Enfermedad del Alzheimer

La enfermedad de Alzheimer es una enfermedad degenerativa que causa un deterioro progresivo de las facultades cognitivas y de la memoria . Gradualmente, las células nerviosas se destruyen en áreas del cerebro relacionadas con la memoria y el lenguaje. Con el tiempo, la persona con enfermedad de Alzheimer tiene cada vez más dificultad para memorizar eventos, reconocer objetos y rostros, recordar el significado de las palabras y ejercer juicio.

En general, los síntomas aparecen después de los 65 años y la prevalencia de la enfermedad aumenta considerablemente con la edad. Sin embargo, contrariamente a la creencia popular, la enfermedad de Alzheimer no es una consecuencia normal del envejecimiento.

La enfermedad de Alzheimer es la forma más común de demencia en los ancianos; representa alrededor del 65% de los casos de demencia. El término demencia incluye, de forma muy general, los problemas de salud marcados por una disminución irreversible de las facultades mentales.

La enfermedad de Alzheimer se distingue de otras demencias por el hecho de que progresa gradualmente y afecta principalmente a la memoria a corto plazo en sus primeras etapas. Sin embargo, el diagnóstico no siempre es obvio y puede ser difícil para los médicos diferenciar la enfermedad de Alzheimer de la demencia de “cuerpos de Lewy”, por ejemplo.

¿Existe alguna diferencia entre el envejecimiento normal y la enfermedad de Alzheimer?

Según Judes Poirier, investigadora del Instituto Universitario de Salud Mental Douglas, el Alzheimer puede ser visto como una forma muy acelerada de envejecimiento . En teoría, si viviéramos hasta los 150 ó 160 años de edad, es casi seguro que todos tendríamos Alzheimer. Según el investigador, para que el Alzheimer se produzca a partir de los sesenta años, debe estar predispuesto a la enfermedad por herencia, hábitos de estilo de vida, etc.

Prevalencia

La enfermedad de Alzheimer afecta aproximadamente al 1% de las personas de 65 a 69 años, al 20% de las personas de 85 a 89 años y al 40% de las personas de 90 a 951 años. En Canadá, alrededor de 500,000 personas tienen la enfermedad de Alzheimer o una enfermedad relacionada.

Se estima que 1 de cada 8 hombres y 1 de cada 4 mujeres lo padecerá durante su vida. En la medida en que las mujeres viven más tiempo, tienen más probabilidades de desarrollarla algún día.

Debido a la extensión de la esperanza de vida , esta enfermedad es cada vez más frecuente. Se estima que dentro de 20 años, el número de personas afectadas se duplicará en Canadá.

Daño cerebral

La enfermedad de Alzheimer se caracteriza por la aparición de lesiones muy específicas, que invaden gradualmente el cerebro y destruyen sus células, las neuronas . Las neuronas del hipocampo, la región que controla la memoria, son las primeras en ser afectadas. Todavía no se sabe qué causa la aparición de estas lesiones.

El Dr. Alois Alzheimer, neurólogo alemán, dio su nombre a la enfermedad en 1906. Fue el primero en describir estas lesiones cerebrales durante la autopsia de una mujer que murió de demencia. Había observado placas anormales y ovillos de células nerviosas en el cerebro del cerebro que ahora se consideran los principales signos fisiológicos de la enfermedad de Alzheimer.

Aquí están los dos tipos de daño que aparecen en los cerebros de las personas con enfermedad de Alzheimer:

  • Producción y acumulación excesiva de proteínas beta-amiloides en ciertas regiones del cerebro. Estas proteínas forman placas , llamadas placas amiloides o placas seniles, que están asociadas con la muerte de las neuronas.
  • La “deformación” de ciertas proteínas estructurales (llamadas proteínas Tau). La forma en que las neuronas se enredan se modifica. Esta forma de lesión se denomina degeneración neurofibrilar .

Además de estas lesiones, hay inflamación que contribuye a alterar las neuronas. Todavía no existe ningún tratamiento que pueda detener o revertir estos procesos patológicos.

Causas

Se desconocen las causas de la enfermedad de Alzheimer . En la gran mayoría de los casos, la enfermedad aparece debido a una combinación de factores de riesgo. El envejecimiento es el factor principal. Los factores de riesgo de enfermedades cardiovasculares (hipertensión, colesterol alto, obesidad, diabetes, etc.) también parecen contribuir a su desarrollo. También es posible que las infecciones o la exposición a productos tóxicos puedan desempeñar un papel en algunos casos, pero no se han obtenido pruebas formales.

Los factores genéticos también desempeñan un papel importante en el desarrollo de la enfermedad. Por lo tanto, algunos genes pueden aumentar el riesgo de ser afectados, aunque no sean la causa directa de la enfermedad. De hecho, los investigadores descubrieron que alrededor del 60% de las personas con enfermedad de Alzheimer son portadoras del gen ApolipoproteinE4 o ApoE4. Otro gen, SORL1, también parece estar a menudo implicado. Sin embargo, muchos individuos portan estos genes y nunca tendrán la enfermedad y, a la inversa, algunas personas sin estos genes pueden desarrollar la enfermedad.

También hay formas hereditarias de la enfermedad pero que representan menos del 5% de los casos. Sólo se han identificado 800 familias en el mundo. Los niños con un padre con enfermedad de Alzheimer en su forma hereditaria tienen una probabilidad de 1 en 2 de tener la enfermedad. Los síntomas de la forma familiar aparecen temprano, algunas veces antes de los 40 años. Sin embargo, incluso si varios miembros de la misma familia se ven afectados por esta enfermedad, esto no significa necesariamente que sea la forma hereditaria.

Curso de la enfermedad

La enfermedad de Alzheimer progresa a lo largo de varios años y su progresión varía mucho de una persona a otra. Ahora se sabe que las primeras lesiones aparecen en el cerebro por lo menos 10 a 15 años antes de los primeros síntomas2.

Por lo general, aparecen después de los 60 años de edad. En promedio, una vez que la enfermedad ocurre, la esperanza de vida es de 8 a 12 años. Cuanto más vieja es la enfermedad, más rápidamente tiende a empeorar. Cuando aparece alrededor de los 60 o 65 años, la esperanza de vida es de 12 a 14 años; cuando ocurre más tarde, la esperanza de vida es de sólo 5 a 8 años. Actualmente es imposible detener la progresión de la enfermedad.

  • Escenario de luz. Ocurre pérdida ocasional de memoria . La memoria a corto plazo, es decir, la capacidad de recordar información reciente (un nuevo número de teléfono, palabras en una lista, etc.), es la más afectada. Las personas con enfermedad de Alzheimer intentan superar sus dificultades utilizando ayudas para la memoria y a sus seres queridos. También se pueden observar cambios de humor y una ligera desorientación espacial. La persona con Alzheimer tiene más dificultad para encontrar palabras y seguir el hilo de una conversación.

En este momento, no es seguro que se trate de la enfermedad de Alzheimer. Con el tiempo, los síntomas pueden permanecer estables o incluso disminuir. El diagnóstico se confirma si los problemas de memoria empeoran y otras funciones cognitivas se deterioran (lenguaje, reconocimiento de objetos, planificación de movimientos complejos, etc.);

  • Etapa moderada. Los trastornos de memoria están aumentando. Los recuerdos de la juventud y la mediana edad se vuelven menos precisos, pero se conservan mejor que la memoria inmediata. Cada vez es más difícil para las personas con enfermedad de Alzheimer tomar decisiones; su juicio está empezando a verse afectado . Por ejemplo, cada vez les resulta más difícil gestionar su dinero y planificar sus actividades diarias. La desorientación en el espacio y en el tiempo es cada vez más evidente (dificultad para recordar el día de la semana, los cumpleaños…). Las personas con la enfermedad tienen cada vez más dificultades para expresarse verbalmente;

 

Entre las etapas moderada y avanzada, a veces surgen problemas de comportamiento inusuales: por ejemplo, agresividad, lenguaje atípico y sucio o un cambio en los rasgos de personalidad.

  • Etapa avanzada (o terminal). En esta etapa, el paciente pierde su autonomía . Se hace necesaria una vigilancia permanente o el alojamiento en un centro de atención. Pueden aparecer problemas psiquiátricos, incluyendo alucinaciones y delirios paranoicos, agravados por una severa pérdida de memoria y desorientación. Los problemas de sueño son comunes. Los pacientes descuidan su higiene personal, se vuelven incontinentes y luchan por alimentarse. Si se les deja desatendidos, pueden vagar en vano durante horas.

 

La persona con la enfermedad puede morir de otra enfermedad en cualquier etapa de la enfermedad de Alzheimer. Sin embargo, en su etapa avanzada, la enfermedad de Alzheimer se convierte en una enfermedad mortal, como el cáncer. La mayoría de las muertes son causadas por neumonía causada por dificultad para tragar.

Los pacientes pueden dejar que la saliva o parte de lo que comen o beben penetre en sus vías respiratorias y pulmones. Esto es una consecuencia directa de la progresión de la enfermedad. La enfermedad de Alzheimer es ahora la séptima causa principal de muerte en Canadá, según Statistics Canada.

Diagnóstico

Advertencia: Sólo porque olvide sus llaves, una cita o el nombre de alguien no significa que tiene la enfermedad de Alzheimer. Estos descuidos ocasionales son normales a cualquier edad y generalmente están relacionados con la falta de atención. Si son frecuentes, pueden enmascarar un estado depresivo o ansioso. Sólo los exámenes realizados por un médico pueden determinar si usted tiene un problema real de memoria. A menudo son los miembros de la familia los que se preocupan por su ser querido y piden una consulta.

Para hacer el diagnóstico , el médico utiliza los resultados de varios exámenes médicos. Primero, le pide al paciente que averigüe más sobre cómo se manifiestan su pérdida de memoria y otras dificultades que experimenta en su vida diaria. se realizan pruebas para evaluar las facultades cognitivas , dependiendo del caso: pruebas de visión, escritura, memoria, resolución de problemas, etc. En caso de deterioro de la memoria, incluso si es cuidadoso, el rendimiento de la prueba del paciente será anormal.

En algunos casos, se pueden realizar varios exámenes médicos para excluir la posibilidad de que los síntomas se deban a otro problema de salud (deficiencia de vitamina B12, mal funcionamiento de la glándula tiroides, accidente cerebrovascular, depresión, etc.).

Si se considera necesario, el médico también puede aconsejar al paciente que se someta a un examen de imágenes cerebrales (preferiblemente RMN, imágenes por resonancia magnética) para observar la estructura y actividad de las diferentes áreas del cerebro. La imagen permite destacar la pérdida de volumen (atrofia) en determinadas zonas del cerebro, característica de la degeneración neuronal.

Esperanza para un diagnóstico temprano

Hay muchas investigaciones en curso en todo el mundo para crear herramientas para diagnosticar la enfermedad en una etapa temprana, cuando la pérdida de memoria es leve o incluso antes de que aparezcan los síntomas. De hecho, la enfermedad se desarrolla de forma insidiosa mucho antes de que aparezcan los síntomas de la demencia. Varias pruebas, aún experimentales, muestran que es posible obtener un diagnóstico precoz: pruebas de memoria, pruebas de imágenes cerebrales o pruebas de sangre6 o de líquido cefalorraquídeo.

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