Cómo el sistema nervioso detecta e interpreta el dolor

¿Cómo sabe tu cerebro cuando sientes dolor? ¿Cómo sabe la diferencia entre el tacto suave de una pluma y un pinchazo de aguja? Y, ¿cómo llega esa información a su cuerpo a tiempo para responder? ¿Cómo se convierte el dolor agudo en dolor crónico ? Estas no son respuestas simples, pero con una pequeña explicación sobre cómo funciona el sistema nervioso, debería ser capaz de comprender los conceptos básicos.

Lo que hace el sistema nervioso

Su sistema nervioso se compone de dos partes principales: el cerebro y la médula espinal, que se combinan para formar el sistema nervioso central; y los nervios sensoriales y motores, que forman el sistema nervioso periférico . Los nombres facilitan la imagen: el cerebro y la médula espinal son los centros, mientras que los nervios sensoriales y motores se extienden para proporcionar acceso a todas las áreas del cuerpo.

En pocas palabras, los nervios sensoriales envían impulsos sobre lo que está sucediendo en nuestro entorno al cerebro a través de la médula espinal. El cerebro envía información a los nervios motores, lo que nos ayuda a realizar acciones. Es como tener una bandeja de entrada y salida muy complicada para todo.

El papel de los nervios en la identificación de sensaciones de dolor

Digamos que pisas una roca. ¿Cómo sabe un nervio sensorial en el sistema nervioso periférico que esto es diferente de algo así como un juguete blando? Las diferentes fibras nerviosas sensoriales responden a diferentes cosas y producen diferentes respuestas químicas que determinan cómo se interpretan las sensaciones. Algunos nervios envían señales asociadas con un toque ligero, mientras que otros responden a una presión profunda.

Los receptores especiales del dolor llamados nociceptores se activan cada vez que ha habido una lesión, o incluso una posible lesión, como romper la piel o causar una gran sangría. Incluso si la roca no rompe su piel, los tejidos en su pie se comprimen lo suficiente como para hacer que los nociceptores disparen una respuesta. Ahora, un impulso se dirige a través del nervio hacia la médula espinal y, finalmente, hasta el cerebro. Esto sucede en fracciones de segundo.

El papel de la médula espinal en la respuesta al dolor

Su médula espinal es un conjunto complejo de haces de nervios, que transmiten todo tipo de señales desde y hacia el cerebro en cualquier momento. Es muy parecido a una autopista para impulsos sensoriales y motores. Pero su médula espinal hace más que actuar como un centro de mensajes: puede tomar algunas decisiones básicas por sí sola. Estas «decisiones» se llaman reflejos .

Un área de la médula espinal llamada asta dorsal actúa como un centro de información, dirigiendo simultáneamente los impulsos al cerebro y de regreso a la médula espinal hacia el área de la lesión. El cerebro no tiene que decirle a su pie que se aleje de la roca porque el asta dorsal ya ha enviado ese mensaje. Si su cerebro es el CEO del cuerpo, entonces la médula espinal es de gestión media.

El papel del cerebro en la interpretación del dolor

Aunque el reflejo espinal se produce en el asta dorsal, la señal de dolor continúa hacia el cerebro. Esto se debe a que el dolor implica más que un simple estímulo y respuesta. Simplemente quitar el pie de la roca no resuelve todos sus problemas. No importa cuán leve sea el daño, los tejidos de su pie aún necesitan curarse. Además, su cerebro necesita dar sentido a lo que sucedió. El dolor se cataloga en la biblioteca de tu cerebro, y las emociones se asocian al pisar esa roca.

Cuando la señal de dolor llega al cerebro, va al tálamo, que lo dirige a algunas áreas diferentes para interpretaciones. Algunas áreas de la corteza descifran de dónde proviene el dolor y lo comparan con otros tipos de dolor con los que está familiarizado. ¿Fue agudo? ¿Te dolió más que pisar una tachuela? ¿Alguna vez has pisado una roca y, si fue así, fue mejor o peor?

Las señales también se envían desde el tálamo al sistema límbico , que es el centro emocional del cerebro. ¿Alguna vez te preguntaste por qué algo de dolor te hace llorar? El sistema límbico decide. Los sentimientos están asociados con cada sensación que encuentras, y cada sentimiento genera una respuesta. Su ritmo cardíaco puede aumentar y puede sudar. Todo por culpa de una roca debajo de los pies.

Otros factores que influyen en la respuesta al dolor

Si bien puede parecer simple, el proceso de detección del dolor se complica por el hecho de que no es un sistema unidireccional. Ni siquiera es un sistema bidireccional. El dolor es más que solo causa y efecto. Se ve afectado por todo lo demás que ocurre en el sistema nervioso. Su estado de ánimo, sus experiencias pasadas y sus expectativas pueden cambiar la forma en que se interpreta el dolor en un momento dado. ¿Cómo es eso de confundir?

Si pisas esa roca después de pelear con tu esposa, tu respuesta puede ser muy diferente de lo que sería si hubieras ganado la lotería. Sus sentimientos sobre la experiencia pueden estar contaminados si la última vez que pisó una roca, su pie se infectó. Si pisó una roca una vez y no le sucedió nada terrible, puede recuperarse más rápidamente. Puede ver cómo las diferentes emociones e historias pueden determinar su respuesta al dolor. De hecho, existe un fuerte vínculo entre la depresión y el dolor crónico .

Cuando el dolor agudo se vuelve crónico

En este escenario, después de que su pie haya sanado, las sensaciones de dolor se detendrían. Esto se debe a que los nociceptores ya no detectan ningún daño tisular o posible lesión. Esto se llama dolor agudo. El dolor agudo no persiste después de que la lesión inicial haya cicatrizado.

A veces, sin embargo, los receptores del dolor continúan disparándose. Esto puede ser causado por una enfermedad o afección que continuamente causa daños. Con la artritis, por ejemplo, la articulación está en un estado constante de deterioro, lo que hace que las señales de dolor viajen al cerebro con poco tiempo de inactividad. A veces, incluso en ausencia de daño tisular, los nociceptores continúan disparando. Puede que ya no haya una causa física del dolor, pero la respuesta al dolor es la misma. Esto hace que el dolor crónico sea difícil de precisar e incluso más difícil de tratar.

Fuentes

  • Hobson, Anthony R. y Aziz, Qasim. Procesamiento del sistema nervioso central del dolor visceral humano en la salud y la enfermedad. Noticias en Ciencias Fisiológicas. Vol. 18, núm. 3. Junio ​​de 2003. pp 109-114
  • Pain Mechanisms. The Pain Clinic.

Categorías