarse por completo y sin interrupción.

    Para minimizar el riesgo de infección, PEP debe iniciarse tan pronto como sea posible idealmente dentro de 36 horas de exposición .

    Una palabra de Verywell

    Evaluar su riesgo personal de contraer el VIH nunca debería ser un juego de números. Ya sea que las probabilidades sean de una en 10 o una en 100,000, es importante recordar que puede contraer el VIH después de una sola exposición.

    Además de la PrEP (cuya estrategia puede reducir su riesgo de contraer el VIH en un 76 por ciento, debe asegurarse de que su pareja esté tomando terapia antirretroviral si tiene el VIH. Si lo hace, puede eliminar por completo el riesgo de transmisión.

    Según los estudios PARTNER1 y PARTNER2 , que se realizaron entre 2010 y 2018, tener una carga viral indetectable reduce a cero el riesgo de transmitir el VIH a una pareja no infectada, ya sea para el sexo anal o vaginal.

    Y no olvide el condón probado y verdadero, que se asocia con una disminución de 20 veces en el riesgo si se usa de manera correcta y consistente.

    Al formular un enfoque holístico para la prevención, puede continuar disfrutando de una vida sexual saludable mientras se protege a sí mismo o a un ser querido del riesgo de contraer el VIH.

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