Convulsiones en la enfermedad de Alzheimer

Se estima que las personas con enfermedad de Alzheimer tienen un aumento de dos a seis veces en el riesgo de convulsiones en comparación con la población general. En el transcurso de la enfermedad, entre el 10 y el 26 por ciento experimentará algún tipo de ataque, tanto aparente como no aparente, según una investigación de la Facultad de Medicina de Baylor College. Si bien aún no está claro qué mecanismos desencadenan las convulsiones, hay ciertas características que pueden colocar a un individuo en mayor riesgo.

Síntomas

Una convulsión es una alteración eléctrica repentina e incontrolada en el cerebro. Si bien tendemos a asociarlos con convulsiones , las convulsiones a veces pueden manifestarse con síntomas sutiles, como cambios en el comportamiento, movimiento, sentimientos o niveles de conciencia.

Entre los dos tipos más comunes de convulsiones observados en personas con Alzheimer:

  • Las convulsiones complejas parciales son aquellas en las que no te das cuenta de lo que te rodea y te involucras en acciones inconscientes, como tantear, chasquear los labios, deambular o tocar la ropa.
  • Las convulsiones tónico-clónicas generalizadas se caracterizan por convulsiones en todo el cuerpo y a menudo se acompañan de una pérdida abrupta de la conciencia y / o control de la vejiga.

El tiempo importa

La mayoría de las convulsiones duran entre 30 segundos y dos minutos. Una convulsión que dura más de cinco minutos se conoce como estado epiléptico y se considera una emergencia médica.

Tener dos o más convulsiones se clasifica como epilepsia .

Causas

La enfermedad de Alzheimer es la forma más común de demencia , que afecta a alrededor de 5 millones de estadounidenses. El Alzheimer causa el deterioro progresivo e irreversible de la función cognitiva, que se manifiesta con la pérdida de memoria y la disminución gradual de la capacidad de pensar o razonar. La enfermedad se observa con mayor frecuencia en los ancianos y se cree que afecta del 4 al 12 por ciento de las personas mayores de 65 años.

La enfermedad de Alzheimer es causada por la acumulación gradual de una proteína, conocida como beta-amiloide , en el cerebro. A medida que las moléculas de proteína comienzan a unirse, crean lesiones (placas) que interrumpen las vías nerviosas centrales para la función cognitiva y motora.

Si bien puede parecer razonable suponer que las convulsiones se desencadenan por la degeneración del cerebro, la evidencia sugiere que está más relacionada con el beta-amiloide.

El beta-amiloide es en realidad un fragmento de un compuesto más grande conocido como proteína precursora amiloide (APP). A medida que la APP se descompone, ciertos subproductos se liberan en el cerebro que pueden sobreexcitar y sobrecargar efectivamente las vías nerviosas. A medida que la enfermedad progresa, la acumulación de estos subproductos puede hacer que las células nerviosas se disparen de manera anormal, provocando convulsiones.

Factores de riesgo

Más allá de las causas bioquímicas de las convulsiones relacionadas con el Alzheimer, hay otros factores que pueden colocar a una persona en mayor riesgo. Entre ellos:

  • La enfermedad de Alzheimer de inicio temprano se asocia con una mayor probabilidad de convulsiones, aunque las convulsiones tienden a desarrollarse en la etapa posterior de la enfermedad.
  • Las mutaciones de los genes presenilina 1 (PSEN1) y presenilina 2 (PSEN2) están asociadas con la hiperproducción de APP. Estas mutaciones genéticas se transmiten a través de las familias y, según una investigación del Centro Médico de la Universidad de Columbia, pueden aumentar el riesgo de convulsiones en un 58 por ciento y 30 por ciento, respectivamente.

La gravedad de las convulsiones también parece estar estrechamente vinculada a las etapas avanzadas de la enfermedad de Alzheimer. Las personas en centros de atención residencial tienden a ser las más gravemente afectadas (aunque es posible que las convulsiones simplemente se reconozcan en un entorno institucional en el que de otro modo se las pasaría por alto en el hogar).

Diagnóstico

No todas las personas con enfermedad de Alzheimer experimentarán convulsiones. De los que lo hacen, las convulsiones pueden ser difíciles de diagnosticar ya que los comportamientos que uno presenta a menudo pueden imitar los de la enfermedad misma. Esto es especialmente cierto con las crisis parciales complejas.

El diagnóstico de las convulsiones relacionadas con el Alzheimer es a menudo una ciencia inexacta y que puede requerir la opinión de un especialista conocido como epileptólogo .

EEG y otras herramientas de diagnóstico

Si bien un estudio de imagen conocido como electroencefalograma (EEG) se puede utilizar para confirmar la actividad convulsiva, tiene sus limitaciones. Un EEG mide la actividad eléctrica en el cerebro y, como tal, solo puede diagnosticar definitivamente las convulsiones si se producen anomalías durante la prueba. Como resultado, solo entre el 3 y el 10 por ciento de las convulsiones relacionadas con la enfermedad de Alzheimer se diagnostican solo con EEG.

Dicho esto, un EEG a veces puede detectar actividad eléctrica anormal, conocida como descargas epileptiformes, 24 a 48 horas después de una convulsión. Si se sospechan convulsiones recurrentes, el médico puede recomendar un EEG inalámbrico en el que se usan auriculares durante 24 a 72 horas para proporcionar un monitoreo continuo de la actividad cerebral.

Si bien los estudios de neuroimagen, como la tomografía computarizada (TC) y la resonancia magnética (MRI) , pueden detectar cambios en el cerebro compatibles con el Alzheimer, no pueden decirnos si esos cambios son consistentes con las convulsiones. Lo mismo se aplica a los análisis de sangre genéticos, que son más útiles para respaldar un diagnóstico en lugar de hacer uno.

Cuestionario de cribado

Debido a las limitaciones del EEG y otras herramientas de laboratorio, el diagnóstico de las convulsiones relacionadas con el Alzheimer depende en gran medida de un cuestionario de detección de convulsiones. El contenido del cuestionario puede variar, pero generalmente evalúa su riesgo en función de:

  • Su historial médico, incluido el historial familiar.
  • Uso actual o pasado de medicamentos
  • Sospechas de convulsiones, incluida una descripción de los síntomas.

Según sus respuestas, el epileptólogo puede usar un algoritmo para determinar su riesgo de ataque. Un resultado positivo del cuestionario junto con un EEG anormal puede brindar un diagnóstico preciso en nueve de cada 10 casos.

Los casos menos definitivos aún pueden tratarse presuntamente, particularmente en personas enfermas o de edad avanzada en quienes una convulsión puede presentar serios riesgos para la salud.

Diagnósticos diferenciales

Si bien las personas que padecen la enfermedad de Alzheimer suelen pasar por alto las convulsiones , a veces se diagnostica erróneamente un tipo de crisis, conocida como crisis de ausencia , como enfermedad de Alzheimer en etapa temprana. Una incautación de ausencia es aquella en la que un individuo de repente «se queda en blanco» y vaga sin rumbo, un comportamiento denominado vagabundeo amnésico.

Para diferenciar entre la deambulación amnésica con Alzheimer y la deambulación amnésica con epilepsia, los médicos pueden necesitar realizar un examen físico, estudios de neuroimagen, EEG y otras pruebas para determinar si hay signos de deterioro cognitivo.

Dado que la epilepsia puede ocurrir independientemente del Alzheimer, el médico puede explorar otras explicaciones para las convulsiones, que incluyen:

  • Un accidente cerebrovascular o ataque isquémico transitorio («mini-accidente cerebrovascular»)
  • Meningitis o encefalitis
  • Migrañas
  • Apnea del sueño y otros trastornos del sueño.
  • Deficiencia de vitamina B12

Tratamiento

El tratamiento de las convulsiones relacionadas con el Alzheimer generalmente implica el uso de medicamentos anticonvulsivos como Depakote (ácido valproico), Neurontin (gabapentina) y Lamictal (lamotrigina). Incluso hay alguna evidencia de que el anticonvulsivo Keppra (levetiracetam), aprobado para el tratamiento de la epilepsia, puede ayudar a revertir parte de la pérdida de memoria en personas con enfermedad de Alzheimer.

Otros anticonvulsivos deben usarse con precaución ya que pueden mejorar los síntomas de la demencia. Estos incluyen Dilantin (fenitoína), que puede afectar la memoria y la velocidad mental; Gabatril (tiagabina), que puede afectar la memoria verbal; y Topamax (topiramato), para el cual el 40 por ciento de los usuarios experimenta una memoria significativa y discapacidad verbal.

Incluso el tegretol (carbamazepina), considerado un tratamiento para la epilepsia de la columna vertebral, se asocia con un deterioro de la velocidad mental y el tiempo de movimiento. Un ajuste de dosis a veces puede aliviar estos efectos.

Una forma más invasiva de tratamiento de la epilepsia, conocida como estimulación cerebral profunda (DBS) , ha demostrado ser prometedora en el tratamiento de ambas afecciones. Sin embargo, debido a que requiere cirugía, el DBS se considera solo si los síntomas de la epilepsia son graves y todas las otras formas de tratamiento farmacéutico han fallado.

La neurocirugía se realiza con menos frecuencia en personas con Alzheimer, ya que las convulsiones se asocian principalmente con la hiperproducción de APP en lugar de una lesión cerebral.

La investigación actual

Algunos investigadores han planteado la hipótesis de que existe una asociación inherente, más que incidental, entre la enfermedad de Alzheimer y las convulsiones, específicamente las convulsiones no detectadas o «silenciosas». Desanclar la teoría es la inferencia de que el control de las convulsiones puede aliviar algunos de los síntomas de la enfermedad de Alzheimer.

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