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Cáncer de pulmón de células pequeñas: síntomas, tratamientos y causas

¿Qué es el cáncer de pulmón de células pequeñas?

El cáncer de pulmón de células pequeñas es el tumor que se disemina más rápidamente a través del pulmón. También llamado carcinoma pulmonar de células pequeñas, puede dividirse en carcinoma de células pequeñas y carcinoma de células pequeñas combinado.

Aproximadamente el 15% de todos los casos de cáncer de pulmón son de células pequeñas, siendo más comunes en hombres que en mujeres. Es la forma más agresiva de cáncer de pulmón, que generalmente comienza en los bronquios y tiene un alto potencial para crear metástasis en otras partes del cuerpo, como el cerebro, el hígado y los huesos. Casi todos los casos de cáncer de pulmón de células pequeñas se deben al tabaquismo.

El cáncer de pulmón de células pequeñas puede ser metastásico por naturaleza, es decir, puede ser consecuencia de un tumor primario en otros órganos, como la vejiga o el seno.

Hay dos tipos principales de cáncer de pulmón: no células pequeñas y células pequeñas. Mientras que el cáncer de pulmón de células no pequeñas se desarrolla en las células epiteliales, el cáncer de pulmón de células pequeñas llega a las vías respiratorias centrales.

Sin embargo, es importante notar que no todos los cánceres de pulmón de células pequeñas son iguales. Dentro de esta categoría hay varias características diferentes, que no se basan exclusivamente en el tamaño y la forma de las células. En los últimos años ha quedado claro que esta clasificación no es suficiente para entender la diferente biología de todos los cánceres de pulmón, ya que los tumores de apariencia similar tienen características biológicas diferentes.

Sinónimos

Carcinoma pulmonar de células pequeñas

Tipos

Existen dos tipos principales de cáncer de pulmón de células pequeñas: carcinoma de células pequeñas y carcinoma de células pequeñas combinado. Esta clasificación se hace de acuerdo a la apariencia de las células tumorales bajo el microscopio y cómo se encuentran.

Causas

La causa más común de cáncer de pulmón es el tabaquismo prolongado. La mayoría de las muertes por cáncer de pulmón de células pequeñas son causadas por el tabaquismo o la exposición al humo de segunda mano.

Además de fumar, está claro que el fumador tiene un mayor riesgo de cáncer de pulmón cuando se expone a otros factores, tales como:

  • Cambios genéticos heredados
  • Inhalación de agentes químicos como asbesto, radón, asbesto y arsénico
  • Inhalación de polvo y contaminación del aire
  • Humo de segunda mano
  • Algunas enfermedades también predisponen a la malignidad, como la tuberculosis y la enfermedad pulmonar obstructiva crónica (EPOC).

Cáncer de pulmón en no fumadores

Es raro que a alguien que nunca ha fumado se le diagnostique cáncer de pulmón de células pequeñas, pero puede suceder. El cáncer de pulmón en los no fumadores puede ser causado por la exposición a sustancias como el radón, el humo de segunda mano, la contaminación del aire u otras sustancias.

Una pequeña porción de los casos de cáncer de pulmón ocurren en personas sin factores de riesgo conocidos para la enfermedad. Algunos de ellos pueden ser eventos aleatorios que no tienen una causa externa, pero otros pueden deberse a factores que aún no conocemos.

Factores de riesgo

Fumar

La incidencia de cáncer de pulmón está altamente correlacionada con el tabaquismo. Aproximadamente el 90% de los casos de cáncer de pulmón surgen como resultado del tabaquismo. El riesgo de cáncer de pulmón aumenta con el número de cigarrillos que se fuman con el tiempo.

El cigarrillo contiene más de 4.000 compuestos químicos, muchos de los cuales han demostrado ser cancerígenos. Los dos principales carcinógenos del tabaco son las nitrosaminas y los hidrocarburos aromáticos policíclicos. Influirán en la mutación de las células pulmonares, que pueden comenzar a dividirse de forma incontrolable, lo que conduce al cáncer.

Además de los cigarrillos, fumar pipas, cigarros y otros tipos de tabaco puede causar cáncer de pulmón de células pequeñas, aunque el riesgo no es tan alto. Mientras que alguien que fuma un paquete de cigarrillos al día tiene un riesgo de cáncer de pulmón 25 veces mayor que un no fumador, las personas que fuman pipa y cigarros tienen un riesgo de cáncer de pulmón cinco veces mayor que un no fumador.

El riesgo de desarrollar cáncer de pulmón de células pequeñas disminuye cada año después de dejar de fumar, a medida que las células normales crecen y reemplazan las células dañadas en el pulmón. En los ex fumadores, el riesgo de desarrollar cáncer de pulmón comienza a acercarse al de un no fumador unos 15 años después de dejar de fumar.

Tabaquismo pasivo

El tabaquismo pasivo es también un factor de riesgo establecido para el desarrollo del cáncer de pulmón. Según datos del Instituto Nacional del Cáncer (INCA), los adultos que están expuestos al humo de segunda mano tienen un riesgo 30% mayor de desarrollar cáncer de pulmón que los no fumadores que no están expuestos.

Otros factores de riesgo:

Se sabe que fumar es el principal factor de riesgo para el cáncer de pulmón de células pequeñas. Sin embargo, hay otros hábitos y factores del estilo de vida que pueden influir en este riesgo, aunque de manera más discreta. Mira lo que son:

  • Exposición al asbesto: Las fibras de asbesto son fibras de silicato que pueden persistir en el tejido pulmonar de por vida después de la exposición. El lugar de trabajo es una fuente común de exposición a las fibras de asbesto, que ha sido ampliamente utilizado en el pasado para la fabricación de materiales de aislamiento térmico y acústico. Hoy en día, el uso del asbesto está limitado o prohibido en muchos países. El cáncer de pulmón está relacionado con la exposición al asbesto, y el riesgo aumenta dramáticamente si la persona también cultiva hábitos de fumar
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  • Antecedentes familiares: El hecho de que no todos los fumadores desarrollen cáncer de pulmón sugiere que otros factores, como la susceptibilidad genética individual, pueden jugar un papel en la causa del cáncer de pulmón. Numerosos estudios han demostrado que el cáncer de pulmón es más probable en personas con cáncer de pulmón en la familia que en la población general. Sin embargo, se necesitan más estudios para determinar qué genes pueden estar relacionados con esta predisposición
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  • Enfermedad pulmonar: La presencia de ciertas enfermedades pulmonares, como la EPOC, se asocia con un riesgo ligeramente mayor de cáncer de pulmón, incluso después de haber excluido los efectos del tabaquismo
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  • Antecedentes previos de cáncer de pulmón: Los sobrevivientes de cáncer de pulmón tienen un mayor riesgo de desarrollar un segundo cáncer de pulmón que la población general. Aquellos que han tenido cáncer de pulmón de células no pequeñas tienen un riesgo aditivo de 1 a 2% por año para el desarrollo de un segundo cáncer de pulmón
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  • Contaminación: La contaminación del aire de los vehículos, las industrias y las centrales eléctricas puede aumentar la probabilidad de desarrollar cáncer de pulmón en los individuos expuestos. Hasta el 1% de las muertes por cáncer de pulmón son atribuibles a la respiración de aire contaminado, y los expertos creen que la exposición prolongada al aire altamente contaminado puede conllevar un riesgo similar al del tabaquismo pasivo para el desarrollo del cáncer de pulmón de células pequeñas.

Síntomas

Síntomas del cáncer de pulmón de células pequeñas

La mayoría de los síntomas del cáncer de pulmón de células pequeñas tardan en manifestarse. Cuando el paciente nota alguna molestia, en muchos casos el tumor ya se ha diseminado y puede tener metástasis. Los principales síntomas son:

  • Tos
  • Dolor de pecho
  • Robo
  • Pérdida de apetito y peso
  • Dificultad para respirar
  • Fatiga
  • Tos con esputo mucoso
  • Tos con sangre
  • Infecciones recurrentes.

Diagnóstico y exámenes

Buscar ayuda médica

Cualquier manifestación de síntomas, especialmente si se conoce la exposición a factores de riesgo, debe servir como una alerta para buscar consejo médico. Los cambios característicos de la tos, como el aumento de la frecuencia y la producción de flema, son indicativos de la necesidad de consultar a un médico.

En algunos pacientes que no tienen signos o síntomas, el cáncer de pulmón de células pequeñas se puede detectar mediante una radiografía de tórax o una tomografía computarizada. Sin embargo, la mayoría de las personas con cáncer de pulmón son diagnosticadas cuando el tumor crece o comienza a interferir con otros órganos y/o tejidos.

En la cita con el médico

Los especialistas que pueden diagnosticar el cáncer de pulmón de células pequeñas son:

  • Oncólogos
  • Pulmonólogos
  • Cirujanos torácicos.

Estar preparado para la consulta puede facilitar el diagnóstico y optimizar el tiempo. De esta manera, usted puede llegar a la consulta con alguna información:

  • Una lista de todos los síntomas y cuánto tiempo han estado presentes
  • Historial médico, incluyendo otras condiciones que el paciente tiene y medicamentos o suplementos que el paciente toma regularmente
  • Si es posible, pídale a alguien que lo acompañe.

El médico probablemente le hará una serie de preguntas, tales como…:

  • ¿Cuándo comenzaron los síntomas?
  • ¿Los síntomas son continuos u ocasionales?
  • ¿Qué tan severos son sus síntomas?
  • ¿Fumas? ¿Cuánto tiempo llevas fumando?
  • ¿Sientes un chillido al respirar?
  • ¿Tiene una tos que parece que le está aclarando la garganta?
  • ¿Alguna vez le han diagnosticado enfisema o EPOC?
  • ¿Toma medicamentos para la falta de aliento?
  • ¿Qué, o algo, parece mejorar tus síntomas?
  • ¿Qué, o algo así, parece empeorar sus síntomas?

También es importante llevar sus preguntas a la consulta escrita, empezando por la más importante. Esto asegura que usted obtendrá respuestas a todas las preguntas relevantes antes de que termine la consulta. Para el cáncer de pulmón de células pequeñas, algunas preguntas básicas incluyen:

  • ¿Qué está causando mis síntomas?
  • ¿Qué exámenes necesito hacer? ¿Debo ver a un especialista?
  • ¿Hay alguna publicación u otro material que pueda llevar conmigo? ¿Qué sitios recomiendan?

No dude en hacer otras preguntas si surgen en el momento de la consulta.

Diagnóstico del cáncer de pulmón de células pequeñas

En algunos pacientes que no tienen signos o síntomas, el cáncer de pulmón se puede detectar por medio de una radiografía de tórax o una tomografía computarizada. Sin embargo, la mayoría de las personas con cáncer de pulmón son diagnosticadas cuando el tumor crece o comienza a interferir con otros órganos y/o tejidos.

Aunque el cáncer se puede diseminar a cualquier parte del cuerpo, los sitios más comunes son los ganglios linfáticos, los pulmones, los huesos, el cerebro, el hígado y las glándulas suprarrenales. Las metástasis pueden causar dificultad respiratoria, dolor de huesos, debilidad, dolor abdominal, dolor de espalda, dolor de cabeza, convulsiones, cambios neurológicos, ictericia o hinchazón.

Existen varias pruebas importantes para evaluar el cáncer de pulmón de células pequeñas, tanto en el momento del diagnóstico como en el seguimiento, siendo las principales las siguientes:

  • Broncoscopia
  • Escintigrafía ósea
  • Tomografía computarizada del tórax
  • Radiografía torácica
  • Estudios citológicos del líquido pleural o salival
  • Biopsia de pulmón con aguja
  • Biopsia pulmonar quirúrgica.

Entre estos exámenes destacan la tomografía computarizada y la gammagrafía ósea. Recientemente, se ha utilizado una herramienta importante en algunos casos, llamada tomografía por emisión de positrones (PET-TC). Se trata de un equipo que une los recursos diagnósticos de Medicina Nuclear (PET) y Radiología (CT). El equipo superpone imágenes metabólicas (PET) sobre imágenes anatómicas (CT), produciendo así un tercer tipo de imagen. Puede ayudar en el diagnóstico precoz, evaluar la extensión de la enfermedad, la eficacia de un tratamiento, así como en la planificación de la radioterapia. En algunos casos, incluso se pueden evitar los procedimientos invasivos.

Hable con su médico

Después de recibir un diagnóstico de cáncer de pulmón de células pequeñas, es posible que desee hacerle varias preguntas a su médico. Estar informado sobre su condición le ayuda a entender mejor el problema y a buscar los mejores tratamientos para usted:

  • ¿Qué tipo de cáncer de pulmón tengo?
  • ¿Cuál es el estadio de mi cáncer de pulmón?
  • ¿Puedo ver una radiografía de tórax o una tomografía computarizada que muestre mi cáncer?
  • ¿Se ha diseminado mi cáncer a otras partes del cuerpo?
  • ¿Cuáles son mis opciones de tratamiento?
  • ¿Alguno de estos tratamientos puede curar mi cáncer?
  • ¿Cuáles son los efectos secundarios de cada tratamiento?
  • ¿Hay algún tratamiento que usted crea que es mejor para mí?
  • ¿Hay algún beneficio si dejo de fumar ahora?
  • ¿Qué pasa si no quiero el tratamiento?
  • ¿Existen maneras de aliviar los signos y síntomas que estoy experimentando?
  • ¿Puedo inscribirme en un ensayo clínico?

Tratamiento y cuidado

Tratamiento del cáncer de pulmón de células pequeñas

Las principales formas disponibles son: cirugía, radioterapia, quimioterapia y otros métodos paliativos. Pueden ser utilizados individualmente o en combinación, dependiendo del tipo de tumor y el nivel de evolución. Las opciones de tratamiento deben ser discutidas con el equipo médico que definirá la mejor opción para cada organismo.

Quimioterapia

La quimioterapia utiliza medicamentos que previenen el crecimiento de células cancerosas o destruye células existentes al detener la división celular. La quimioterapia se puede administrar por vía oral o inyectada en la vena o el músculo.

Los medicamentos entran al torrente sanguíneo y pueden llegar a las células cancerosas en todo el cuerpo, en un proceso llamado quimioterapia sistémica. Cuando la quimioterapia se coloca directamente en la columna vertebral, un órgano o una cavidad en el cuerpo (como el abdomen), los medicamentos afectan principalmente a las células cancerosas en estas áreas, en el tratamiento conocido como quimioterapia regional. La forma en que se administra la quimioterapia depende del tipo y estadio del cáncer que se está tratando.

La quimioterapia para el cáncer de pulmón de células pequeñas generalmente se administra como una combinación de dos medicamentos. Las combinaciones más comúnmente usadas para tratar el cáncer de pulmón de células pequeñas son:

  • Cisplatino y etopósido
  • Carboplatino y etóxido
  • Cisplatina e irinotecano
  • Carboplatino e irinotecán.

Radioterapia

La radioterapia es un tratamiento que utiliza rayos X de alta energía u otros tipos de radiación para destruir las células cancerosas. El tipo más comúnmente usado para el cáncer de pulmón de células pequeñas es la radioterapia externa, que utiliza una máquina fuera del cuerpo para enviar radiación al cáncer.

Además, la radiocirugía es un método de administrar radiación directamente al tumor, con poco daño al tejido sano. No implica un procedimiento quirúrgico y se puede utilizar para tratar ciertos tumores en pacientes que no pueden realizar una cirugía.

La forma en que se administra la radioterapia depende del tipo y estadio del cáncer que se está tratando. El tipo de radioterapia que se utiliza con más frecuencia para tratar el cáncer de pulmón de células pequeñas (CPCP) se denomina radioterapia externa (RT). Proporciona radiación desde el exterior del cuerpo y se centra en el cáncer.

La radiación se puede utilizar para reducir los tumores y aliviar los síntomas del cáncer de pulmón, como el sangrado, la dificultad para tragar, la tos, la falta de aliento, el dolor óseo y los problemas causados por metástasis.

Cirugía

Se utilizan cuatro tipos de cirugía:

  • Resección en cuña: también llamada segmentectomía, la resección en cuña es el procedimiento quirúrgico para extirpar un trozo de tejido pulmonar en forma de triángulo. La segmentectomía se utiliza para extirpar un tumor y una pequeña cantidad de tejido normal a su alrededor. Cuando se extrae una cantidad ligeramente mayor de tejido, se denomina resección segmentaria
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  • Resección del guante: cirugía para extirpar parte del bronquio
  • Lobectomía: cirugía para extirpar un lóbulo completo del pulmón
  • Neumonectomía: procedimiento quirúrgico para extirpar todo un pulmón. Este tratamiento se utiliza sólo en casos muy avanzados.

Otros tratamientos

Además de las formas convencionales de combatir el cáncer de pulmón de células pequeñas, se pueden utilizar otros enfoques. Ver:

  • Terapia con láser: La terapia con láser es un tratamiento para el cáncer que utiliza un rayo láser (un rayo estrecho de luz intensa) para destruir las células cancerosas. La indicación del láser y cómo se realiza el procedimiento depende del tipo y estadio del cáncer de células pequeñas
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  • Terapia fotodinámica: a veces se utiliza para tratar el cáncer de pulmón de células pequeñas en estadio muy avanzado. También se puede utilizar para ayudar a abrir las vías respiratorias bloqueadas por tumores para ayudar a las personas a respirar mejor. Para esta técnica, se inyecta un medicamento llamado porfímero de sodio en la vena y se acumula en las células cancerosas en unos pocos días. Luego se inserta un broncoscopio en el pulmón bajo anestesia local o general. Una luz láser especial colocada al final del broncoscopio se dirige al tumor, activando el fármaco que destruye las células cancerosas. Esto significa que aunque el medicamento está allí y se disemina a través de las células, sólo surtirá efecto cuando se exponga a la luz. Una vez que las células tumorales son mortales, se extraen durante la broncoscopia. La terapia fotodinámica puede causar inflamación de las vías respiratorias durante unos días, causando dificultad para respirar, tos con sangre o mucosidad espesa.

Si el tratamiento deja de responder

Para casos raros o muy avanzados, es posible que las terapias convencionales ya no funcionen. Incluso si el cáncer no se puede curar, cualquier síntoma posible de la enfermedad debe ser evitado tanto como sea posible. Si el tratamiento curativo no es una opción, el tratamiento tiene por objeto aliviar los síntomas e incluso retrasar la propagación de la enfermedad.

La decisión sobre el momento adecuado para interrumpir el tratamiento y centrarse sólo en el alivio de los síntomas debe ser tomada por el paciente junto con su equipo médico. Aunque no es una decisión fácil, la comunicación con médicos, enfermeras, familiares y amigos puede ayudar.

Vivir juntos (pronóstico)

Viviendo juntos / Pronóstico

Fumar está relacionado con más del 90% de los casos de cáncer. Por lo tanto, dejar de fumar debe ser el primer paso para una persona con cáncer de pulmón de células pequeñas. Las enfermedades complejas como el cáncer de pulmón requieren la supervisión de un equipo multidisciplinario. Médicos, fisioterapeutas, dentistas, psicólogos y terapeutas ocupacionales forman parte de este equipo.

Seguir sus pautas y utilizar correctamente los tratamientos de apoyo prescritos son fundamentales para el éxito de la terapia oncológica. Mantener una dieta equilibrada, una ingesta adecuada de agua y actividad física, así como una actitud proactiva y optimista a lo largo del camino, son fundamentales.

Posibles complicaciones

Las posibles complicaciones se derivan del tamaño, la ubicación de la lesión y, posiblemente, de las sustancias producidas por el tumor y liberadas en el torrente sanguíneo. Su crecimiento puede afectar la invasión, obstrucción o compresión de las estructuras respiratorias, vasculares o nerviosas. Siempre existe la posibilidad de sangrado, y los síntomas pueden ocurrir como resultado de elementos segregados por el tumor o los sitios de metástasis.

Si el cáncer de pulmón de células pequeñas avanza a través del órgano, puede aparecer un líquido en la cavidad pleural, ocupando todo el pulmón y causando insuficiencia respiratoria. Si avanza hacia arriba del corazón, puede disminuir su funcionalidad, así como causar insuficiencia hepática si atrapa el hígado. El cáncer de pulmón también puede avanzar al sistema nervioso central o a la columna vertebral, y puede causar parálisis, lesiones y deterioro del movimiento.

Cuando el cáncer de pulmón se disemina a órganos distantes (metástasis), puede causar:

  • Dolor óseo (como dolor de espalda o cadera)
  • Cambios neurológicos (como dolor de cabeza, debilidad o entumecimiento de un brazo o una pierna, mareos, problemas de equilibrio o convulsiones)
  • Coloración amarillenta de la piel y los ojos (ictericia)
  • Protuberancias cerca de la superficie del cuerpo.

Si usted tiene cáncer de pulmón de células pequeñas y tiene alguno de estos problemas, es importante que consulte a su médico inmediatamente para que la causa pueda ser detectada y tratada si es necesario.

¿Se puede curar el cáncer de pulmón de células pequeñas?

La tasa de supervivencia a 5 años se refiere al porcentaje de pacientes que viven al menos 5 años después del diagnóstico de cáncer. Para el cáncer de pulmón de células pequeñas, se estima que el 31% de las personas diagnosticadas en las primeras etapas tienen una tasa de supervivencia a 5 años, mientras que el 8-2% de las personas diagnosticadas en etapas avanzadas y con metástasis pueden lograr este objetivo.

Las tasas de supervivencia a menudo se basan en resultados anteriores del gran número de personas que han tenido la enfermedad, pero no se puede predecir lo que sucederá en cada caso. Muchos otros factores también pueden afectar la perspectiva de una persona, como su salud general, el tratamiento que recibe y cómo responde el cáncer al tratamiento. Su médico le puede decir cómo se aplican los números a usted.

Prevención

Prevención

Evitar los factores de riesgo y aumentar los factores protectores puede ayudar a prevenir el cáncer de pulmón de células pequeñas.

Deje de fumar

Fumar es el factor de riesgo más importante para el cáncer de pulmón de células pequeñas. Los cigarrillos, cigarros, pipas y otras formas de consumo de tabaco pueden aumentar el riesgo de cáncer de pulmón. Fumar causa cerca de 9 de cada 10 casos de cáncer de pulmón en los hombres y cerca de 8 de cada 10 casos de cáncer de pulmón en las mujeres.

El riesgo de cáncer de pulmón también está relacionado con el número de cigarrillos que se fuman al día y la hora de la adicción – así que mientras más cigarrillos fume al día y cuanto antes empiece, mayor será el riesgo. Las personas que fuman tienen aproximadamente 20 veces el riesgo de cáncer de pulmón en comparación con las que no fuman.

Evite el humo de segunda mano

Estar expuesto al humo del tabaco también es un factor de riesgo para el cáncer de pulmón de células pequeñas. El humo de segunda mano es el humo que proviene de un cigarrillo encendido u otro producto de tabaco, o que es exhalado por los fumadores. Las personas que inhalan el humo de segunda mano están expuestas a los mismos agentes causantes de cáncer, aunque en cantidades más pequeñas.

Suplementos de betacaroteno en fumadores empedernidos

Este nutriente está presente en varios alimentos, especialmente en aquellos que colorean de naranja, como las zanahorias. Sin embargo, la suplementación con betacaroteno en fumadores puede disminuir el riesgo de cáncer de pulmón, especialmente en aquellos que fuman uno o más de estos alimentos.

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