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Cáncer de pulmón: síntomas, tratamientos y causas

¿Qué es el cáncer de pulmón?

El cáncer de pulmón es un tumor caracterizado por la descomposición de los mecanismos celulares naturales del pulmón, a partir de estímulos cancerígenos a lo largo de los años, lo que lleva a un crecimiento desorganizado de las células malignas. Este tumor maligno que puede pasar de la tráquea a la periferia del pulmón es una de las principales causas de muerte entre las neoplasias en Brasil, con 28.220 nuevos casos en 2016, siendo la principal causa de muerte por cáncer entre los hombres y la segunda mayor entre las mujeres.

Tipos

El subtipo de cáncer de pulmón se determina a partir de una muestra de la lesión examinada bajo el microscopio por un patólogo. Los principales subtipos son:

Carcinoma pulmonar de células grandes no diferenciado

También llamado cáncer de pulmón de células pequeñas indiferenciado, generalmente crece y se disemina más lentamente que el cáncer de células pequeñas, pero más rápido que otros tipos. Este tipo de cáncer se caracteriza por encontrarse en cualquier parte del pulmón, lo que puede dificultar su tratamiento. El carcinoma pulmonar indiferenciado de células grandes es responsable del 10% al 15% de los cánceres de pulmón.

Adenocarcinoma

Este tipo es el más frecuente en la actualidad, siendo responsable de cerca del 40% de los cánceres de pulmón. También es el tipo más común de cáncer de pulmón entre los no fumadores. El adenocarcinoma comienza en las células que producen moco y otras sustancias y generalmente progresa más lentamente que otros tipos.

Carcinoma epidermoide

Aproximadamente una cuarta parte de los casos de cáncer de pulmón entran en esta categoría. El carcinoma epidérmico comienza en las células que recubren las vías respiratorias dentro de los pulmones y generalmente se encuentran en el centro del pulmón, junto a los bronquios.

Carcinoma pulmonar de células pequeñas

También conocido como cáncer de pulmón de células pequeñas, es el cáncer que se disemina más rápidamente a través del pulmón. El tumor de células pequeñas se puede dividir en carcinoma de células pequeñas y carcinoma de células pequeñas combinados. Aproximadamente el 15% de todos los casos de cáncer de pulmón son de células pequeñas, siendo más comunes en hombres que en mujeres. Es la forma más agresiva, generalmente comenzando en los bronquios y con alto potencial para crear metástasis en otras partes del cuerpo, como el cerebro, el hígado y los huesos. Casi todos los casos ocurren debido al tabaquismo.

El cáncer de pulmón puede ser metastásico, es decir, puede aparecer como una metástasis de otro cáncer, como el cáncer de vejiga o de mama.

Causas

La causa más común de cáncer de pulmón es el tabaquismo prolongado. Otros factores de riesgo importantes son:

  • Inhalación de agentes químicos como asbesto, radón, asbesto y arsénico
  • Inhalación de polvo y contaminación del aire
  • Humo de segunda mano
  • Algunas enfermedades también predisponen a la malignidad, como la tuberculosis y la enfermedad pulmonar obstructiva crónica (EPOC), así como una dieta deficiente de frutas y verduras. También hay factores genéticos relacionados, como la presencia de antecedentes familiares.

Síntomas

Síntomas del cáncer de pulmón

Los primeros síntomas del cáncer de pulmón se confunden fácilmente con enfermedades comunes, siendo el más frecuente el cáncer de pulmón:

  • Tos
  • Dificultad para respirar
  • Silbido pulmonar
  • Presencia de sangre en el esputo
  • Dolor en el pecho.

La pérdida rápida de peso y apetito también puede ocurrir en pacientes con este tipo de tumor. Es común que el paciente no sienta absolutamente nada en la fase inicial, lo cual es un peligro mayor porque conduce al diagnóstico en las etapas posteriores de la enfermedad.

Diagnóstico y exámenes

Buscar ayuda médica

Cualquier manifestación de síntomas, especialmente si se conoce la exposición a factores de riesgo, debe servir como una alerta para buscar consejo médico. Los cambios característicos de la tos, como el aumento de la frecuencia y la producción de flema, son indicativos de la necesidad de consultar a un médico.

Diagnóstico de cáncer de pulmón

El cáncer de pulmón apenas se diagnostica en una etapa temprana, precisamente debido a la ausencia de síntomas. Por lo tanto, el tumor generalmente se diagnostica en un estadio avanzado o se asigna a otros lugares. En cuanto al diagnóstico precoz, los exámenes periódicos por imágenes pueden ayudar en la detección de la enfermedad en el momento en que todavía es posible tratarla con fines curativos. Una simple radiografía de tórax puede ayudar en la evaluación inicial. Cualquier sospecha de anormalidad en el examen de rayos X llevará a la necesidad de una tomografía computarizada del tórax. Este examen es de fácil acceso y proporciona información muy detallada sobre los pulmones, especialmente en fumadores. Si estos exámenes muestran cambios sospechosos en el cáncer, será necesaria una biopsia, lo que significa la extracción de un pequeño fragmento del área sospechosa para el análisis, lo que puede confirmar la presencia de cáncer de pulmón.

Exámenes

Existen varias pruebas importantes que deben ser evaluadas, tanto en el momento del diagnóstico como en el del seguimiento, siendo las principales las siguientes:

  • Broncoscopia
  • Escintigrafía ósea
  • Tomografía computarizada del tórax
  • Radiografía torácica
  • Estudios citológicos del líquido pleural o salival
  • Biopsia de pulmón con aguja
  • Biopsia pulmonar quirúrgica.

Entre estos exámenes destacan la tomografía computarizada y la gammagrafía ósea. Recientemente se ha utilizado una herramienta importante en algunos casos: la llamada tomografía por emisión de positrones (PET-TC). Se trata de un equipo que une los recursos diagnósticos de Medicina Nuclear (PET) y Radiología (CT). El equipo superpone imágenes metabólicas (PET) sobre imágenes anatómicas (CT), produciendo así un tercer tipo de imagen. Puede ayudar en el diagnóstico precoz, evaluar la extensión de la enfermedad y la eficacia de un tratamiento, así como en la planificación de la radioterapia. En algunos casos, incluso se pueden evitar los procedimientos invasivos.

Tratamiento y cuidado

Tratamiento del cáncer de pulmón

A pesar de que la cirugía se considera el tratamiento con mayores posibilidades de control y curación, hay pocos candidatos para una resección completa – alrededor del 10% al 20% de los casos solamente. Entre ellos, un porcentaje reducido se beneficia claramente de la cirugía. La radioterapia con intención curativa, asociada o no a la quimioterapia, se ha reservado para los pacientes que no pueden ser operados por razones técnicas, como la localización del tumor, o por razones clínicas, como la salud del paciente. El carcinoma de células no pequeñas no diferenciado se puede tratar con cirugía, mientras que el carcinoma de células pequeñas responde mejor a la quimioterapia y la radioterapia. En los casos en los que la enfermedad es metastásica, se puede realizar quimioterapia para aumentar la supervivencia media en comparación con el tratamiento de apoyo, así como la calidad de vida.

Vivir juntos (pronóstico)

Posibles complicaciones

Las posibles complicaciones se derivan del tamaño, la ubicación de la lesión y, posiblemente, de las sustancias producidas por el tumor y liberadas en el torrente sanguíneo. Su crecimiento puede afectar la invasión, obstrucción o compresión de las estructuras respiratorias, vasculares o nerviosas. Siempre existe la posibilidad de sangrado, y los síntomas pueden ocurrir como resultado de elementos segregados por el tumor o los sitios de metástasis.

Si el cáncer de pulmón progresa a través del órgano, puede aparecer un líquido en la cavidad pleural, ocupando todo el pulmón y causando insuficiencia respiratoria. Si avanza hacia arriba del corazón, puede disminuir su funcionalidad, así como causar insuficiencia hepática si atrapa el hígado. El tumor también puede avanzar al sistema nervioso central o a la columna vertebral, y puede causar parálisis, lesión y deficiencia de movimiento.

Viviendo juntos / Pronóstico

Fumar está relacionado con más del 90% de los casos de cáncer. Por lo tanto, dejar de fumar debe ser el primer paso. Las enfermedades complejas como el cáncer de pulmón requieren la supervisión de un equipo multidisciplinario. Médicos, fisioterapeutas, dentistas, psicólogos y terapeutas ocupacionales forman parte de este equipo. Seguir sus pautas y utilizar correctamente los tratamientos de apoyo prescritos son fundamentales para el éxito de la terapia oncológica. Mantener una dieta equilibrada, una ingesta adecuada de agua y actividad física, así como una actitud proactiva y optimista a lo largo del camino, son fundamentales.

¿Es curable el cáncer de pulmón?

Según las estadísticas de la base de datos SERR del Instituto Nacional del Cáncer de los Estados Unidos, el diagnóstico precoz del cáncer de pulmón juega un papel clave en la supervivencia del paciente. Cuando el cáncer todavía está localizado, la tasa de supervivencia de 5 años o más es de 55.2%. En las enfermedades más avanzadas, las tasas de supervivencia disminuyen. En la fase metastásica de la enfermedad, esta tasa puede alcanzar el 4,3% de supervivencia.

Prevención

Prevención

Evitar los factores de riesgo y aumentar los factores protectores puede ayudar a prevenir el cáncer de pulmón.

Deje de fumar

Fumar es el factor de riesgo más importante para el cáncer de pulmón. El uso de cigarrillos, cigarros, pipas y otras formas de tabaco puede aumentar el riesgo. Fumar causa cerca de 9 de cada 10 casos de cáncer de pulmón en los hombres y cerca de 8 de cada 10 casos en las mujeres.

El riesgo también está relacionado con el número de cigarrillos que se fuman al día y la hora de la adicción – así que mientras más cigarrillos fume al día y cuanto antes empiece, mayor será el riesgo. Las personas que fuman tienen aproximadamente 20 veces más riesgo de tener la enfermedad en comparación con las que no fuman.

Evite el humo de segunda mano

Estar expuesto al humo del tabaco también es un factor de riesgo para el cáncer de pulmón. El humo de segunda mano es el humo que proviene de un cigarrillo encendido – u otro producto de tabaco – o que es exhalado por los fumadores. Las personas que inhalan el humo de segunda mano están expuestas a los mismos agentes causantes de cáncer, aunque en cantidades más pequeñas.

Suplementos de betacaroteno en fumadores empedernidos

Este nutriente está presente en varios alimentos, especialmente en aquellos de color naranja, como las zanahorias. La suplementación de betacaroteno en fumadores puede disminuir el riesgo de cáncer de pulmón, especialmente en aquellos que fuman uno o más paquetes al día. Sin embargo, la suplementación no es un sustituto para el abandono del hábito de fumar y sólo debe usarse con seguimiento médico y asociado con tratamientos para dejar el hábito.

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