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Cáncer: síntomas, tratamientos y causas

¿Qué es el cáncer?

Cáncer es el nombre que se le da a un grupo de más de 100 enfermedades que tienen en común el crecimiento desordenado de las células que invaden los tejidos y órganos, y que pueden propagarse a otras regiones del cuerpo. Las células sanas se multiplican cuando es necesario y mueren cuando el cuerpo ya no las necesita. El cáncer ocurre cuando el aumento de las células del cuerpo está fuera de control y se dividen muy rápidamente. También puede ocurrir cuando la célula “se olvida” de morir.

Dividiéndose rápidamente, estas células tienden a ser muy agresivas e incontrolables, determinando la formación de tumores (acumulación de células cancerosas) o neoplasias malignas. Por otro lado, un tumor benigno significa simplemente una masa localizada de células que se multiplican lentamente y se asemejan a su tejido original, lo que rara vez constituye un riesgo de muerte.

Existen varios tipos de cáncer. El cáncer se puede desarrollar en cualquier órgano o tejido, como el pulmón, el colon, los senos, la piel, los huesos o los tejidos neurales. Los diferentes tipos de cáncer corresponden a los diferentes tipos de células del cuerpo. Por ejemplo, hay varios tipos de cáncer de piel porque la piel está compuesta de más de un tipo de célula.

Otras características que diferencian los diversos tipos de cáncer entre sí son la velocidad de multiplicación celular y la capacidad de invadir tejidos y órganos vecinos o distantes (metástasis).

Se esperan 576.000 nuevos casos de cáncer en Brasil cada año. El tumor más frecuente es el cáncer de piel no melanoma (182.000 casos), seguido por el cáncer de próstata (68.800), el cáncer de mama (57.100), el cáncer de intestino (33.000) y el cáncer de pulmón (27.000).

Cáncer: ¿qué es y cómo se forma? – Preguntas sobre el cáncer

Causas

El cáncer es causado por cambios (mutaciones) dentro de las células. El ADN dentro de una célula contiene un conjunto de instrucciones que le indican a la célula cómo crecer y dividirse. Los errores en las instrucciones pueden permitir que una célula se vuelva cancerosa. La mutación del gen puede instruir a una célula sana a:

  • Permitir un crecimiento rápido: La mutación genética puede indicar a una célula que crezca y se divida más rápido. Esto crea muchas células nuevas con la misma mutación
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  • Evitar que el crecimiento celular se detenga: Las células normales saben cuándo dejar de crecer, de modo que usted sólo tiene el número correcto de cada tipo de célula. Las células cancerosas pueden perder el control que se les indica cuando deben dejar de crecer
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  • Cometer errores al reparar errores de ADN: los genes de reparación buscan errores en el ADN de una célula y hacen correcciones. Una mutación en este gen de reparación puede significar que otros errores no serán corregidos, llevando a que las células se vuelvan cancerosas.

Estas mutaciones son las que se encuentran con más frecuencia en el cáncer. Pero muchas otras mutaciones genéticas pueden contribuir. Las mutaciones genéticas pueden ocurrir por muchas razones, por ejemplo:

  • Congénito: Usted puede nacer con una mutación genética que heredó de sus padres. Este tipo de mutación es responsable de un pequeño porcentaje de cánceres
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  • Mutaciones genéticas que ocurren después del nacimiento: La mayoría de las mutaciones genéticas ocurren después del nacimiento y no son hereditarias. Varios factores pueden causar mutaciones genéticas, como el tabaquismo, la radiación, la exposición a virus, químicos cancerígenos (carcinógenos), la obesidad, las hormonas, la inflamación crónica y la falta de ejercicio.

Las mutaciones genéticas con las que nacemos y las que usted adquiere a lo largo de su vida pueden trabajar juntas para causar cáncer. Por ejemplo, si usted ha heredado una mutación genética que lo predispone al cáncer, eso no significa que tendrá cáncer con seguridad. En cambio, usted puede necesitar una o más mutaciones genéticas que causan cáncer. Su mutación genética hereditaria lo hace más vulnerable al cáncer que otros cuando se expone a un cierto factor de riesgo.

No está claro cuántas mutaciones deben acumularse para que se forme el cáncer. Es probable que esto varíe entre los distintos tipos de cáncer.

Factores de riesgo

Edad

El cáncer puede tardar décadas en desarrollarse. Es por eso que la mayoría de las personas son diagnosticadas con cáncer a la edad de 65 años o más. Aunque es más común en los adultos mayores, el cáncer no es sólo una enfermedad de este grupo de edad, sino que se puede diagnosticar a cualquier edad.

Sus hábitos

Se sabe que ciertas opciones de estilo de vida aumentan el riesgo de cáncer. Fumar, beber más de un trago al día (para mujeres de todas las edades y personas mayores de 65 años) o dos tragos al día (para hombres menores de 65 años), la exposición excesiva al sol o las quemaduras solares frecuentes, la obesidad y tener relaciones sexuales sin protección pueden contribuir al cáncer.

Usted puede cambiar estos hábitos para reducir el riesgo de cáncer, aunque algunos hábitos son más fáciles de cambiar que otros.

Historial familiar

Sólo una pequeña parte de los cánceres se deben a una afección hereditaria. Si el cáncer es común en su familia, es posible que las mutaciones se transmitan de una generación a otra. Usted puede ser un candidato para una prueba genética para ver si tiene mutaciones que pueden aumentar el riesgo de ciertos tipos de cáncer hereditario. Tenga en cuenta que tener una mutación genética hereditaria no significa necesariamente que usted tendrá cáncer.

Condiciones de salud

Algunos problemas de salud crónicos, como la colitis ulcerativa, pueden aumentar significativamente el riesgo de desarrollar ciertos tipos de cáncer. Hable con su médico acerca de su riesgo. Otras enfermedades como el VPH y la hepatitis B también pueden aumentar su riesgo.

Factores ambientales

El ambiente circundante puede contener sustancias químicas dañinas que pueden aumentar el riesgo de cáncer. Incluso si usted no fuma, puede inhalar el humo pasivo de las personas que fuman. Las sustancias químicas en su hogar o lugar de trabajo, como el asbesto y el benceno, también están asociadas con un mayor riesgo de cáncer. La contaminación excesiva también está relacionada con el aumento de las probabilidades de cáncer.

Síntomas

Síntomas del cáncer

Los signos y síntomas causados por el cáncer varían dependiendo de qué parte del cuerpo esté afectada. Algunos signos y síntomas generales, que no son específicos del cáncer y deben cruzarse con otros factores de riesgo, incluyen:

  • Fatiga
  • Protuberancia o área de engrosamiento que se puede sentir debajo de la piel
  • Cambios en el peso, incluyendo pérdida o aumento involuntario
  • Cambios en la piel, como amarilleamiento, oscurecimiento o enrojecimiento de la piel, heridas que no sanan o cambios suaves
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  • Cambios en los hábitos intestinales o vesicales
  • Tos persistente
  • Dificultad para tragar
  • Robo
  • Indigestión o malestar persistente después de comer
  • Persistente y sin causa aparente de dolor muscular o articular
  • Fiebre o sudores nocturnos persistentes sin causa aparente.

Cuándo ver a un médico

Pregúntele a su médico o profesional sanitario si usted tiene algún signo o síntoma que persiste sin razón aparente. Si usted no tiene ningún signo o síntoma, pero está preocupado por el riesgo de cáncer, discuta sus preocupaciones con su médico. Pregunte qué pruebas y procedimientos de detección de cáncer son apropiados para usted.

Diagnóstico y exámenes

En la cita con el médico

Comience por consultar a un médico generalista si tiene cualquier signo o síntoma que le preocupe y, si su médico sospecha de cáncer, probablemente lo derivará a uno o más especialistas, como por ejemplo:

  • Oncólogos
  • Radioterapeutas
  • Hematólogos
  • Cirujanos.

Como las consultas suelen ser muy cortas, es bueno estar preparado. Aquí hay alguna información que puede ayudar a su médico a hacer un diagnóstico:

  • Anote cualquier síntoma que esté experimentando, incluyendo aquellos que puedan parecer no relacionados con el motivo por el que programó la cita
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  • Anote información personal importante, incluyendo cualquier tensión importante o cambios de vida recientes
  • Anote sus antecedentes familiares de cáncer. Si otros miembros de su familia han sido diagnosticados con cáncer, tome nota de los tipos de cáncer, qué tan cerca están de usted y la edad de cada persona diagnosticada
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  • Haga una lista de todos los medicamentos, vitaminas o suplementos que esté tomando
  • Considere la posibilidad de llevar a un familiar o amigo con usted. A veces puede ser difícil recordar toda la información proporcionada durante una consulta. El acompañante puede recordar algo que usted ha perdido u olvidado.

Qué esperar del médico

El médico probablemente le hará una serie de preguntas. Estar listo para contestarlas puede acelerar su cita y darle tiempo para responder a sus preguntas. Su médico puede preguntarle:

  • ¿Cuándo empezaste a sentir los síntomas?
  • ¿Sus síntomas son continuos u ocasionales?
  • ¿Qué tan severos son los síntomas?
  • ¿Qué, si acaso, parece mejorar los síntomas?
  • ¿Qué es lo que, si acaso, parece empeorar los síntomas?
  • ¿Alguien en su familia tiene cáncer?
  • ¿Ha tenido cáncer antes? Si es así, ¿de qué tipo y cómo fue el tratamiento?
  • ¿Alguna vez ha estado expuesto a sustancias químicas en casa o en el trabajo?
  • ¿Fumas?
  • ¿Alguna vez le han diagnosticado una infección de hepatitis o de VPH?

Diagnóstico del cáncer

Además de los síntomas, las pruebas para diagnosticar el cáncer varían según el tipo y la ubicación del tumor. Las pruebas más comunes incluyen:

  • Biopsia de tumor
  • Exámenes de sangre (buscando sustancias químicas como marcadores de tumores)
  • Biopsia de médula ósea (para linfoma o leucemia)
  • Radiografía torácica
  • Conteo sanguíneo completo
  • Tomografía computarizada
  • RESONANCIA MAGNÉTICA.

La mayoría de los cánceres se diagnostican mediante biopsia. Dependiendo de la ubicación del tumor, la biopsia puede ser un procedimiento simple o una cirugía compleja. La mayoría de los pacientes de cáncer se someterán a una tomografía computarizada para determinar la ubicación exacta y el tamaño del tumor o tumores.

Recibir el diagnóstico

Es difícil enfrentar un diagnóstico de cáncer. Sin embargo, será importante discutir el tipo, tamaño y ubicación del cáncer con su médico cuando se le diagnostique. También es una buena idea hablar sobre las opciones de tratamiento, junto con los beneficios y los riesgos.

Es una buena idea que alguien lo acompañe al consultorio para ayudarle a superar el diagnóstico. Si usted no puede hacer preguntas después de escuchar el diagnóstico, el proveedor de cuidado puede hacerlas por usted.

Escriba las preguntas que debe hacerle al médico

Su tiempo con el médico es limitado, por lo que preparar una lista de preguntas puede ayudarle a aprovechar al máximo su tiempo. Haga una lista de sus preguntas de las más importantes a las menos importantes si se le acaba el tiempo. Para el cáncer, algunas preguntas básicas para hacerle al médico incluyen:

  • ¿Qué tipo de cáncer tengo?
  • ¿En qué etapa se encuentra mi cáncer?
  • ¿Necesitaré pruebas adicionales?
  • ¿Cuáles son mis opciones de tratamiento?
  • ¿Qué tratamientos pueden curar mi cáncer?
  • Si mi cáncer no se puede curar, ¿qué puedo esperar del tratamiento?
  • ¿Cuáles son los efectos secundarios de cada tratamiento?
  • ¿Hay algún tratamiento que usted crea que es mejor para mí?
  • ¿Cuánto tiempo se tarda en comenzar el tratamiento?
  • ¿Cómo afectará el tratamiento a mi vida diaria?
  • ¿Puedo seguir trabajando durante el tratamiento?
  • ¿Existen ensayos clínicos o tratamientos experimentales disponibles para mí?
  • Tengo estas otras condiciones de salud. ¿Cómo puedo controlarlos durante mi tratamiento contra el cáncer?
  • ¿Hay alguna restricción que deba seguir?
  • ¿Debo consultar a otro especialista (como un mastólogo del cáncer de mama, por ejemplo)?
  • ¿Existe una alternativa genérica al medicamento que está recetando?
  • ¿Hay libros u otro material impreso que pueda llevar conmigo? ¿Qué sitios recomiendan?

Además de las preguntas que ha preparado para hacerle a su médico, no dude en preguntarle a otras personas si se le ocurren.

Tratamiento y cuidado

Tratamiento del cáncer

Muchos tratamientos para el cáncer están disponibles. Sus opciones de tratamiento dependerán de muchos factores, tales como el tipo y etapa del cáncer, su salud en general y sus preferencias. Juntos, usted y su médico pueden medir los riesgos y beneficios de cada tratamiento contra el cáncer para determinar qué es lo mejor para usted. El tratamiento del cáncer tiene diferentes objetivos:

  • Curación: en este caso, el objetivo del tratamiento es lograr la curación del cáncer, permitiendo al paciente llevar una vida normal. Esto puede ser posible o no, dependiendo de la situación específica del paciente
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  • Tratamiento primario: el objetivo de un tratamiento primario es eliminar completamente el cáncer de su cuerpo o eliminar las células cancerosas. Cualquier tratamiento para el cáncer, como la radioterapia o la quimioterapia, se puede utilizar como tratamiento primario para el cáncer, pero la cirugía es la más común. Si el cáncer que usted tiene responde bien a la radioterapia o quimioterapia, usted puede recibir una de estas terapias como su tratamiento primario
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  • Tratamiento adyuvante: el objetivo de la terapia adyuvante es matar todas las células cancerosas que puedan permanecer después del tratamiento primario para reducir la posibilidad de que el cáncer vuelva a aparecer. Cualquier tratamiento para el cáncer puede ser utilizado como terapia adyuvante. Las terapias adyuvantes comunes incluyen quimioterapia, radioterapia y terapia hormonal
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  • Tratamiento paliativo: pueden ayudar a aliviar los efectos secundarios del tratamiento o los signos y síntomas causados por el propio cáncer. La cirugía, la radiación, la quimioterapia y la terapia hormonal se pueden utilizar para aliviar los signos y síntomas. Se pueden prescribir algunos medicamentos para aliviar síntomas como el dolor y la dificultad para respirar. El tratamiento paliativo se puede utilizar precisamente con otros tratamientos destinados a curar el cáncer.

Los médicos tienen muchas herramientas cuando se trata del tratamiento del cáncer. Las opciones incluyen

Cirugía

El objetivo de la cirugía es extirpar el tumor más un margen de tejido que se vea saludable – porque ya puede contener células malignas. Si el tumor es demasiado grande, la cirugía puede reducir gran parte del tumor, y el paciente recibe otros tratamientos, como radio o quimioterapia.

Radioterapia

Terapia que utiliza radiación ionizante en el sitio del tumor. Es ampliamente utilizado para tumores que aún no se han diseminado y no tienen metástasis. La radioterapia también se puede utilizar en casos en los que el cáncer no se puede extirpar completamente con cirugía, o cuando el riesgo de que el cáncer vuelva a crecer después del procedimiento se va a reducir.

Quimioterapia

El tratamiento utiliza medicamentos orales o intravenosos para destruir, controlar o inhibir el crecimiento de las células enfermas. La quimioterapia puede realizarse antes o después de la cirugía, y el período de tratamiento varía según el cáncer y el paciente.

Terapia hormonal

Su objetivo es prevenir la acción de las hormonas que hacen crecer las células cancerosas. La terapia hormonal, por lo tanto, sólo puede ser utilizada en pacientes que tienen al menos un receptor de hormonas para el cáncer. Esta terapia generalmente se realiza por vía oral y los medicamentos actúan bloqueando o suprimiendo los efectos de la hormona sobre el órgano afectado.

Terapia objetivo (inmunoterapia)

La inmunoterapia para el tratamiento del cáncer es, de una manera muy sencilla, una forma de combatir el problema utilizando el propio sistema de defensa del cuerpo para atacar las células cancerosas. Funciona sólo para algunos tipos de cáncer, pero tiene efectos secundarios más leves que otras terapias. Se están probando nuevas inmunoterapias y otras aún no han sido aprobadas en Brasil. Obtenga más información sobre la inmunoterapia.

Vivir juntos (pronóstico)

¿Existe una cura para el cáncer?

Los resultados del tratamiento dependen del tipo de cáncer y del paciente. Algunos cánceres se pueden curar. Otros pueden ser incurables, pero aún así pasan por un buen tratamiento. Algunos pacientes pueden vivir con cáncer durante muchos años. Otros tumores son rápidos y mortales.

Posibles complicaciones

El cáncer y su tratamiento pueden causar varias complicaciones, incluyendo:

  • Dolor: El dolor puede ser causado por el cáncer o por el tratamiento del cáncer, aunque no todos son dolorosos. Los medicamentos y otros enfoques pueden tratar eficazmente el dolor relacionado con el cáncer
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  • Fatiga: La fatiga en las personas con cáncer tiene muchas causas, pero a menudo se puede controlar. La fatiga asociada con los tratamientos de quimioterapia o radioterapia es común, pero generalmente es temporal
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  • Dificultad para respirar: Un cáncer o un tratamiento para el cáncer puede causar una sensación de falta de aliento. Medicamentos o tratamientos adicionales pueden brindar alivio
  • Náuseas: ciertos tipos de cáncer y tratamientos para el cáncer pueden causar náuseas. Su médico a veces puede predecir si su tratamiento puede causar náuseas. Los medicamentos y otros tratamientos pueden ayudar a prevenir o tratar las náuseas
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  • Diarrea o estreñimiento: El cáncer y el tratamiento del cáncer pueden afectar sus intestinos y causar diarrea o estreñimiento
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  • Pérdida de peso: el cáncer o el tratamiento para el cáncer puede causar pérdida de peso
  • Cambios químicos en su cuerpo: El cáncer puede alterar el equilibrio químico normal en su cuerpo y aumentar el riesgo de complicaciones graves. Los signos y síntomas de los desequilibrios químicos pueden incluir sed excesiva, micción frecuente, estreñimiento y confusión
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  • Problemas del cerebro y del sistema nervioso: el cáncer puede presionar los nervios cercanos y causar dolor y pérdida de función en una parte del cuerpo. Un cáncer que involucra el cerebro puede causar dolores de cabeza y síntomas como debilidad en un lado del cuerpo
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  • Metástasis: a medida que el cáncer avanza, puede propagarse a otras partes del cuerpo. El lugar donde se disemina el cáncer depende del tipo de cáncer
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  • Recurrencia: los sobrevivientes de cáncer tienen un riesgo de recurrencia del tumor. Algunos tipos de cáncer tienen más probabilidades de reaparecer que otros. Pregúntele a su médico qué puede hacer para reducir el riesgo de recurrencia del cáncer. El médico puede preparar un plan de seguimiento para usted después del tratamiento. Este plan puede incluir chequeos regulares en los próximos meses o años después de su tratamiento.

Prevención

Prevención

No fume

Según las estadísticas del Inca (Instituto Nacional del Cáncer), el tabaquismo es la principal causa de cáncer prevenible en el mundo. Al quemar cigarrillos, las consecuencias no sólo las sienten los fumadores, sino también los que los rodean. Para que se haga una idea, el 90% de los casos de cáncer de pulmón tienen el cigarrillo como responsable – el otro 10% se debe al tabaquismo pasivo. Fumar es también el gran culpable del 30% de la aparición de otros tipos de cáncer, como el de boca, laringe, faringe, esófago, estómago, páncreas, hígado, riñón, vejiga, cérvix y leucemia.

El cigarrillo contiene alrededor de 4.720 sustancias, de las cuales más de 400 son altamente cancerígenas. Algunos de ellos, como el benceno, están relacionados con el cáncer de hígado y la leucemia. El alquitrán, por otro lado, está directamente relacionado con los cánceres de pulmón, vías respiratorias, bronquios y vejiga.

No abuse de las bebidas alcohólicas

El alcohol aumenta la posibilidad de que se desarrollen algunos tumores, como el intestino, el esófago y el hígado. Pero lo que más se nota es que potencia los efectos del tabaco. Al potenciar los efectos del tabaquismo, el riesgo de un tumor localizado en los órganos afectados por el tabaquismo es mucho mayor.

Además, estudios científicos han relacionado el abuso de alcohol con otros tipos de cáncer. Según la Agencia Internacional para la Investigación del Cáncer, la cantidad de 18 gramos (aproximadamente dos dosis) de alcohol al día era suficiente para aumentar significativamente el riesgo de desarrollar cáncer de mama. Con el consumo de 50 gramos diarios, el riesgo aumenta en un 50%. Otro estudio, realizado por el Fred Hutchinson Cancer Research Center, que se especializa en la investigación del cáncer en los Estados Unidos, encontró que los mismos 50 gramos por día en los hombres duplican las probabilidades de desarrollar cáncer de próstata.

Mantenga hábitos de sexo seguro. Use condones.

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