Cómo se diagnostica el herpes zóster

El herpes zóster afecta aproximadamente a una de cada tres personas en los Estados Unidos, por lo que es probable que ya conozca a alguien que lo ha tenido. Pero incluso si puede detectar los signos y síntomas de la culebrilla , es importante que un proveedor de atención médica lo vea para obtener un diagnóstico oficial y un plan de tratamiento adecuado.

Para aquellos con un caso clásico de la enfermedad, los médicos generalmente pueden diagnosticar la culebrilla con solo mirar la erupción y hacer algunas preguntas sobre su historial médico. Pero para aquellos con síntomas más poco comunes, como una erupción que se extiende por todo el cuerpo o ninguna erupción, las pruebas de laboratorio pueden ser herramientas de diagnóstico útiles.

Examen físico

Una vez que aparece la erupción, los signos y síntomas de la culebrilla, también llamado herpes zoster, son bastante distintivos y, a menudo, son suficientes por sí solos para que un médico haga un diagnóstico y recomiende un tratamiento.

Durante un examen físico, los proveedores de atención médica le preguntarán sobre su historial médico, incluso si ha tenido varicela o si recibió la vacuna contra la varicela. También echarán un vistazo a la erupción (si hay una presente) para ver si tiene todos los signos reveladores de una erupción cutánea, incluyendo la concentración en un lado o un área del cuerpo, hormigueo, picazón o ardor, o si la erupción está comenzando o ya se ha ampollado.

Aunque no es común, en algunos casos puede tener dolor o escozor asociados con el herpes zóster sin la erupción, una afección llamada zoster sine herpete.

Si ese es el caso, es probable que los médicos busquen la confirmación del diagnóstico ordenando pruebas de laboratorio además de realizar un examen físico.

Laboratorios y Pruebas

Si no tiene una erupción, o si la erupción se extiende por todo el cuerpo o parece que podría ser algún otro tipo de erupción, como herpes simple o dermatitis de contacto, es posible que su médico necesite pruebas de laboratorio para diagnosticar el herpes zóster.

Reacción en cadena de la polimerasa (PCR)

La reacción en cadena de la polimerasa (PCR) es una técnica de laboratorio utilizada para una amplia variedad de propósitos, que incluyen detectar el ADN del virus varicela-zoster, el patógeno que causa el herpes zóster.

Comúnmente conocida como «fotocopia molecular», la PCR utiliza hisopos tomados típicamente de las ampollas o costras del herpes zóster y luego copia (amplifica) el ADN del virus para una fácil detección. En algunos casos, también se puede usar un hisopo de saliva, pero no es tan confiable como las muestras tomadas de las ampollas.

Una vez que se toma el hisopo, el proceso de PCR se automatiza casi por completo y es bastante rápido, por lo general, proporciona resultados en un día. Además de detectar el virus, la PCR también puede ayudar a determinar si la erupción es causada por la varicela silvestre o (en casos muy raros) por una cepa de vacuna.

No se recomiendan otros métodos de diagnóstico, como el anticuerpo fluorescente directo (DFA) o la prueba de frotis de Tzanck, porque no son tan sensibles como la PCR.

Métodos serológicos

Si tiene una erupción atípica o no hay buenos hisopos para usar como muestra para PCR, se pueden usar pruebas serológicas además de un examen físico para diagnosticar el herpes zóster, generalmente buscando anticuerpos en su sangre.

Cuando está expuesto al virus varicela-zoster, su cuerpo produce anticuerpos para defenderse. Las pruebas serológicas pueden detectar dos tipos de estos anticuerpos: IgM e IgG. Los anticuerpos IgM son anticuerpos a corto plazo que el cuerpo produce para combatir de inmediato una infección de varicela, que generalmente aumenta una o dos semanas después de contraer varicela y luego nuevamente cuando / si el virus se reactiva como herpes zoster. Con el tiempo, estos anticuerpos pueden disminuir hasta que no sean detectables, pero pueden reaparecer durante los episodios de herpes zóster.

Los anticuerpos IgG, por otro lado, se producen un par de semanas después de la primera infección y permanecen en el cuerpo a largo plazo. Los niveles a menudo son detectables por el resto de tu vida. Si los resultados de la prueba detectan IgM e IgG, podría ser una indicación de que tiene herpes zóster.

Sin embargo, es importante tener en cuenta que estas pruebas no son infalibles.

Las personas con sistemas inmunes debilitados, por ejemplo, podrían no lanzar una respuesta inmune muy fuerte a la varicela o la teja, en cuyo caso, las pruebas serológicas podrían dar un resultado negativo incluso si realmente tienen herpes zóster.

Del mismo modo, incluso con un resultado positivo de la prueba, en ausencia de síntomas típicos o un historial médico completo, puede ser difícil saber si tiene herpes zóster o si es realmente una infección primaria de la varicela. Su médico hará todo lo posible para diagnosticar y elegir un tratamiento adecuado.

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