Cómo se diagnostica la muerte cerebral

Hay más en la pérdida de conciencia que no estar despierto. El sueño y el coma, por ejemplo, implican la pérdida de la conciencia y se definen en gran medida por el tiempo que lleva volver a la conciencia. Incluso una persona en un estado vegetativo persistente (PVS ) tiene la posibilidad, aunque leve, de despertarse.

La muerte cerebral es diferente. Como sugiere el término, la muerte cerebral indica que no hay actividad cerebral y, como tal, no hay esperanza de recuperación. Médicamente hablando, la muerte cerebral es el diagnóstico definitivo de muerte .

Entendiendo la muerte cerebral

A diferencia de las otras formas de pérdida de conciencia, la muerte cerebral implica una pérdida completa de la función del tronco encefálico. Lo que esto significa es que el sistema de activación reticular, la red difusa de nervios que conecta la médula espinal y el cerebro, ha sufrido daños irreversibles. También indica que las partes del cerebro que regulan la respiración y la actividad cardíaca han sido irrevocablemente destruidas.

La muerte cerebral puede ser un concepto que algunas personas encuentran difícil de entender. Debido a que asociamos instintivamente la muerte con un corazón que ha dejado de latir, a menudo pasamos por alto el hecho de que es el cerebro el que transmite los impulsos que «corren» el corazón.

Si bien el equipo de soporte vital se puede usar para mantener la respiración y la circulación, no existe un dispositivo que pueda mantener funcionando el cerebro. Finalmente, si el cerebro muere, el resto del cuerpo ciertamente lo seguirá.

Diagnóstico de muerte cerebral

Hay una serie de condiciones que deben cumplirse para que se declare la muerte cerebral. Si bien las leyes estatales o locales pueden requerir acciones adicionales, la construcción del diagnóstico se acepta universalmente como definitiva. En resumen, declarar a alguien con muerte cerebral:

  1. El coma debe ser irreversible con una causa conocida o próxima.
  2. La persona no debe tener reflejos del tronco encefálico.
  3. La persona no tiene función respiratoria.

Las tres condiciones deben cumplirse para que se declare la muerte cerebral.

Establecer la irreversibilidad y la causa de la coma

Antes de que un médico pueda determinar si el coma es irreversible, debe determinar si hay alguna forma de revertirlo. Para hacerlo, el equipo médico primero debe determinar la causa (o la causa más probable) del coma.

Además, el equipo debe excluir cualquier condición que pueda simular la muerte cerebral, como la hipotermia , la intoxicación o la intoxicación por drogas, las anomalías metabólicas o los agentes neuromusculares que pueden causar parálisis «similar a la muerte». Todos estos, en diversos grados, son potencialmente reversibles.

Establecer la irreversibilidad de un coma requiere que el médico espere una cantidad de tiempo adecuada en función de la causa conocida o próxima. La determinación que debe cumplir con los estándares médicos y legales. Desde esta perspectiva, el término «próximo» indica que la causa debe estar suficientemente establecida y respaldada si aún no se conoce.

Establecer la ausencia de reflejos del tronco encefálico

Los reflejos del tronco encefálico son respuestas automáticas que no son diferentes a las pruebas de rodilla que se realizan en el consultorio del médico. Son acciones reflexivas que indican si las funciones neurológicas de una persona son normales, anormales o ausentes.

Una persona se considera con muerte cerebral si no responde a todos los siguientes estímulos reflejos:

  • La falta de reflejo pupilar significa que las pupilas de la persona no responden de ninguna manera cuando se les ilumina la luz. Si la persona estuviera viva, las pupilas se harían más pequeñas.
  • La falta de reflejo corneal significa que la persona no parpadea y no responde cuando el médico toca el ojo con un bastoncillo de algodón o una gota de agua.
  • La falta de reflejo oculocefálico (también conocido como el reflejo del «ojo de muñeca») significa que los ojos de la persona no se fijarán en la cara del examinador cuando su cabeza se mueve de lado a lado.
  • La falta del reflejo nauseoso significa que la persona no tiene arcadas, no tose ni reacciona cuando se toca la parte posterior de la garganta con un hisopo de algodón o un dispositivo de succión.
  • La falta de respuesta a las pruebas de calorías frías significa que la persona no responderá cuando se vierta agua helada en el oído. Si la persona estuviera viva, los estímulos harían que los ojos de la persona se movieran en la dirección opuesta, ya que efectivamente «engaña» al oído interno para que piense que la persona está girando.

Establecer la ausencia de función respiratoria

El último paso para establecer la muerte cerebral es la prueba de apnea. Apnea es el término médico para la suspensión de la respiración y se utiliza en este caso para determinar si la suspensión es permanente.

Para realizar una prueba de apnea, el médico tomaría los siguientes pasos:

  1. La persona con un ventilador mecánico estaría conectada a un oxímetro de pulso . Este es el dispositivo utilizado para medir la saturación de oxígeno en la sangre.
  2. El ventilador se desconectaría y se insertaría un tubo en la tráquea de la persona para suministrar oxígeno al 100 por ciento a los pulmones. Esto asegura que la persona nunca carezca de oxígeno si responde.
  3. Los análisis de sangre se realizarían inmediatamente para medir los gases sanguíneos de referencia .
  4. Luego, el médico esperaría de ocho a 10 minutos para ver si hay alguna respuesta del paciente.
  5. Después de ocho a 10 minutos, los gases en sangre volverían a analizarse.

Si no hay movimiento respiratorio y la PaCO2 (presión de dióxido de carbono en las arterias) ha aumentado a más de 60, lo que significa que no ha habido intercambio de oxígeno y dióxido de carbono en los pulmones, la persona será declarada con muerte cerebral.

Si, por otro lado, se observa un movimiento respiratorio, entonces la persona no puede considerarse con muerte cerebral. Luego se realizarían investigaciones adicionales para identificar qué, si algo, se puede hacer para revertir la condición.

Exámenes adicionales

Si se realiza un examen clínico completo (incluidos los reflejos del tronco encefálico y las pruebas de apnea) y se declara la muerte cerebral, no se requieren pruebas adicionales. Dicho esto, debido a la naturaleza grave del diagnóstico, la mayoría de los hospitales de hoy requieren que un médico cualificado diferente realice un examen de confirmación después de un período de tiempo asignado.

En algunos casos, se pueden realizar pruebas adicionales si la lesión facial, la lesión de la médula espinal u otros factores hacen que sea imposible completar una evaluación estándar. Estas pruebas adicionales pueden proporcionar a los miembros de la familia mayor seguridad de que se realizó el diagnóstico correcto.

Fuentes

  • Wijdiks, V.; Varela, P.; Gronseth, G. et al. «Evidence-based guideline update: Determining brain death in adults – Report of the Quality Standards Subcommittee of the American Academy of Neurology.» Neurology. 2010; 74(23). DOI: 10.1212/WNL.0b013e3181e242a8.

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