Beneficios para la salud del ácido fólico

El ácido fólico es una forma sintética de folato , también conocida como vitamina B9. Debido a que son casi idénticos en estructura molecular, el ácido fólico y el folato son considerados por muchos como la misma cosa. Pero no lo son.

Lo que diferencia a los dos es cómo son utilizados por el cuerpo. El folato se convierte en el tracto digestivo en la forma activa de vitamina B9, llamada 5-metil-THF (5-MTHF). Por el contrario, el ácido fólico necesita ingresar al torrente sanguíneo y ser entregado al hígado y otros tejidos para convertirse en 5-MTHF. Es un proceso lento e ineficiente que puede dejar gran parte del ácido fólico sin metabolizar y circulando libremente por el cuerpo.

Si bien esto no causará daño a la mayoría de las personas, se han sugerido que altas concentraciones de ácido fólico pueden aumentar el riesgo de cáncer de próstata .

A pesar de estas deficiencias, el ácido fólico es económico, no tóxico y es poco probable que cause efectos secundarios a menos que se tome en exceso. También se considera la defensa de primera línea contra defectos congénitos genéticos como la espina bífida y la anencefalia .

Beneficios de la salud

El ácido fólico fue identificado por primera vez en 1931 por la científica Lucy Wills, quien descubrió que la levadura de cerveza, un extracto rico en ácido fólico, podría revertir la anemia durante el embarazo. Fue solo en 1943 que los científicos pudieron aislar el folato en su forma pura, y finalmente lo sintetizaron en el laboratorio como ácido fólico.

La vitamina sintetizada sirvió como base del primer medicamento contra el cáncer, la aminopterina. Solo más tarde se descubrió que el ácido fólico previene o trata otras afecciones de salud, incluidos los defectos del tubo neural y las complicaciones de la deficiencia de vitamina B.

Defectos del tubo neural

El ácido fólico generalmente se administra como un suplemento durante el embarazo para reducir el riesgo de defectos del tubo neural . Los defectos del tubo neural son defectos congénitos del cerebro, la columna vertebral o la médula espinal. Se desarrollan durante el primer mes de embarazo, a menudo antes de que una mujer sepa que está embarazada.

Los dos defectos más comunes del tubo neural son la espina bífida (caracterizada por una columna no desarrollada) y la anencefalia (la ausencia de una parte importante del cerebro, el cráneo y el cuero cabelludo).

Los bajos niveles de ácido fólico durante el embarazo están asociados con al menos la mitad de todos los defectos del tubo neural. Tomar 400 microgramos (mcg) de ácido fólico diariamente puede reducir el riesgo de estos defectos en un 50 por ciento, dice la Academia Estadounidense de Pediatría .

Desde 1998, se ha agregado ácido fólico a los cereales, productos horneados y otros alimentos para reducir aún más el riesgo de defectos del tubo neural. No menos de otros 80 países han tomado medidas similares.

Deficiencia de folato

Además de la prevención de defectos del tubo neural, el ácido fólico puede usarse para tratar la deficiencia de folato, a menudo causada por colitis ulcerosa , enfermedad hepática, alcoholismo y; diálisis renal .

La deficiencia de folato puede conducir a un tipo de anemia conocida como anemia megaloblástica en la cual la médula ósea produce glóbulos rojos anormales e inmaduros de tamaño inusualmente grande. Los síntomas incluyen fatiga extrema, palpitaciones del corazón, dificultad para respirar, llagas abiertas en la lengua y cambios en el color de la piel o el cabello.

Una deficiencia de ácido fólico y otras vitaminas B puede desencadenar una afección conocida como hiperhomocisteinemia ;en la que hay demasiada cantidad de aminoácidos homocisteína en la sangre. Esto puede ocurrir en personas con enfermedad renal o trastornos genéticos que afectan la producción de 5-MTHF. La hiperhomocisteinemia crónica está relacionada con un mayor riesgo de enfermedad cardiovascular, enfermedad de Alzheimer, aborto espontáneo recurrente y fracturas óseas en los ancianos.

Tomar 250 mcg a 1,000 mcg de ácido fólico al día generalmente puede ayudar a revertir la deficiencia de folato.

Ácido Fólico y Enfermedad Inflamatoria Intestinal (EII)

Trastornos de la piel y los ojos.

El ácido fólico parece ser beneficioso en el tratamiento del vitiligo , una afección a largo plazo caracterizada por la pérdida de pigmentación de la piel. Según un estudio de dos años de Suecia, la combinación de ácido fólico y vitamina B12 pareció detener por completo la propagación del vitiligo en el 64 por ciento de los participantes del estudio.

La combinación de ácido fólico y vitamina B12 también parece retrasar la progresión de la degeneración macular , un trastorno ocular relacionado con el envejecimiento caracterizado por una pérdida progresiva de la visión, según un estudio de 2016 de la Universidad de Harvard.

En comparación con otros suplementos comúnmente utilizados para tratar la degeneración macular, como la tiamina (vitamina B1) y la riboflavina (vitamina B2), las dosis altas de ácido fólico demostraron ser más efectivas para retrasar la progresión de la enfermedad.

Otros beneficios

Algunos creen que el ácido fólico también es efectivo para prevenir el accidente cerebrovascular, tratar la presión arterial alta y aliviar los síntomas de la depresión.

Si bien es cierto que se demostró que la suplementación con ácido fólico disminuye el riesgo de accidente cerebrovascular en un 10 por ciento a 20 por ciento en los países pobres en desarrollo, el mismo beneficio no se observó en el mundo desarrollado donde la fortificación de alimentos con ácido fólico es común.

Lo mismo se aplica a la relación entre la hipertensión (presión arterial alta) y el ácido fólico. Si bien el ácido fólico parece reducir ligeramente la presión arterial con el uso continuo, no tiene ningún efecto aditivo cuando se usa con medicamentos tradicionales (y más efectivos) para la presión arterial alta .

Del mismo modo, si bien la depresión se asocia con niveles bajos de folato, el aumento de la ingesta de ácido fólico ha demostrado ser beneficioso en algunos estudios, pero no en otros, según una investigación de los Centros de Control y Prevención de Enfermedades. Todavía no hay evidencia definitiva de que pueda tratar la enfermedad de Alzheimer , la depresión bipolar o el síndrome de fatiga crónica .

Efectos secundarios potenciales

Los suplementos de ácido fólico son generalmente seguros y bien tolerados cuando se toman según lo prescrito. Las dosis superiores a 1,000 mcg pueden causar efectos secundarios, incluidos calambres abdominales, malestar estomacal, diarrea, flatulencia, alteraciones del gusto, irritabilidad, nerviosismo, insomnio, náuseas y cambios en el color de la piel.

Aunque es raro, los estudios en animales han demostrado que el ácido fólico puede causar cambios de comportamiento y convulsiones a dosis muy altas.

Debido a que el ácido fólico es sintético, ciertas personas pueden experimentar síntomas de una reacción hipersensible , que incluye sarpullido, picazón e hinchazón. Aunque es raro, se sabe que se producen reacciones de todo el cuerpo potencialmente mortales, llamadas anafilaxia .

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